Orde in de chaos op het web

Het Amsterdamse bedrijf Silk wil de informatiestroom op internet temmen. Een van 's werelds grootste durfkapitalisten schreef al een cheque uit van 1,6 miljoen dollar.

Salar al Khafaji (26) had een bedrag van 1,6 miljoen dollar in zijn hoofd toen hij begin februari zijn huurauto parkeerde voor het kantoor van New Enterprise Associates aan de legendarische Sand Hill Road. Zoals verhoopte filmsterren naar Hollywood trekken om de nieuwe Shia LaBeouf of Kristen Stewart te worden, zo maken internetondernemers de bedevaart naar Sand Hill Road in het Californische Menlo Park, twintig minuten van Silicon Valley. De weg geldt als de Wall Street van het internettijdperk: verschanst tussen de mammoetbomen bevinden zich langs Sand Hill Road de kantoren van Amerika's grootste durfkapitalisten.


'Het zijn gekke gebouwen, eerder landhuizen dan kantoorpanden', beschrijft de in Damascus geboren Amsterdammer Al Khafaji. 'Als je daar komt aanrijden, zijn er twee parkeerplaatsen, één voor 'Visitors' en één 'Reserved' voor het personeel. Bij de gereserveerde plekken staan de mooiste auto's die je je kunt voorstellen: Maserati's en meer van dat soort sportwagens. En aan de bezoekerskant staan de huur-Fordjes en -Toyota's zoals die van mij. Bij alle investeerders, steeds datzelfde beeld.'


Ruim twee jaar voorbereiding waren voorafgegaan aan de eerste dollarqueeste van het Amsterdamse internetbedrijf Silk. In 2011 had Silk al 320 duizend euro durfkapitaal binnengehaald van Atomico, het investeringsfonds van Skype-grondlegger Niklas Zennström. Daarvoor had onder meer Hyves-oprichter Floris Rost van Tonningen het in 2009 opgerichte Silk aan startgeld geholpen.


Van Tonningen en Zennström zagen brood in de ambitie van Silk-oprichters Al Khafaji en Lon Boonen (45): orde scheppen in de informatiechaos van het internet. Silk moest een platform worden waarmee gebruikers via taartdiagrammen en tabellen in een mum gegevens kunnen rangschikken en uitvlooien. 'Informatie halen van het internet is als water drinken uit een brandkraan', zei internetactivist Mitch Kapor ooit. Al Khafaji meende een manier te hebben gevonden om de informatiestroom te temmen.


En zo stond een gesjeesde natuurkundestudent plots voor de deur van een van 's werelds grootste durfkapitalisten. New Enterprise Associates heeft voor 10,5 miljard euro aan investeringen uitstaan in de internet-, gezondheids- en energiesector. Gewapend met laptops en presentatiemateriaal stapte Al Khafaji de vergaderzaal binnen van NEA-partner Peter Sonsini. 'Je probeert altijd bij de hoogste persoon binnen te komen. Het is niet zo moeilijk een afspraak te krijgen met een stagiair of werknemer, maar je probeert altijd een vennoot te spreken. Dat is de persoon die de cheque kan schrijven.'


En dat deed Sonsini. NEA stapte in Silk, als leider van een investeringsronde van 1,6 miljoen dollar (1,3 miljoen euro), het bedrag dat Al Khafaji zichzelf als doel had gesteld. Behalve NEA trokken ook de private investeerders Anil Hansjee (ex-Google), Jens Christensen, Philippe Cases en opnieuw Atomico de portemonnee.


Wat Sonsini vooral wilde weten tijdens het gesprek: ''Stel, je hebt alle geld van de wereld. Word je dan de nieuwe Google, Amazon of Facebook?' Dat is waarvan elke investeerder droomt. Mijn antwoord daarop was dat Silk het fundament van het web beter kan maken. Heel veel informatie op het web is voor computers niet leesbaar, waardoor jij de data als gebruiker heel moeilijk naar je hand kunt zetten.'


'Het leukste', zegt Al Khafaji, 'was om investeerders met Silk informatie over zichzelf te laten zien die ze helemaal nog niet kenden. Bijvoorbeeld: financiële data over hun investeringen. Soms zeiden ze dan: dit hebben we een stagiair onlangs ook laten uitzoeken, maar die had er een week voor nodig. Terwijl ik met Silk een paar minuten nodig had.'


Bang voor Google

Sonsini's andere vraag was: ''Wat als Google dit ook gaat doen? Vernietigen ze jullie dan niet?' Mijn antwoord was dat wij de komende jaren zo'n voorsprong willen hebben opgebouwd dat we niet meer zijn in te halen. Je kunt Twitter en Facebook en YouTube wel nabouwen, maar er is geen hond die jouw imitatie gaat gebruiken.'


Sinds mei kunnen internetters een gratis Silk-site opzetten via Silkapp.com. Inmiddels is Silk de grens van tienduizend gebruikers gepasseerd. De Britse krant The Guardian is klant, evenals New Enterprise Associates, dat zijn investeringen rangschikt via Silk.


Maar hoe wil Silk geld verdienen? Met vervelende advertenties zoals Google of Facebook? 'Nee, wij zijn geen fan van advertenties', zegt Al Khafaji. Silk biedt bovenop het gratis product betaalde extra's aan, zoals het opmaken van een Silk-site in de huisstijl van een bedrijf, of voor het onderbrengen van de Silk-pagina op een eigen bedrijfswebsite. Bedrijven die een voor het publiek afgeschermde webstek hebben (bijvoorbeeld een intranet) betalen voor de hoeveelheid gegevens die ze op Silk plaatsen.


Al Khafaji wil niet zeggen hoeveel omzet Silk tot nu toe heeft gemaakt. 'Maar de omzet is niet significant. Het is niet zo dat we miljoenen verzwijgen.' Blijkens de jaarrekening had Silk aan het eind van 2010 een negatief eigen vermogen: minus 75.975 euro. Sindsdien zijn daar in 2011 en dit jaar twee investeringsrondes bijgekomen. 'Facebook heeft inmiddels honderden miljoenen gebruikers, maar in het begin gaat bij een internetbedrijf bijna al het geld naar het personeel. Wij hebben geen fabriek, we maken geen objecten die geld kosten, het is allemaal virtueel, dus we hebben verder bijna alleen maar webhostingkosten.'


De elf werknemers van Silk huren een kantoor aan de Amsterdamse Spuistraat. Dat Silk een dekmantel is van elf zelfverklaarde geeks is al duidelijk bij binnenkomst: Al Khafaji & co hebben de intercom van het gebouw gehackt. Met weinig meer dan een spaghetti van snoertjes, een raspberry pi-printplaat en wat programmeervernuft hebben ze een deurknop-applicatie voor hun iPhones ontwikkeld waarmee ze vanaf de Eiffeltoren of de Galapagoseilanden hun Amsterdamse benedendeur kunnen openen. Niet omdat het buitengewoon nuttig is, maar gewoon, omdat het kan. 'Een grappige afleiding', verklaart Al Khafaji.


Verhuizen

Locaties zouden weinig moeten deren in het grenzeloze internetuniversum, maar toch was het voor de investeerders van Sand Hill Road soms een nadeel dat Silk Nederlands is, merkte Al Khafaji. 'Sommige investeerders zeiden: wij hebben geen zin om geld te steken in een Nederlands bedrijf. De afstand is te groot, we zien je misschien maar eens in de zoveel tijd, als je niet je hele team hier naartoe verhuist gaan we niet eens praten. Ik kon moeilijk beloven dat we over een week ons hele team naar Amerika zouden verhuizen, dus deze mensen streepte ik dan na afloop maar weg in mijn spreadsheet van potentiële investeerders.'


Maar Al Khafaji sluit niet uit dat de toekomst van Silk in de VS ligt. 'Het merendeel van onze klanten komt nu al uit Amerika. Op een gegeven moment slaat het nergens meer op om constant op en neer te reizen.'


Bedrijf:

Silk


Waar:

Amsterdam


Sinds:

2009


Aantal werknemers:

11


Jaaromzet:

Geheim


Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden