Nieuwe generatie moet opgroeien zonder ballenbak

McDonald's doet de ballenbakken weg. Niet omdat het onhygiënisch is of veel geld kost, welnee. 'Wij willen kinderen verrassen', aldus een woordvoerder, 'iets nieuws bieden.' Maar vette vingertjes op een spelcomputer lijkt ouders net zo vies....

Van onze verslaggeefsters Lidy Nicolasen Petra Noordhuis

Er is bijna geen kind zonder ballenbak-ervaring. Maar als het aan de McDonald's ligt, groeit er een nieuwe generatie op zonder. De ballenbak is te duur vanwege de schoonmaakkosten en bovendien uit de tijd. Alle ballenbaden gaan langzaam maar zeker dicht en zullen worden vervangen door spelcomputers, bouwstenen of andere speeltoestellen.

Als De Telegraaf donderdag het nieuws als eerste meldt, is de ballenbak eventjes gesprek van de dag. Radio en televisie rukken uit. Ikea wordt platgebeld, want velen kennen de veelkleurige ballen van dat concern. Inmiddels zijn die naar één kleur verschoten en nu doen ze dienst als rode Zweedse bosbessen in het sprookjesbos. Naar Zweeds concept, zegt een woordvoerder.

Bal-lorig, eigenaar van inmiddels veertien overdekte speeltuinen, piekert er niet over de ballenbak de deur uit te doen. 'Die dingen zijn hartstikke populair', zegt een medewerker, die vervolgens onmiddellijk enthousiast begint te vertellen over de ballenreiniger. Bal-lorig verhuurt de reiniger, in een enkele keer ook wel aan McDonald's.

Intussen dirigeert McDonald's nieuwsgierige journalisten naar Purmerend, waar nog een ballenbak is. En buiten staat een futuristisch klimrek. Toch, hier in Purmerend, hebben ze nog lang niet genoeg van de ballenbak. Michiel van Eunen, assistent-bedrijfsleider, aarzelt geen moment. 'Hartstikke leuk', zegt hij. 'We hebben er veel plezier van. Van ons hoeft de bak niet weg, het liefst houden we hem, maar ja, dat mag niet.'

Veronique Muysers heeft net haar kroost - jongetjes met gel-stekeltjes - uit de ballenbak gevist. Een donker hok, met een bak van drie bij drie meter, waarin een halve meter gekleurde ballen. 'Dat is toch niet te duur?', vraagt Muysers.

'Leuk', die ballen, knikken de kinderen. Moeder zegt: 'Het houdt ze bezig. Op hun leeftijd hou je ze niet rustig aan tafel.' De kinderen kijken nog niet om naar het gloednieuwe speeltoestel buiten - een groot, spinachtig bouwsel van rode, gele, blauwe en groene buizen. 'Het is ook niet zo vaak mooi weer', zegt Muysers.

Al snel gaat de mare dat McDonald's de ballenbak te onhygiënisch vindt. McDonald's zelf ontkent heftig. De ballen gaan om de drie weken in een ballenwasser: een grote stofzuiger die de ballen reinigt en in een desinfecterend middel dompelt. Een uniek systeem, dat beter werkt dan het sopje in peuterdagverblijven.

Nee, zegt woordvoerder Marnix Simonis, McDonald's vindt de bakken allerminst vies, maar wel uiterst onderhoudsintensief. Duur dus. De bakken worden dagelijks gecontroleerd. Het gaat McDonald's volgens Simonis echter om innovatie, ook in de speeltjes voor de jongsten onder de klanten. De ballenbak is uit de tijd. Simonis: 'Wij willen vooroplopen en kinderen verrassen. Het is belangrijk ze iets nieuws te bieden.'

Muysers kan zich voorstellen dat een ballenbak onhygiënisch is, omdat kinderen vaak ziek zijn en in het ballenbad 'lebberen'. Maar daarover heeft ze zich nooit druk gemaakt.

De bak is wel gevaarlijk, vindt ze. 'Kinderen kunnen van de rand vallen op de harde vloer.' Daarom houdt ze altijd een oogje in het zeil. Aan een tafeltje verderop zitten Peter en Wendy Pannegieter met hun zonen Niels (8) en Lars (3). Ze komen speciaal voor de ballenbak. 'Ach, die jongens eten wel eens een patatje, maar daar gaat het ze niet om', zegt Peter. En een spelcomputer? Nee, geen goede vervanging, zeggen de ouders.

'Op een spelcomputer kunnen kinderen niet tegelijk spelen. Het is ook duurder, want een computer gaat eerder kapot. En het is smerig als iedereen er met z'n vette handjes aanzit.' De ouders zijn evenmin gecharmeerd van de klimrekken buiten. 'We kunnen geen toezicht houden als we eten.'

Nederland telt ontelbaar veel ballenbakken. Op meubelboulevards, soms in ziekenhuizen, in speelhallen, kinderdagverblijven of zomaar op feestjes en partijen. Er is een website, met alle informatie over ballen . Inclusief de ballenbakken, bedoeld voor kinderen van 3 tot 6 jaar.

Hugo (4) duikt in de nog bestaande ballenbak van McDonald's in Zeist, verdwijnt integraal onder de ballen, vier jongetjes springen er bovenop. Hugo steekt proestend zijn hoofd weer boven de ballen uit. Vader kijkt met gemengde gevoelens toe.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden