Op campagne voor Clinton en Obama

De Nederlandse bestuurskundige Kirsten Verdel (29) wordt campagnemedewerker op het hoofdkantoor van de Democraten in Washington. Ter voorbereiding is ze op tournee door New Hampshire, waar voorverkiezingen worden gehouden van de Amerikaanse presidentsverkiezingen volgend jaar....

DAG 1 Concord

Samen met de ervaren Canadese politieke analist Guillaume Lavoie reis ik vijf dagen lang door New Hampshire, de staat waar op 8 januari de eerste primaries worden gehouden voor de Amerikaanse presidentsverkiezingen van volgend jaar. Een kleine staat, maar toch een lange reis. Na zeven uur rijden arriveren we in Concord, de hoofdstad van New Hampshire.

Het bezoekerscentrum hangt vol met foto’s, stickers en buttons van kandidaten van de afgelopen vijftig jaar. Kennedy hangt naast een foto van Obama. Er zijn buttons met foto’s van Dick Cheney met Bush als trekpop. Er hangen stickers van Hillary Clinton, ondertekend door haarzelf. Buttons van Nixon, Carter, Bradley, Dean, Reagan. Vergeten helden, verloren sterren, gewezen kandidaten, geboren winnaars. Het is er allemaal.

We rijden door naar Hollis, waar we dankzij couchsurfing.com overnachten bij doktoren Amy en Jill.

DAG 2 Manchester

De tweede dag on the campaign trail leidt ons vandaag naar Manchester, het epicentrum van de campagne in New Hampshire. Maar liefst tien presidentskandidaten hebben hier hun hoofdkantoor. Als eerste bezoeken we het kantoor van Republikein John McCain. Circa vijftien mensen bemannen hier de telefoons. De drukte in het kantoor is niet representatief voor alle hoofdkantoren. Twee deuren verderop vonden we het kantoor van Tom Tancredo, waar welgeteld één medewerker zit. Op de vraag waarom hij actief is geworden voor Tancredo, is het antwoord vrij simpel: immigranten.

Dat is inmiddels uitgegroeid tot verreweg het belangrijkste thema in de verkiezingen. Irak, onderwijs, gezondheidszorg, het is allemaal op de achtergrond geraakt. Elk debat gaat uiteindelijk onherroepelijk over illegale immigranten.

We vertrekken naar het hoofdkantoor van Democraat Barack Obama. Die blijkt een nog veel groter apparaat achter zich te hebben. Meer dan vijftig medewerkers zijn bezig. Zonder uitzondering zijn ze jong, de meesten onder de dertig.

DAG 3 Manchester

Onze derde dag in New Hampshire begint met een bezoek aan het hoofdkantoor van Democraat John Edwards. Hij is de enige kandidaat die een compleet programma heeft verspreid over 80.000 brievenbussen. Dat is een behoorlijk risico in Amerika, waar elk woord van een kandidaat honderd keer wordt omgekeerd, ontleed en soms ook verdraaid.

Edwards heeft gegokt en gewonnen met het publiceren van zijn programma, want hij staat mede hierdoor bekend als een kandidaat met een visie. In de peilingen gaat hij goed mee met Clinton en Obama.

Ondertussen is de sneeuwstorm waardoor in Oklahoma 300 duizend huishoudens zonder stroom kwamen te zitten en 33 mensen omkwamen, in New Hampshire gearriveerd. Enigszins beangstigend, omdat we toch echt de weg opmoeten met onze auto.

Dan door naar het hoofdkantoor van Hillary Clinton. Hillary’s campagneteam is samen met dat van Obama duidelijk het grootste. Alleen al in Manchester werken in totaal 150 staffers op het kantoor, naast de vrijwilligers die in veel grotere getale door de stad heen trekken. Of dit numerieke voordeel zich ook uitbetaalt bij de primaries valt echter nog te bezien.

DAG 4 Claremont

Tot nu toe heeft nog geen enkele kandidaat het heilige vuur in mij ontstoken. Tot gisteren. De gouverneur van New Mexico Bill Richardson was op bezoek en is verreweg de meest gekwalificeerde Democratische kandidaat. Vijf keer werd hij genomineerd voor de Nobelprijs voor de Vrede. Hij was de Amerikaanse VN-ambassadeur. Hij vervulde zeven termijnen als congreslid. Hij was Secretary of Energy onder Clinton.

Na afloop van de bijeenkomst, die net als de anderen van die dag goed bezocht is door het publiek, maar weinig landelijke pers weet te trekken, zeg ik hem gedag. Ik leg hem uit dat ik het laatste half jaar van de campagne zal werken voor ‘whoever will be the Democratic nominee at that time’. En dat ik hoop dat hij dat is. ‘Stranger things have happened’, lacht hij.

DAG 5 Dixville Notch

We vertrekken uit New Hampshire. Maar niet voordat we nog een bezoekje brachten aan het gehucht Dixville Notch. Er woont slechts een handjevol mensen in dit dorpje in het noorden van de staat, maar eens in de vier jaar is de voltallige wereldpers er te vinden. In Dixville Notch gaan de stembussen namelijk als eerste open, precies om middernacht. 100 procent van de kiesgerechtigde bevolking verzamelt zich dan in het stadhuis en stemt. Omdat de stembussen in de rest van de staat pas de volgende ochtend worden geopend, is het resultaat van Dixville Notch bijna 24 uur lang wereldnieuws. Met grote regelmaat voorspelt het kleine dorpje de winnaar van de presidentsverkiezingen. Het is dus de grote vraag wie er op 8 januari 2008 als winnaar uit de bus komt rollen in Dixville Notch. Nog drie weken en dan begint het grote vuurwerk. *

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden