New Orleans wacht gelaten op Rita

In veel van de wijken in New Orleans die door Katrina werden overstroomd, is het water opnieuw gestegen. ‘Wie weet worden we deze keer wel gespaard’, zegt burgemeester Nagin hoopvol....

Van onze correspondent Jan Tromp

In de binnenstad waren schoonmakers gistermiddag bezig met de hand zwerfvuil te verzamelen waarmee de straten nog altijd bezaaid liggen. In New Orleans lijkt de geur van de mestvaalt als schimmel aan de stad te kleven en de hevige regenval, de voorbode van de komst van Rita, maakte het er niet beter op.

De schoonmakers vertelden dat ze de rotzooi opraapten om te voorkomen dat de putten verstopt zouden raken. Maar er is zoveel rotzooi dat zelfs een leger aan schoonmakers voor onbegonnen werk zou staan. Op de vraag of ze niet een beetje laat waren, lachten ze woordloos en haalden ze hulpeloos de schouders op.

Toen eind augustus, nadat Katrina eigenlijk al gepasseerd was, het water in vloedgolven kwam opzetten, brak paniek uit in de stad. Duizenden die niet waren geëvacueerd, lieten hals over kop huis en werk achter en dromden samen in de Superdome en het congrescentrum.

Zo’n paniek zal vermoedelijk deze keer uitblijven. Nu staan bussen klaar als toch nog mensen de stad zouden willen verlaten. Het plunderen is de vorige keer al gebeurd, dus is er ook geen reden je te verschansen en have en goed met pistool of geweer te beschermen. En vooral geldt dat je kennelijk ook aan een orkaan van buitengewone kracht kunt wennen.

De burgemeester probeerde de moed erin te houden. Ook als New Orleans in de periferie blijkt te liggen van Rita, zei burgemeester Nagin de gevolgen te vrezen. Nieuwe schade maakt nieuwe moedeloosheid. ‘We praten op mensen in en proberen hen scherp te houden. Wie weet worden we deze keer wel gespaard.’

De straten waren leeg gisteren, nog leger dan al het geval was. De levende zielen waren voornamelijk militairen en politieagenten. Vijfduizend man van de Nationale Garde en de 82ste luchtlandingsdivisie patrouilleren.

De hele dag hing een grauwe lucht boven de stad. Er stond een strakke wind en er vielen ongehoord harde regenbuien. Veel hangt nog los in New Orleans, buitenverlichting, luifels, goten, reclameborden. Alles klapperde en wapperde dat het een aard had. Er was geen enkele aanvechting te bespeuren om, nu de storm eraan kwam, al die bungelende bewijzen van natuurkracht alsnog snel weg te halen.

New Orleans leek zich gistermiddag in gelatenheid voor te bereiden op de nieuwe orkaan, met een berusting die het midden hield tussen fatalisme en vermoeidheid. Wellicht was het ook wel de stille hoop dat het zou overwaaien, letterlijk en figuurlijk.

Intussen stroomde het eerste water alweer de stad in. ‘Onze meest boze dromen worden waar’, zei een majoor van de Nationale Garde. Hij sprak van breuken in de dijkgedeelten die zojuist gerepareerd waren. De gaten zijn gedicht met grote rotsblokken waar een laag gravel overheen is gelegd.

Anderen spraken een breuk tegen. Ingenieurs die de betrokken dijk voorlopig hebben hersteld, beweerden dat deze niet opnieuw zou breken. Volgens de ingenieurs was het de stormkracht van de wind die water over de dijk deed slaan.

De majoor van de Nationale Garde haalde zijn schouders op. ‘We hebben vastgesteld dat de dijk alweer inzakt. Hij zal het niet houden.’

Hoe dan ook, gistermiddag stond het water al op borsthoogte in grote delen van dezelfde buurten van New Orleans waar eind vorige maand Katrina een spoor van verwoesting trok. Het betreft vooral de Ninth Ward, de wijk waar velen van de arme, zwarte bevolking van New Orleans woonden.

Stiekem vinden de autoriteiten het wel best als de Ninth Ward weer onder water komt te staan. De wijk is toch al opgegeven en, zo was de redenering, al het water dat daar binnenstroomt blijft weg uit de buurten die nog bewoonbaar zijn.

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden