Over de wegen van Jane Austen

BOX HILL - De Britten hebben hun eigen Alpe d'Huez: Box Hill. Op de Zig Zag Road, die leidt naar de top van deze natuurlijke hindernis tijdens de olympische wegwedstijd, zijn afgelopen dagen in grote witte letters de namen van de nationale helden geschilderd: Wiggins. Froome. Cavendish.


Enkele dagen voordat de heren en dames hier langsracen (de mannen rijden de heuvel negen keer op, de vrouwen tweemaal), warmen amateurwielrenners het parcours op. De 40-jarige Jim Cater bijvoorbeeld, een lokale bewoner, heeft net voor de vierde keer de 224 meter hoge top bereikt. 'Op zich is de klim geen probleem, maar als je er negen keer overheen moet, gaat dat wel in de benen zitten, geloof me', zegt de zwetende wielrenner op zijn Boardmanfiets, vernoemd naar de befaamde Brit Chris Boardman die drie keer het werelduurrecord verbeterde.


De organisatie heeft de heuvel in het graafschap Surrey niet alleen gekozen om de kuitspieren en longinhoud van de wielrenners op de proef te stellen. In de Tour zou deze veredelde molshoop waarschijnlijk niet eens tot de vierde categorie behoren. Het is vooral een gelegenheid om de miljoenen televisiekijkers een uitzicht te bieden op het landschap waar Jane Austen over schreef en Johnny Rotten over zong. Tegenwoordig maakt het deel uit van de zogeheten Beursbengels Belt ten zuiden van de Britse hoofdstad.


De renners zullen hier negen rondjes van 16 kilometer rijden, alvorens terug te koersen naar The Mall in Londen, waar de Britten hopen op een massasprint en de eerste Britse gouden plak van deze Spelen, voor Mark Cavendish.


Daags voor de koers is het niet alleen een komen en gaan van wielrenners, maar ook van trucks met dranghekken. Anders dan bij de beklimmingen in de Tour de France zullen de duizenden toeschouwers, tegen betaling, achter hekken moeten staan. Op de Zig Zag Road, met een gemiddeld stijgingspercentage van bijna 5 procent, kan Cavendish dus geen duwtjes in de rug verwachten van meerennende mannen met bierbuiken. Wel kan hij steun verwachten van de gepensioneerde villabewoner Barry Dove, die langs Box Hill Road woont en de eerste tropische dag van 2012 heeft uitgekozen om het mos van zijn bruine tuinhek te verwijderen. 'Een echte fietsliefhebber ben ik niet hoor, maar in het weekeinde ga ik de wielrenners zeker aanmoedigen.'


Tijdens de 'Hel van de North Downs' passeren de renners ook een Victoriaans fort, dat aan het einde van 19de eeuw was gebouwd om de capricieuze bewoners van het continent tegen te houden. Indertijd leefde namelijk de angst dat bijvoorbeeld Fransen of de Duitsers een leger zouden sturen om te profiteren van de imperial overstretch waar het uit zijn voegen gegroeide wereldrijk mee te maken had. De vijand kwam niet opdagen en vandaag de dag komen vooral wandelaars, vissers, wielrenners en natuurliefhebbers naar Box Hill, vernoemd naar de vele buxussen ter plekke.


In het dorpje zelf bevindt zich een postkantoor, een supermarktje en een kerk. En, niet te vergeten, de fietsenwinkel van Dave Fleming, Dauphin Cycles. Daar hangt onder meer een foto van de 'one time local hero' Giuseppe Sarronni, die tijdens het wereldkampioenschap van 1982 in Goodwood, iets verderop, de regenboogtrui veroverde door heuvelop Greg Lemond en Sean Kelly in de spurt te verslaan, op een Colnago.


'Het is geen toeval dat onze winkel precies dertig jaar oud is,' zegt Fleming. 'Indertijd verkochten we louter Colnago's, Italiaanse fietsen. Maar nu is het aanbod veel breder. Vooral naar Britse merken is steeds meer vraag. Bij een overwinning van Cavendish zal dat alleen maar toenemen.'


Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden