Onverslaanbare kolos gevloerd

Wie kon worstelaar Aleksandr Karelin, ook wel bekend als Alexander de Grote, tegenhouden op zijn weg naar viermaal olympisch goud in de zwaarste categorie?...

Van onze verslaggever Bart Jungmann

Nog voordat de halve finales waren afgewerkt, kondigde de internationale worstelbond een receptie aan ter ere van dat heuglijke feit. De feestelijke bijeenkomst begon om vier uur 's middags, een paar uur voor het begin van de finale, maar die werd dan ook als een formaliteit beschouwd. Niettemin zou de finale de wedstrijd van de eeuw worden, zo kondigde de commentator in Sydney Ehibition Centre aan, alsof de eeuw al zoveel heeft meegemaakt.

Tegen alle verwachtingen in heeft de eindstrijd in de categorie tot 130 kilo inderdaad eeuwigheidswaarde gekregen: de onverslaanbare werd verslagen. De 29-jarige Amerikaan Rulon Gardner overwon Karelin met 1-0, de krapst denkbare marge.

Aleksander Karelin, 33 jaar geleden in het Siberische Novobirsk geboren, had tot gisteren alleen maar eentjes op zijn erelijst staan: driemaal olympisch kampioen, negen keer wereldkampioen en dertien keer Europees kampioen. Tien jaar werd er niet eens een punt tegen hem gescoord en ook dit olympisch toernooi, zijn afscheid, stond Karelin met beide voeten rotsvast op de grond.

Woensdagmorgen rekende hij in de kwartfinale eenvoudig af met de Oekraïener George Saladze en de Wit-Rus Eddy Debelka was evenmin veel partij in de halve finale. Beide keren werd het 3-0. Veel meer dan het hoogst nodige deed Karelin niet. Hij was vooral heel erg onverzettelijk en tilde zijn tegenstanders één keer op om ze vervolgens op hun zij te draaien, de zogenoemde Karelin-greep.

In de andere halve finale leek Gardner lange tijd het onderspit te delven tegen de Israëliër Juri Yevseychyc. Pas vlak voor tijd zette hij een 2-0 achterstand om in een 3-2 voorsprong. Het beloofde niet veel goeds voor de finale, maar Gardner had er om een of andere reden wel vertrouwen in.

'Als het maar een tijdje 0-0 staat, dan is er best wel wat mogelijk. Ik heb defensief wat dingetjes uitgeprobeerd', zei hij na afloop van de halve finale. Voor de statistiek: één keer eerder hadden Karelin en Gardner elkaar ontmoet. Toen werd het 5-0 voor de Rus.

Maar in de finale kon Gardner, zoals gehoopt, het eerste gedeelte op de been blijven. 'Ik ben natuurlijk lang niet zo sterk. Daarom moest ik één ding doen: zo dicht mogelijk bij hem blijven. Als Karelin met je op de loop gaat, ben je verloren.'

Snel in de tweede helft scoort Gardner zijn gehoopte puntje. Na de dertig seconden rust beginnen de worstelaars altijd met een bepaalde greep, waaruit Karelin zich in strijd met de regels losmaakte.

Karelin had nog tijd genoeg om die achterstand weg te werken, maar hij leek er helemaal door uit het lood geslagen, zodat de passieve tactiek van Gardner het gewenste resultaat had. 'Ik zei tegen mezelf: ik kan het, ik kan het. Maar pas toen het voorbij was, besefte ik pas dat ik het echt kon.'

Een paar seconden voor het einde gaf Karelin al op. Gardner: 'Hij mompelde wat in het Russisch. Ik heb geen idee wat hij bedoelde.'

IOC-vooorzitter Juan Samaranch, die voor de feestelijke gelegenheid speciaal naar het Exhibition Centre was gekomen, had de droeve taak Aleksandr Karelin met zilver tevreden te stellen. De onverslaanbare was na afloop niet bereid tot commentaar.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden