'Oortjes!' galmt 't door de woestijn

'H-hour minus one!', galmt de stem van compagniescommandant Kortenhoeve van het eerste mariniersbataljon over de 'vuurbasis', ergens op een heuvel in de westelijke woestijn van Egypte....

'We smijten nu een continue strot vuur op de vijand', legt commandant Bosch uit, terwijl vierhonderd meter verder de kogels en mortieren inslaan op de stoffige vlakte. 'Hierdoor moet de vijand duiken en zich ingraven, en kunnen onze mannen ze via de flanken verrassen. Coördinatie van de verschillende vuurbronnen, verrassing en misleiding, daar gaat het om.'

Voor het eerst doet Nederland dit jaar mee aan de tweejaarlijkse militaire oefening Bright Star in Egypte en commandant Van de Til, de hoogste aanwezige Nederlandse militair, geniet er met volle teugen van. Bright Star is de grootste militaire oefening ter wereld, waaraan nu 65 duizend militairen uit elf verschillende Arabische en westerse landen meedoen.

'In Europa wonen overal mensen. Nergens krijg ik daar zoveel ruimte.' Verlekkerd wijst Van de Til naar een kaart van vierhonderd vierkante kilometer leegte. 'Sommige van onze mortieren hebben een bereik van vier kilometer. Maar als ze hun doel missen, kunnen ze doorschieten tot achttien kilometer. Dat vergt gigantische oppervlakten voor oefeningen.'

Het corps mariniers doet tijdens Bright Star niet alleen schietoefeningen, maar vooral ook amfibische landingen vanaf het nieuwe mega-troepentransportschip HM de Rotterdam, in de mariniersmond 'onze supermarkt'. Voorzien van een ziekenboeg, waterzuiveringsinstallaties en voorraadkamers, moet de Rotterdam een landing op vijandelijk gebied mogelijk maken zonder steun van buiten.

Terug op de 'vuurbasis' zwijgen inmiddels de machinegeweren. De mariniers beneden zijn de vijand - in dit geval verbeeld door twee grote tonnen en wat karton - te dicht genaderd; nu vanaf de heuvel met scherp schieten schept het risico van slachtoffers van 'friendly fire'.

'Oortjes!' klinkt het uit de mond van de commandant, en terstond doet iedereen de dopjes in. 'Daarom schreeuwen veel oude militairen zo', legt majoor Van den Borg uit. 'Vroeg of laat overkomt het iedereen dat hij te laat is met z'n dopjes. En zo'n klap kost je je gehoor.'

Enige seconden later komt inderdaad de klap en gaat beneden een vijandelijke versperring de lucht in; de genie heeft een lange buis met dynamiet door het prikkeldraad naar voren geschoven, en daarna opgeblazen. 'Kijk, nu nemen ze het vijandelijke object in.' Commandant Bosch wijst tevreden in de verte.

Dan is de oefening volbracht en wordt de terugkeer aanvaard naar het stoffige Basiskamp, door de manschappen 'het Hof van Eden' genoemd naar adjudant Van Eden die het kamp begin oktober heeft opgebouwd. Ruim vijfhonderd mariniers hebben hier hun kampement opgeslagen. Het valt onder Nederlands Recht, er wordt met Nederlands geld betaald voor fris en voor de 'Bav-jes', de alcoholvrije biertjes.

Voor vertier is er 's avonds video in tenten genaamd 'Tuschinski 1 of 2', er zijn tijdschriften over voetbal, motoren en auto's, en er is het dagelijkse krantje Daily Desert met voetbaluitslagen, buitenlands nieuws, het tijdstip van de kerkdienst en nieuwtjes: 'Wist u dat er nog liefhebbers worden gezocht voor de Medezeggenschapsraad?' Of: 'Wist u dat veel mensen zich niet aan de kampregels houden, zoals waterdiscipline, wasregeling en wachtlopen?'

Al met al bevalt het de mariniers best in hun kamp. Ze mogen ook nog een 'cultureel dagje' naar Caïro met piramides, 'kameeltje rijden', het Egyptisch museum en natuurlijk een buikdanseres.

Enige echte minpuntje is eigenlijk het eten, geeft iedereen toe. Al weken lang iedere dag bruine bonen met varkensvlees of kapucijners met varkensvlees. 'Nee, er zijn geen vegetarische maaltijden', bevestigt een kok. 'Wie bij de mariniers wil, kan geen moslim zijn.'

En joden?

'Eten die ook geen varkensvlees dan?'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden