Olifant verwant aan goudmol

Volgens moleculair biologen zitten olifanten, zeekoeien, klipdassen, aardvarkens, olifantspitsmuizen, goudmollen en tenreks samen aan één tak van de evolutionaire stamboom....

De gangbare indeling is dan ook anders. Goudmollen en tenreks vallen onder de orde Insectivora. Medisch biologe Marjon van Dijk, die donderdag aan de Katholieke Universiteit Nijmegen promoveerde, heeft echter moleculaire overeenkomsten gevonden die de Afrotheria met elkaar verbinden.

Moleculaire biologische onderzoekers gaan via computeranalyses na hoeveel verschillen er tussen soorten zijn in het DNA of de eiwitten (waarvoor het DNA codeert). Hoe meer verschillen, is het idee, hoe langer het geleden is dat de soorten een gemeenschappelijke voorouder hadden.

Van Dijk nam stukken van drie verschillende eiwitten van een groot aantal zoogdiersoorten en bekeek de volgorde van de bouwstenen, de aminozuren. Zo kon ze een deel van de verschillen aanwijzen die voorheen wel gemeten waren, maar waarvan de precieze plek onbekend was.

'Ik vond bij de Afrotheria een overeenkomstige set van aminozuurveranderingen ten opzichte van alle andere zoogdieren. Dat wijst op een gezamenlijke, exclusieve voorouder.'

Van Dijk hoopt de taxonomen te hebben geprikkeld om hun kenmerken opnieuw te evalueren.