Onder woestijnen loert nitraat

Onder enkele woestijngebieden in het westen van de Verenigde Staten zijn grote nitraatreservoirs ontdekt. Deze massa's zijn tot nu toe over het hoofd gezien....

Dat schrijven geologen, hydrologen en biologen van verschillende Amerikaanse instituten in Science (7 november). Ze hebben onder meer de Mojave, Sonoran en Chihuahuan Desert onderzocht, in de staten Californië, Utah, Nebraska, New Mexico en Texas.

In de jaren zeventig bleek de nitraatconcentratie in sommige van die staten al tegen de norm aan te zitten. Dat bleek toen niet te wijten aan landbouw of andere menselijke activiteit.

De nitraatreservoirs bevinden zich tot dertig meter onder het oppervlak. Ze zijn gedurende de afgelopen duizenden jaren met regenwater door de bodem gelekt en onder het bereik van plantenwortels neergeslagen.

Door irrigatie, het bouwen van dammen of klimaatverandering kan het grondwaterpeil zodanig veranderen, dat de nitraten erin oplossen. Een te hoge nitraatconcentratie maakt het water giftig.

De onzekerheidsmarges in het onderzoek zijn echter groot. De auteurs van het artikel schatten dat de stikstofconcentraties in de woestijnbodem wereldwijd met 14 tot 71 procent onderschat zijn. Voor de hele aarde betekent dat een onderschatting van 3 tot 14 procent.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden