Planeet Pluto gedegradeerd tot gewone dwergplaneet

Pluto is geen planeet. Dat is de verrassende uitkomst van een rumoerige stemming onder vele honderden sterrenkundigen, die donderdagmiddag werd gehouden tijdens de algemene vergadering van de Internationale Astronomische Unie (IAU) in Praag....

Van onze medewerker Govert Schilling

Ons zonnestelsel telt voortaan acht planeten in plaats van negen: Mercurius, Venus, de aarde, Mars, Jupiter, Saturnus, Uranus en Neptunus. Daarnaast zijn er minstens drie ‘dwergplaneten’: Ceres, Pluto en ‘Xena’.

Pluto’s mogelijke ‘degradatie’ heeft de gemoederen van sterrenkundigen jarenlang beziggehouden. Ruim een week geleden kwam een speciale commissie van de IAU nog met een voorstel voor de definitie van een planeet waaraan minstens twaalf objecten in het zonnestelsel zouden voldoen.

Dit ‘twaalf-planetenvoorstel’ leidde in Praag tot een enorme golf van kritiek. Na vele verhitte debatten en ingrijpende revisies zijn sterrenkundigen het nu eindelijk eens geworden. ‘Ik ben blij dat het achter de rug is’, aldus Pluto-deskundige Rick Binzel, een van de leden van de commissie.

Volgens de nieuwe definitie moet een planeet in een baan om de zon draaien, moet hij groot en zwaar genoeg zijn om onder zijn eigen gewicht min of meer bolvormig te zijn, en moet hij bovendien de omgeving van zijn omloopbaan hebben ‘schoongeveegd’.

Dat laatste nieuwe element geldt niet voor Pluto: in de buurt van de Pluto-baan bewegen nog vele duizenden andere ‘ijsdwergen’ om de zon. ‘We hebben 76 jaar geleden een fout gemaakt toen Pluto na zijn ontdekking geclassificeerd werd als planeet’, zegt Gonzalo Tancredi, een planeetdeskundige uit Uruguay. Die ‘fout’ is gisteren rechtgezet.

De komende jaren zullen ongetwijfeld nog talloze nieuwe dwergplaneten gevonden worden, aldus Keith Noll van het Space Telescope Science Institute: hemellichamen in een baan om de zon die wel rond zijn, maar die te weinig invloed op hun omgeving uitoefenen.

Het aantal van acht ‘echte’ planeten zal voorlopig niet meer veranderen. Tenzij er compleet nieuwe en opzienbarende ontdekkingen worden gedaan die het nodig maken om de definitie opnieuw te herzien, zegt Binzel. ‘Dat zou natuurlijk buitengewoon interessant zijn. In die zin hoop ik dat de huidige definitie niet heel lang zal meegaan.’

\N Beeld AP
\NBeeld AP
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden