Oud continent ontdekt in zee

Op de bodem van de Indische Oceaan liggen twee verzonken eilanden waarvan het bestaan tot nu toe onbekend was. De eilanden zijn in feite twee 'microcontinenten' en vormden ooit een extra continent genaamd Mauritia. Dat schrijven aardwetenschappers deze week in het vakblad Nature Geoscience.

AMSTERDAM - De toeristische trekpleisters Réunion en Mauritius, vulkaaneilanden waarvan men altijd dacht dat ze gewoon op de oceaanbodem stonden, liggen op één van de stukken continent. Het andere onderzeese eiland bevindt zich duizenden kilometers verderop, en ligt voor de westkust van India.

Op schatten en rijkdommen op de oceaanbodem hoeft overigens niemand te hopen - de oercontinenten liggen al sinds het einde van het dinosaurustijdperk onder water, denken de onderzoekers. Tot die tijd zaten de microcontinenten vast aan Madagaskar.

De geologen zien de stukken land als de scherven die zijn achtergebleven toen Madagaskar 85 miljoen jaar geleden van India afbrak en de Indische Oceaan zich vervolgens tussen deze twee continenten begon te vormen.

'Tot nu toe dacht iedereen dat Madagaskar en India vroeger aan elkaar grensden', zegt Trond Helge Torsvik, hoogleraar geodynamica aan de Universiteit van Oslo, die meewerkte aan het onderzoek. 'Wij denken nu dat er nog een strook land tussen zat, die bij het opbreken in stukken is gescheurd.'

Eén van de microcontinenten is met India meegedreven, terwijl het andere bij Madagaskar achterbleef. De kans is groot dat er nog veel meer microcontinenten in de Indische Oceaan liggen, stellen de onderzoekers.

Het vermoeden van de aanwezigheid van een verzonken stuk land ontstond bij de datering van vulkaanzand van de stranden van Mauritius. Sommige zandkorrels bleken materiaal te bevatten dat al bestond lang voordat de oceaanbodem werd gevormd. Uit zwaartekrachtmetingen bleek vervolgens dat de korst onder de vulkaaneilanden aanzienlijk dikker is dan de omringende oceaankorst - ook dat wijst op een continentale korst.

Het is een goed onderbouwd onderzoekt, stelt John O'Connor, die verbonden is aan de Vrije Universiteit Amsterdam. Wel zou volgens hem het definitieve bewijs dat het om een oud continent gaat, moeten volgen uit boringen in de korst.

undefined

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden