Noord-Korea is gewaarschuwd

Zuid-Korea en de VS laten er geen misverstand over bestaan: bij een volgende aanval kan Noord-Korea rekenen op vergelding.

INCHEON Geratel van snelvuurkanonnen, steekvlammen van raketten, doffe klappen van exploderende dieptebommen: de boodschap wordt erin gehamerd, zondag op de Zuid-Koreaanse televisie. Zuid-Korea en de VS laten hun tanden zien, Seoul en Washington zijn niet bang voor Pyongyang.


Het is een oefening - maar wel een zeer speciale: het betreft het grootste vertoon van militaire kracht dat de beide bondgenoten in de Gele Zee hebben laten zien sinds het einde van de Korea-oorlog in 1953. Middelpunt van de exercitie is de USS George Washington, een drijvend vliegveld met 75 toestellen en zesduizend bemanningsleden aan boord.


Het oefentheater is zorgvuldig gekozen: het ligt op veilige afstand van de Noord-Koreaanse grens, buiten bereik van vijandige raketten. De George Washington kruist ruim honderd kilometer zuidelijk van Yeonpyeong, het eiland op twaalf kilometer van de Noord-Koreaanse kust dat dinsdag werd getroffen door een artilleriebombardement.


China had eerder dit jaar nog fel geageerd tegen de komst van een Amerikaans vliegdekschip naar de Gele Zee, dat het als zijn maritieme achtertuin beschouwt. Na de Noord-Koreaanse verrassingsaanval op het afgelegen eilandje, waarbij vier Zuid-Koreanen - twee militairen en twee burgers - werden gedood, houdt Peking zich echter in.


De vierdaagse oefening moet dienen als niet mis te verstane waarschuwing aan Noord-Korea. Indien de bondgenoot van China nog een keer aanvalt, kan Pyongyang rekenen op vergelding die 'honderd, duizend keer' erger is, beloofde zaterdag Yoo Nak-jun, de commandant van het Zuid-Koreaanse korps mariniers.


Yoo sprak in Seoul op de begrafenis van de twee gevallenen. De uitvaartceremonie van de 20-jarige Mun Gwang-wook en de 22-jarige Seo Jeong-woo werd rechtstreeks uitgezonden, vanuit een hal vol met honderden hoge militairen, politici en diplomaten. De Zuid-Koreaanse tv maakte iedereen deelgenoot van het verdriet van de nabestaanden.


Op het eilandje waar ze sneuvelden, was het zondag rustig, al was er even alarm nadat onduidelijke explosies waren gehoord bij de Noord-Koreaanse kust. De dagelijkse snelle veerboot vanuit Incheon, de haven van Seoul, legde daarom maar kort aan. Een groep journalisten aan boord kreeg van het leger te horen dat ze om veiligheidsredenen minder dan een kwartiertje op het eiland mochten blijven.


Die korte tijd is net voldoende om de grimmige sfeer te proeven. In het deels verwoeste dorpje liggen geblakerde huizen er verlaten bij. Op zo'n honderd mensen na zijn alle ruim 1.300 eilandbewoners geëvacueerd. Sommigen hebben huisdieren achtergelaten, die wat verweesd tussen het puin scharrelen.


Yeonpyeong werd afgelopen dinsdag op klaarlichte dag in een tijdsbestek van een uur getroffen door een barrage van zo'n 170 granaten en lichte raketten, die deels gericht leek op het mariniersgarnizoen. Toeval of niet, het noordelijke geschut trof opvallend goed doel. Van de zes mobiele K9-houwitzers van het Zuid-Koreaanse leger op het eiland werden er twee geraakt, waardoor de eenheid behalve twee doden ook zestien gewonden incasseerde. De andere twee doden waren bouwvakkers.


Terug van eiland verdwijnt de grimmige sfeer snel. Zowel in Zuid-Korea als in het noorden gaat het leven zijn gewone gang, in weerwil van de verhoogde spanning. Zaterdag is er bij het hek van de DMZ, de gedemilitariseerde zone tussen de beide Korea's, zestig kilometer ten noorden van Seoul, gewoon een drukbezochte boerenmarkt. Op de vismarkt van Incheon, pal tegenover de veerbootterminal, maakt een groep wandelaars zich zondag na een stevige lunch van soep, kimchi en rijstwijn op voor de boottocht naar een eilandje.


De mannen en vrouwen, in felgekleurde winterjacks gestoken tegen de ijzige temperatuur, zijn niet onder de indruk van de nieuwe dreigementen van dood en verderf die Pyongyang in het weekeinde uitte. Volgens Noord-Korea brengt de grote oefening van de VS en Zuid-Korea de regio 'op het randje van oorlog' en zal Pyongyang 'iedere provocatie met een meedogenloze tegenaanval' beantwoorden.


'Laat ze maar razen', zegt een van de eilandwandelaars, een tanige zestiger die zijn achternaam deelt met de Noord-Koreaanse dictator Kim. 'Als ze nog een keer zo'n aanval uitvoeren, krijgen ze een klap die ze zich nog lang zullen heugen.'


De aanval op Yeonpyeong markeerde de eerste maal in een halve eeuw dat een Zuid-Koreaans dorp weer onder vuur kwam te liggen. De beelden van afgebrande huizen en vluchtelingen brengen bij ouderen herinneringen boven aan verhalen uit de Koreaanse oorlog (1950-1953), die in bijna elke familie op het Koreaans schiereiland slachtoffers eiste.


Vooral de oudere generaties zijn de agressie uit het noorden beu. In Seoul kwam het zelfs tot een opstootje tussen zo'n duizend oorlogsveteranen en de oproerpolitie. De veteranen wilden door de politiebarricade voor het presidentieel kantoor breken. Ze riepen president Lee Myung-bak op het noorden een lesje te leren. 'Bombardeer het paleis van Kim Jong-il', riepen de bejaarde vechtjassen.


Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden