Op jacht naar basketbaltitel met zen en Bryant

De Los Angeles Lakers zijn terug. In de NBA-finale treffen ze de Detroit Pistons. Ondanks de juridische problemen van Kobe Bryant is de vijfde titel op rij nabij....

Voor de tegenstanders van Los Angeles Lakers was er hoop in het naseizoen van de Amerikaanse basketbalcompetitie. De spelverdeler Kobe Bryant die samen met de ontzagwekkende center Shaquille O'Neal de niet te stoppen motor vormde van de Lakers, werd dit jaar afgeleid door een verkrachtingszaak. Bovendien was er heibel tussen de twee spelers. Waren de mannen in het geel dan toch te verslaan, net als vorig jaar?

Die hoop werd tijdens de eerste drie ronden van de play-offs de grond in geslagen. Tegenstander in de finale om vier gewonnen wedstrijden zijn de Detroit Pistons, en zij moeten het ergste vrezen wanneer ze zondag voor de eerste wedstrijd aantreden in Los Angeles.

Bryant heeft zelden beter gespeeld dan op de avonden nadat hij voor de rechter moest verschijnen. Meermalen vloog hij 's ochtends naar Colorado voor een zitting, hoorde daar stoi¿cijns de beschuldigingen aan, pakte het vliegtuig terug, en had zijn shirtje met nummer 7 net op tijd aan voor het eerste fluitsignaal. Vervolgens scoorde, passte en jongleerde Kobe Bryant als nooit tevoren.

Soms werd hij uitgefloten en een en enkele keer schreeuwde iemand 'verkrachter!' op de tribune. De avond dat dit gebeurde, scoorde hij 31 punten. Gemiddeld maakte hij deze play-offs ruim 25 punten.

'Hier kan ik mezelf zijn', zei Bryant onlangs na zo'n drukke dag, toen de Lakers Minnesota uitschakelden in de halve finale. 'Op de vloer vergeet ik de rest, ik focus en maak plezier.'

Bryant is aangeklaagd door een jonge vrouw die zegt dat de basketballer haar heeft verkracht. Bryant, die getrouwd en vader is, heeft toegegeven dat hij met het meisje het bed heeft gedeeld, maar ontkent dat dit onder dwang gebeurde. Aangezien er voor deze maand geen verschijningen in de rechtbank gepland staan, zal Bryant zo mogelijk nog geconcentreerder zijn werk doen voor de Lakers.

Zoals al jaren het geval is, sinds de regeerperiode van de Chicago Bulls eindigde in 1999, was de competitie in de westelijk divisie van hogere kwaliteit dan in het oosten. De Lakers eindigden eerste in hun divisie. In de play-offs hadden ze geen enkele moeite met Houston, maar wel met San Antonio, de kampioen van vorig jaar, en Minnesota, een team in opkomst onder de meest waardevolle speler van het seizoen, Kevin Garnett.

In het oosten was Detroit steeds een favoriet, met Ben Wallace, de meesterlijke rebounder en shotblocker, en Richard Hamilton, de guard die snel in zijn rol van aanvoerder groeit. Tussen deze Pistons en de New Jersey Nets bestond oud zeer, want vorig jaar dit seizoen droogden de Nets Detroit af. Deze keer kreeg het team onder leiding van Jason Kidd, dat vorig jaar nog de finale haalde, geen kans van Detroit in de playoffs.

De Nets lijken zich sowieso te specialiseren in het opwekken van wraakgevoelens. Ook de New York Knicks waren van plan om de Nets terug te pakken in de nacompetitie. Dat lukte niet: in de eerste ronde passeeerde New Jerseyopnieuw met groot gemak de Knicks.

In de finale zijn de Lakers met afstand de favoriet. Nadat de ploeg vorig jaar onverwacht onderuitging, lijkt er deze keer weinig twijfel te bestaan. Het kampioensteam van 2000, 2001 en 2002 is aangevuld met twee veteranen. Gary Payton en Karl Malone pastennaadloos in de groep en hebben veel gescoord en rust gebracht. Daarnaast geven minder bekende maar solide spelers als Derek Fischer en Devean George diepte aan de show van Bryant en O'Neal.

En soms toveren ze een nieuw talent uit de hoge hoed. Zo was daar in de zesde wedstrijd tegen de Minnesota Timbervolves opeens ene Kareem Rush. De jonge reserve-guard produceerde zes driepunters en redde mede daardoor zijn team.

Bovendien worden de jonge honden geleid door een man die elke wedstrijd zo kalm als een boeddhist langs de kant zit. Dat is geen toeval: coach Phil Jackson hecht aan zen, zegt hij. Met de oosterse filosofie op zak voerde hij de Bulls van Michael Jordan naar zes titels, de Lakers vooralsnog naar drie, en heeft hij records op zak als meest-winnende, bestpresterende coach ooit in de National Basketball Association (NBA).

Detroit heeft niet veel kans, maar wel goede spelers en vechtlust. Vooral de defensie is ijzersterk. Vrijwel geen team kwam tegen Detroit boven de tachtig punten. De laatste wedstrijd in de halve finale tegen Indiana was een monsterlijk spektakel. Elke basket was reden voor een feestje. De uitslag (69-65) was de op een na laagste sinds de 24-seconden shot clock in 1954 werd ingevoerd.

Of zij iets tegen de aanvalsgolven van de Lakers kunnen beginnen? Shaquille O'Neal was ruimhartig toen hij de komende ontmoeting in de finale 'geweldig' noemde. De 'fantastic four' Bryant, O'Neal, Payton en Malone tegen 'the Wallace guys', Ben en Rasheed Wallace, die geen familie zijn. Het zullen de best bekeken play-offs uit de historie worden, denkt O'Neal.

Laten we hopen dat hij, veruit de meest dominante speler in de NBA, gelijk heeft. Volgens de grote Lakers-speler Magic Johnson is de kans klein. Hij is nu tv-commentator, en vergeleek de innerlijke rust van Bryant met die van Michael Jordan en Larry Bird. Per seizoen wordt duidelijker dat zulke vergelijkingen niet overdreven zijn. En per wedstrijd blijkt meer en meer dat geen team een antwoord heeft op Bryants kunsten.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden