Opgebrand

NIEUW jaar, nieuwe kansen. Internet-optimisten redeneren dat het na maanden van instortende beurskoersen niet veel erger kan worden. Veel gehoord: 'We hebben de bodem nu gezien.' Toch zijn er genoeg signalen dat het ergste nog moet komen voor de dotcoms....

Toonaangevende zakenbanken verspreidden de afgelopen dagen rapporten met een optimistische ondertoon. 'Internet is not a hallucination', zette Merrill Lynch boven zijn overzicht, om te concluderen dat het desastreuze jaar 2000 een overgangsfase markeert: 'Het einde van het begin.'

Concurrent Lehman Brothers adviseert Europese beleggers in zijn vooruitblik voor 2001 om toch vooral te blijven investeren in een goed gespreide portefeuille internetbedrijven. De bank tipt bedrijven zoals Lastminute.com, eBookers (reizen) en Yline (zakelijke internethandel).

De aanbevelingen komen echter in een ander daglicht te staan voor wie de kleine lettertjes leest: Lehman Brothers verzorgt de aandelenhandel in een flink aantal van de genoemde bedrijven. De bank heeft dus belang bij een levendige handel in de fondsen.

Niettemin zijn de favoriete internetbedrijven van de analisten mede geselecteerd op hun uithoudingsvermogen: ze hebben genoeg geld om het break even-punt te halen, ofwel het moment waarop ze ophouden verlies te maken.

Adviesbureau PricewaterhouseCoopers (PwC) inventariseerde hoe lang de 150 grootste Europese - beursgenoteerde - internetbedrijven gemiddeld vooruit kunnen. Niet tot het moment waarop ze winstgevend zijn, maar simpelweg tot de kas leeg is. Maatstaf is de zogeheten cash burn rate: de snelheid waarmee de internetfondsen hun geld 'verbranden'.

Het woensdag verschenen rapport is enigszins verrassend omdat blijkt dat de bedrijven juist meer zijn gaan uitgeven aan marketing en andere kosten, die nodig zijn voor de bedrijfsvoering en omzetgroei. 'Terwijl je juist zou verwachten dat directies of commissarissen hadden ingegrepen', zegt H. van der Vorst, directeur van PwC-afdeling Corporate Finance & Recovery.

In plaats van de broekriem aan te trekken, gaven de 150 beursfondsen in het derde kwartaal van afgelopen jaar gemiddeld 21,2 procent meer uit om inkomsten te genereren. Tegelijkertijd groeide de omzet met gemiddeld slechts 10,5 procent. Het percentage winstgevende bedrijven daalde van 41 naar 28 procent.

'De effectiviteit neemt dus af', constateert Van der Vorst. 'Voor elke gulden extra omzet geven sommige bedrijven 1,25 gulden uit. Dit zie je ook bij grote namen als Amazon.com. Hun omzetcijfers lijken prachtig, maar daar moeten ze flink voor betalen.'

PwC drukt de burn rate niet uit in geld dat maandelijks de deur uitvliegt, maar in tijd. De grootste Europese internetfondsen hebben gemiddeld nog 18 maanden voordat de laatste euro is uitgegeven. Dit betekent dat niet dit jaar, maar 2002 voor de bedrijven het jaar van de waarheid wordt.

Van der Vorst schat echter dat voor 'circa 30 procent' van de beursbedrijven nog dit jaar het doek valt. Pogingen om nieuw geld aan te trekken zullen mislukken, anderen zullen fuseren of opheffingsuitverkoop houden.

Hoewel Van der Vorst verbaasd is over de resultaten - verkregen uit gegevens van persbureau Bloomberg en adviesbureau Fletcher - , is hij er ook niet rouwig om. Zijn afdeling is gespecialiseerd in het adviseren van bedrijven die aan de rand van de afgrond staan. 'Wij komen om vijf voor twaalf binnen, om te kijken of wat er te redden valt.'

Hij verwacht echter dat een groeiend aantal bedrijven 'om kwart voor twaalf of nog eerder' zal ingrijpen. 'Dat is mede ingegeven door eigenbelang van het management. Het staat niet zo chique op je cv als je een failliet bedrijf hebt gerund.'

Toch is het tijdig luiden van de noodklok geen garantie voor het voortbestaan. Al in juli vorig jaar sprak O. van Dijk, oprichter van Recipeweb, in de Volkskrant kritisch over geldverkwisting in de internetwereld. 'Alles draaide om je burn rate: geef je geld zo snel mogelijk uit om te groeien. Maar sorry, ik ga echt niet eerste klas vliegen om mijn geld op te maken.'

Van Dijks ontberingen in de toeristenklasse hebben niet mogen baten. Gisteren stuurde hij zijn 38 medewerkers een ontslagbrief: Recipeweb is failliet.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden