Pech voor Britten: hun eiland wordt nóg voller

Het grappige aan Britten, zeker Engelsen, is dat ze menen op een klein en overvol eiland te wonen. Althans in de oren van iemand uit Nederland, het stukje zeebodem dat per vierkante kilometer 60 procent meer mensen telt....

Gert-Jan van Teeffelen

Zelfs vanaf de ring van Londen tref je meestal binnen enkele minuten een golvend groen landschap, besprenkeld met dorpjes, doorgaans met een te grote rotonde aan de rand en – steeds vaker – een dichtgetimmerde pub. Het land telt weinig snelwegen, zodat je je tussen de keurige heggetjes al snel in een detective waant.

Toch ligt ook de Britse bevolkingsdichtheid ver boven het Europese gemiddelde: ruim het dubbele van Frankrijk en zelfs het drievoudige van Spanje. Dit gat zal verder groeien.

Volgens Eurostat en zijn Britse tegenhanger wacht het land iets dat moeilijk anders kan worden omschreven dan een bevolkingsexplosie. Waar Duitsland fors krimpt, zal Groot-Brittannië in twee decennia van 61 miljoen naar ruim 70 miljoen schieten. Dat betekent dat het land negen extra steden met de omvang van Birmingham cadeau krijgt.

Nieuw zijn die prognoses niet, vorige maand nog eens herhaald door het Office for National Statistics. Wel nieuw is dat steeds meer Britten genoeg hebben van immigratie. Het land mag een rijke traditie hebben in het verwelkomen van vreemdelingen, (milde) xenofobie ligt er niet zo diep onder de oppervlakte.

Uit peilingen blijkt dat acht van de tien Britten een rem op de instroom willen. Politiek begint het dossier daarmee explosief te worden, los van het feit dat ’s lands infrastructuur niet klaar is. De grote partijen zijn onrustig nu de extreemrechtse BNP in opmars is.

De Conservatieven beloven per jaar een keihard plafond aan het aantal buitenlanders, hierbij vaak de nuance verzwijgend dat je EU-burgers niet kunt weigeren. Labour, dat sinds 1997 drie miljoen nieuwkomers verwelkomde, dacht het ongenoegen vorig jaar te pareren met een streng puntensysteem.

Sindsdien daalde de immigratie 44 procent. Dit soort reducties zijn echter niet afdoende om de Britse bevolking onder de 70 miljoen te houden. De publieke perceptie is nog steeds dat Labour soft is.

Deze week durfde Gordon Brown het thema – voor het eerst in twee jaar – aan te roeren in een toespraak. Hij ‘snapt het’; het is niet racistisch om je zorgen te maken. ‘Immigratie is geen vraag voor splinterpartijen, en geen taboe: het hoort in het hart van de politiek’. Vervolgens kondigde hij een verscherping van het beleid aan.

Hij werd weggehoond door de Tories. De Liberaal Democraten noemen het ‘ongelooflijk dat Labour zich op zijn sterfbed plots bekeert op het gebied van immigratie, na jaren van ondeugdelijke grenscontroles’.

Bedrijven en universiteiten protesteren. Zij vrezen werknemers mis te lopen, of buitenlandse studenten aan wie veel wordt verdiend. Want dat vergeten veel politici en burgers: Britten hebben – net als Nederlanders – per saldo altijd goed geboerd dankzij hun open deuren.

Maar zelfs als je alle havens en vliegvelden afgrendelt, zal de bevolking met miljoenen groeien. Britten worden steeds ouder en het kindercijfer is hoog, mede dankzij eerdere immigranten. Aan de extra drukte tussen de heggetjes zullen ze gewoon moeten wennen.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden