Obama aangekomen op Cuba; eerste president VS in 88 jaar

Barack Obama is zondagavond aangekomen op Cuba, waar een paar uur eerder tientallen demonstranten werden opgepakt. Het gaat om mensen van de organisatie Vrouwen in het Wit, een groepering van echtgenotes van politieke gevangenen. Zij demonstreerden bij een kerk waar ze elke week actie proberen te voeren.

Barack Obama en zijn vrouw Michelle komen aan in Havana. Beeld reuters

Normaal gesproken blijven de demonstranten enkele uren vastzitten, maar nu lijkt het erop dat de autoriteiten de arrestanten vasthouden tot dinsdag als Obama Cuba weer verlaat.

Ook twee Nederlandse journalisten, RTL Nieuws-correspondent Erik Mouthaan en cameraman Freek Herberts zijn korte tijd aangehouden. Ze werden meegenomen naar een politiebureau in Havana terwijl ze op reportage waren met twee onafhankelijke Cubaanse journalisten die zich inzetten voor persvrijheid. Na twintig minuten konden zij weer gaan.

Amerikaanse en Cubaanse vlaggen

Obama is de eerste zittende Amerikaanse president die het land bezoekt sinds Calvin Coolidge dat 88 jaar geleden deed. Hij is ruim twee dagen op Cuba en zal president Raul Castro wel ontmoeten, maar diens gepensioneerde broer Fidel Castro, de leider van de revolutie, niet.

In delen van de hoofdstad Havanna zijn Cubaanse vlaggen gebroederlijk naast Amerikaanse te zien; een ongekend beeld. Obama wil de banden met het eiland volledig herstellen voor de Amerikaanse presidentsverkiezingen van november.

Eind 2014 besloten Obama en Castro tot een politiek van meer ontspanning. De reis van Obama is een voorlopig hoogtepunt daarvan. De hoofdstad Havana is extra aangeveegd en voorzien van welkomteksten voor de Amerikaanse leider.

Beeld epa

Investering Amerikaans bedrijf

Vlak voordat Obama arriveert, heeft Cuba toegestaan dat een groot Amerikaans bedrijf in het land mag investeren. De Amerikaanse hotelketen Starwood, bekend van onder andere de Sheraton-hotels, gaat drie Cubaanse hotels renoveren en exploiteren. Het is voor het eerst sinds de revolutie van 1959 dat zoiets weer kan.

Alle hotels op Cuba zijn nu in handen van de staat, waardoor de kapitalistische Verenigde Staten nu in direct contact staan met het communistische Cuba. Het hotelcontract is mogelijk geworden door het gedeeltelijk opheffen van het Amerikaanse economische embargo jegens Cuba.

Behalve door de ondertekening van contracten, zoals nu met Starwood, krijgt de ontspanning tussen de twee landen onder meer gestalte in de vorm van verbindingen voor telecommunicatie en een geregelde vliegverbinding tussen beide landen.


Eén van de demonstranten wordt door de politie meegenomen. Beeld reuters

Miljoenen

Starwood investeert miljoenen in het opknappen van drie bekende en beroemde hotels in de hoofdstad Havana: Quinta Avenida, Santa Isabel en Inglaterra. Bovendien gaan de Amerikanen het personeel opleiden. Eind van het jaar openen de vernieuwde hotels. Met de overeenkomst zijn ettelijke miljoenen dollars gemoeid.

Om welk bedrag het precies gaat, wilde Jorge Giannattasio, namens het hotelconcern belast met de Latijns-Amerikaanse markt, niet prijsgeven. Wel zei hij dat hij speciale toestemming had gekregen van het Amerikaanse ministerie van Financiën. Het ministerie verbood wegens het internationale embargo elke geldstroom naar Cuba.

Pronkstuk voor de hotelketen wordt het bekende en monumentale Hotel Inglaterra in het hart van Havana. Dit hotel wordt gerenoveerd en onder het merk The Luxury Collection gebracht, het topmerk van Starwood. Het Gaviota 5th Avenue Hotel, nu nog staatseigendom, wordt eveneens opgeknapt en in de keten Four Points Sheraton ondergebracht.

Cubanen dansen op een feest in Havanna aan de vooravond van het bezoek van president Obama. Beeld AP

Opheffing embargo

Volgens Giannattasio worden de hotels 'aangepast aan onze normen'. De verwachting is dat het toerisme naar Cuba sterk zal stijgen door de toenadering tussen de Amerikaanse en Cubaanse regering. Obama wil het embargo opheffen, maar ondervindt politieke tegenstand in het Amerikaanse congres.

Het buitenlands bezoek aan Cuba nam vorig jaar toe met 17 procent tot 3,5 miljoen toeristen. Het aantal Amerikaanse bezoekers groeide met 77 procent tot 161.000. 'Als er directe vluchten komen, dan zal het bezoek als een komeet omhoog schieten', verwacht Giannattasio.

Een Cubaanse man heeft zich gekleed in de kleuren van de Amerikaanse Stars and Stripes. Beeld AP
Beeld afp
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.