Nu al een grootheid

Als Ruud van Nistelrooij ook vandaag scoort, zal hij al na zes maanden de geschiedenisboeken van de club herschrijven. De Nederlandse spits is dan de eerste speler van Manchester United die in acht wedstrijden op rij heeft gescoord....

IN HET BEGIN van het jaar is het altijd druk in de megastore van de rijkste en populairste voetbalclub ter wereld. Scholieren, die nog vakantie hebben, verdringen zich bij de clubsouvenirs. John, een van de vele verkopers in dit voetbalwarenhuis, hoeft niet lang na te denken over de vraag wat op dit moment het best verkochte artikel is: 'Het shirt met de naam van Ruud van Nistelrooy.'

Amper een half jaar na zijn komst heeft de bescheiden Nederlandse atleet met zijn zwarte lokken de sterren van de club, David Beckham en Ryan Giggs, al in populariteit overtroffen.

De tabloids gebruiken zijn naam zo vaak dat die gemakshalve is afgekort tot het tussenvoegsel 'Van'. 'Van is the man', roept een Ierse Manchester-fan. 'Hij kan de allergrootste worden in de geschiedenis van deze club. Hij is nu al bezig records te vestigen.'

Graham May, secretaris van de supportersclub in Manchester, zegt dat Van Nistelrooij 'op dit moment zonder twijfel de populairste voetballer in de stad is'. 'Hij is bescheiden, rustig en hij maakt het waar op het veld.'

De 45-jarige Ier Frank Stapleton was tussen 1981 en 1987 aanvaller van Manchester United. Hij speelde diverse Cup-finals voor de club. Na enkele omzwervingen, waaronder een niet afgemaakt seizoen bij Ajax, keerde hij terug in Manchester. 'Manchester United heeft glamour en internationale uitstraling. De club overstijgt de plaats. Je hoeft hier geen local boy te zijn om op handen te worden gedragen. De populairste voetballers in de geschiedenis van de club zijn niet Sir Bobby Charlton en Paul Scholes, maar George Best en Eric Cantona.'

Stapleton denkt dat Van Nistelrooij deze legendes naar de kroon kan steken. 'Hij is een geweldenaar, een allround-speler die je zowel in de voeten als in de diepte kan aanspelen. Hij is bovendien een kansenbenutter.'

David Herd (65), die in de jaren zestig met Dennis Law het Schotse spitsenduo vormde van het team dat de Europa Cup veroverde, is ervan overtuigd dat Van Nistelrooij tot de grootheden van de club zal gaan behoren. 'Goh, wat is die jongen snel en wat is hij sterk.'

Sommigen noemen hem een tweede Dennis Law, maar volgens Herd gaat die vergelijking mank. 'Trainer Matt Busby vond dat Law en ik ons moesten beperken tot één taak: de ballen erin schieten. Buiten het strafschopgebied hadden we, volgens hem, niets te zoeken, omdat je vanaf de vleugels nu eenmaal geen doelpunten kon maken. Nu moet een speler zijn werk zowel in als buiten het zestien meter-gebied doen. Van Nistelrooij lijkt misschien nog het meeste op Van Basten, alleen is hij veel sneller.'

Van Nistelrooij's carrière bij de 'grootste club ter wereld', zoals Manchester United zich graag afficheert, lijkt na zes maanden al een sprookje. Hij leidde de club uit een uitzichtloze positie naar de top van de ranglijst in de Premier League. Hij scoorde in elk van de laatste zeven competitiewedstrijden. Daarmee evenaarde de ex-PSV'er de prestatie van David Herd die in het seizoen 1964/65 hetzelfde deed en zich nog goed herinnert dat 'deze reeks ook toen tot grote opwinding in de media leidde.'

Van Nistelrooij kan vandaag in de thuiswedstrijd tegen Blackburn deze prestatie overtreffen en het clubrecord evenaren dat op naam staat van Liam Whelan die in het seizoen 1956/1957 in acht opeenvolgende wedstrijden doel trof. Mocht hij daarin slagen dan zal Van Nistelrooij tegelijkertijd een andere unieke prestatie leveren: sinds de invoering van de Premier League in 1992 heeft nog nooit iemand dat gepresteerd.

De supporters op Old Trafford denken dat de Nederlander zo zelfverzekerd en doeltreffend is dat hij zelfs in staat wordt geacht in elf opeenvolgende competitiewedstrijden te scoren. Drie voetballers gelukte het eerder in tien opeenvolgende competitiewedstrijden te scoren: Billy McAdams voor Manchester City in het seizoen 1957/1958, Ron Davies voor Southampton in 1966/67 en Jermain Defoe voor tweede divisieclub Bournemouth in het vorige seizoen.

VAN Nistelrooij is echter niet alleen een goaltjesdief; hij is geen frommelaar die toevallig altijd op goede plek staat. 'Van Van Nistelrooij kun je elke treffer inlijsten', zei Frank Rijkaard toen de spits nog bij PSV speelde. Wekelijks trakteert hij de fans van Manchester United op supergoals. Zijn meest briljante niet eens in de competitie, maar in de enerverende FA Cup-wedstrijd tegen Aston Villa, waarin hij als invaller Manchester persoonlijk voor uitschakeling behoedde door via twee uitzonderlijke acties de ploeg terug te brengen van een 2-1 achterstand naar een 3-2 voorsprong. 'Van Nistelrooij heeft bewezen dat hij ook in grote wedstrijden op beslissende momenten kan scoren', vindt Stapleton.

Niemand in Manchester twijfelt nog aan de kwaliteiten van de Nederlandse spits. In het begin van het seizoen werd de aankoop van manager Alex Ferguson nog met argusogen bekeken: 19 miljoen pond (30 miljoen euro) voor een voetballer die vlak daarvoor nog zwaar geblesseerd was geweest leek veel geld. Iedereen verwachtte dat de dure aankoop als plaatsvervanger van pinchitter Teddy Sheringham vooralsnog een plaats op de reservebank zou innemen.

Alex Ferguson, die de Nederlander in zijn blessurejaar bij PSV elke maand persoonlijk had gebeld, had daarover een heel andere gedachte. Hij was al lang overtuigd van diens uitzonderlijke talent en gaf Van Nistelrooij als eenzame spits meteen een basisplaats in zijn 4-5-1 systeem. De Nederlander pakte zijn kans en scoorde in de eerste twee belangrijke wedstrijden van het seizoen: tegen Liverpool voor de Charity Shield en in de eerste competitiewedstrijd tegen Fulham.

Van Nistelrooij ontkende zelf dat hij in Engeland geen enkele gewenningsproblemen heeft gehad. 'Ik mis Jaap Stam nog steeds heel erg. Hij leerde mij de Engelse woorden en gewoontes gebruiken. In de supermarkt belde ik met mijn mobieltje Jaap op met de vraag: 'Wat is hier de beste jus d'orange?', zei hij deze maand in een interview met het voetbaltijdschrift FourFourTwo.

Ook moest hij zich aanpassen aan de vaste gewoontes van de spelers, hun grappen en grollen. Van Nistelrooij deed hiervoor ook concessies. 'Manchester United is een Engels team en ik wilde mij aanpassen aan de Engelse mentaliteit. Ik heb daarom mijn haarbandje afgelegd. Dat vonden ze hier helemaal niks, dus werd ik daarmee gedold. Ze hadden het er elke dag over', zei hij in het Eindhovens Dagblad. Maar tegelijkertijd trekt hij zijn eigen grenzen. 'Ik zal mij haar niet kort laten knippen.'

Ook zal hij zijn ploeggenoten niet volgen in een leven als een Hollywood-ster. Van Nistelrooij heeft geen landhuis of beroemde, eeuwig winkelende partner, maar woont met zijn vriendin in een rustig appartement buiten Manchester dat als voornaamste luxe een schotelantenne heeft waarmee hij de Nederlandse televisie kan ontvangen.

DAT HIJ zich op het veld tussen de enorme ego's van Beckham, Keane, Veron en Barthez thuisvoelt lijkt bijna verbazingwekkend. Bescheidenheid is op Old Trafford niet de bekendste en meest gewaardeerde eigenschap. Voor supporters staat de arrogante Fransman Eric Cantona nog altijd model voor de grote succesperiode.

Cantona legde de basis voor de Mean Machine, een team met kort Amerikaans geknipte koppen. Stapleton: 'Cantona was ervoor verantwoordelijk dat de club na een hele tijd niks ineens weer kampioen werd.' Cantona had zijn omhooggestoken kraag, Van Nistelrooij heeft zijn triomfantelijke grijns. 'Hij scoort zijn goals lachend', constateerden Engelse kranten.

Volgens Herd maakt het in Manchester niet uit hoe je je buiten het veld gedraagt zo lang je maar in het veld presteert. Manchesters stamvader Matt Busby haalde George Best vlak voor de wedstrijd een keer bij een vrouw uit bed zonder daar iets van te zeggen. Maar Busby's andere principes gelden nog volop: topspelers moeten aan drie vereisten voldoen: technische bekwaamheid, fitheid en karakter. 'En daarvan is karakter de belangrijkste', luidde zijn credo.

Nog meer dan om zijn kwaliteit als voetballer wordt Van Nistelrooij in Manchester daarom om zijn 'on-Nederlandse' gedrevenheid geroemd.

Alex Ferguson noemde hem al 'de beste spits van Europa': 'Hij wordt niet de beste, hij is het al.' Stapleton is overtuigd dat Van Nistelrooij nog veel beter kan worden: 'Vooral als je bedenkt welk geweldig team van aangevers hij achter zich heeft staan.'

Maar in Manchester kan iemand ook snel van zijn voetstuk vallen. Niet alleen Jaap Stam verdween dit seizoen ineens van het toneel, zelfs David Beckham belandde enige tijd op de bank. De beide donkere spitsen Andy Cole en Dwight Yorke, die in 1999 Manchester United aan de triple hielpen, hebben dit seizoen moeten ondervinden dat records geen langdurige garantie zijn voor een basisplaats.

Cole - recordhouder voor Manchester met negentien doelpunten in de Champions League - en Yorke -twee seizoen geleden nog de eerste speler in 25 jaar die meer dan twintig Premiership-goals voor Manchester in een seizoen maakte - zijn ineens op een zijspoor beland. De eerste werd onlangs zelfs verkocht aan Blackburn Rovers, toevallig de ploeg die vanmiddag kan voorkomen dat Van Nistelrooij zich vandaag onsterfelijk maakt.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden