Net als in de film

Bestaat de omgeving waarin de populaire Britse televisieserie Downton Abbey is opgenomen ook in het echt? Jazeker, ontdekte Corinne van Duin toen ze Highclere Castle bezocht. Van de hal met de imposante balustrade tot en met de snuffelende witte labrador.

Om het nou een pelgrimstocht te noemen, zou te ver gaan. Maar dat ik me verheug als een kind dat haar favoriete televisiekarakters gaat ontmoeten, is niks te veel gezegd. Ik ben op weg naar een van de beroemdste Engelse kastelen van dit moment: Highclere Castle. Het is de setting van de populaire televisieserie Downton Abbey.

Voor wie het toch nog heeft gemist: het is een prachtig Engels kostuumdrama. Een soort Upstairs, Downstairs, maar dan met de grandeur van de serie Brideshead Revisited van pakweg dertig jaar terug - Downton is een soort soap in een prachtige setting. Wie van een fijn potje escapisme houdt, met veel snobby butlers, Engelse gazons en een flinke dosis geaffecteerde Engelse adel, compleet met spannende plotwendingen en romantische verwikkelingen, zit hier goed. En verkeert bovendien in gezelschap van miljoenen.

Want alleen in Groot-Brittannië kijken er gemiddeld elf miljoen mensen naar. Wereldwijd wordt de serie uitgezonden in meer dan honderd landen. Sinds een paar weken loopt seizoen vier bij de Britten, bij ons vanaf zaterdag 9 november, bij de NCRV.

In het introfilmpje van de serie loopt de televisiegraaf Lord Grantham met zijn witte labrador naar het statige huis. Omdat dit aan het begin van elke aflevering gebeurt, staat de scène na tientallen keren in mijn geheugen gebeiteld. Nu sta ik zelf voor het huis. Dat stelt de ware Downton-fan niet teleur. Het ziet er precies zo uit als op televisie: opgetrokken uit gele stenen, met de gotische hoektorens en een flinke centrale toren met een wapperende vlag in het midden. Dit gebouw is gemaakt om de bezoeker te imponeren. En dat doet het nu ook. Ik mis alleen een witte labrador en Hugh Bonneville.

Highclere Park ligt tussen Oxford en Londen en is in het echt al driehonderd jaar eigendom van de graven van Carnarvon. Het huis werd in 1842 gebouwd voor de derde graaf, de zevende woont er nu, Geordie Herbert. Zijn vrouw Fiona is het grote marketingbrein achter het hele Downton-verhaal. Net als in de serie zijn het kennelijk de vrouwen van de graven die het landgoed steeds redden. De hedendaagse gravin schrijft bijvoorbeeld boeken over haar collega-Carnarvon-gravinnen, oftwel de chatelaines van Highclere.

En zij kende weer Lord Julian Fellowes, de schrijver van de serie. Hij opteerde al eerder om haar huis te gebruiken voor de klassieke film Gosford Park. Uiteindelijk hebben hun gesprekken en haar boek geleid tot de eerste scripts van Fellowes. Lady Carnarvon: 'Het is een slimmerik, en veel van onze gesprekken zie je terug in de serie. Tegenwoordig willen we onze vriendschap niet op het spel zetten en praten we niet meer over alles. Soms zie ik dingen waarvan ik weet dat we ze hier in huis nooit zouden doen. Zo heb ik ooit iets gezegd over het verkeerd dekken van de tafel. Maar dat werd zo opgeblazen, dat ik er niks meer over zeg. Laten we het erop houden dat we gewoon goede vrienden zijn.'

Vandaag houdt ze open huis voor een aantal journalisten. Ze heeft dit marketingtechnisch weer precies goed getimed: haar tweede boek is uit en de vierde serie wordt net uitgezonden. Op mijn vraag of ze niet onder de indruk is van het mega-succes van de serie, want het wemelt er vandaag van de fotografen en filmploegen, lacht ze beleefd. En zegt dat de familie altijd al volop in de belangstelling van de wereldpers heeft gestaan.

'Dat was al zo in de jaren twintig, toen de vijfde graaf van Carnarvon samen met Howard Carter het graf van Toetanchamon had ontdekt. Toen stond de tuin hier ook vol. I think it was the first global media event of this century.' Helemaal toen de graaf kort na het openen van het graf van de Egyptische farao stierf. Het was een bloedvergiftiging door een muggenbeet, maar de mythe van de vloek van Toetanchamon sprak enorm tot de verbeelding. Veel Egyptische kunstvoorwerpen worden nu tentoongesteld in het gedeelte dat vroeger als downstairs werd aangeduid. Vandaar ook dat scènes die zich daar afspelen in de studio worden gefilmd.

Upstairs vind ik alles wat ik zo goed ken: de hal met de imposante balustrade en de grote trap. De bibliotheek en de smoking room waar de mannen zich na het eten terugtrekken. Er is weinig moderns te ontdekken in de verschillende kamers. Of het moeten de groene bordjes met Fire Exit zijn. Op een nachtkastje zie ik de nieuwste Dan Brown liggen. De statige eetkamer met de imposante portretten maakt in het echt ook indruk. Nu weet ik pas dat het schilderij met het grote paard, een echte Van Dijck is. En de man erop is koning Charles I. Er schijnen ook ooit schilderijen van Da Vinci en Botticelli gehangen te hebben, maar die zijn na de Eerste Wereldoorlog verkocht om de vele schulden af te lossen.

Rond de eeuwwisseling waren die schulden er ook al, want het onderhouden van een landgoed als Highclere kostte ook toen al veel geld. Dit werd door de zesde graaf van Carnarvon aardig opgelost door te trouwen met Almina Wombwell, de bastaarddochter van de steenrijke Alfred de Rothschild.

Deze zorgde goed voor zijn dochter en adellijke schoonzoon George. Hij financierde diens archeologische hobby in Egypte en dankzij haar vader kon Lady Almina, net als Lady Cora Grantham en Cousin Isobel Crawley deden in de serie, haar luxe ziekenhuis voor oorlogsinvaliden oprichten.

De huidige familie is zich ervan bewust dat ze alles moeten inzetten om geld aan het huis te verdienen. Lady Carnarvon vertelt: 'Mijn man is boer. En ik zijn vrouw.' Maar wel adellijke boeren die zich nergens voor schamen.

Autolanceringen, kerstmarkten en bruiloften: alles kan en wordt van harte aangeprezen op de website. Dat ze in 2005 gastheren waren van de ongelofelijk kitscherige Disneybruiloft van het bloedordinaire Britse naaktmodel Jordan en de derderangs zanger Peter Andre, laat de website liever onvermeld. Om vooral te benadrukken dat het niet om een partycentrum gaat, lijkt het wel of Lady Fiona in de salons zo veel mogelijke recente familieportretten op de tafeltjes heeft neergezet. Geordie als baby, Geordie op de ski, Fiona met een paard en zoon Edward, trouwfoto's, familiekiekjes, je vindt ze in elke kamer terug.

En jawel hoor, dan is mijn Downton Abbey-ervaring compleet: daar struint hij snuffelend over de Perzische tapijten, een heuse witte labrador.

NIET OP GOED GELUK

Highclere Castle

U kunt niet op de bonnefooi langsrijden. Het kasteel is zo populair dat men de honderden bezoekers alleen aankan wanneer zij via de site kaarten hebben besteld. De openingstijden worden deze maand bekendgemaakt op de website: highclerecastle.co.uk. Insiders melden dat er 's middags na vieren nog weleens mensen worden toegelaten zonder internetkaarten. Op het terrein zijn een teashop en een souvenirwinkeltje.

Hoe komt u er?

Met een huurauto is het een klein uurtje rijden vanuit Londen. Met de trein vanuit Paddington Station kan ook. Vanaf Newbury een taxi nemen.

Overnachten

De cast slaapt in Newbury in The Carnarvon Arms (thecarnarvonarmshotel.com). In de gemoedelijke herberg kun je slapen en ontbijten voor rond de 90 pond. Dineren kan er ook prima. Chef Marco Pierre White staat hier in de keuken.

Bampton

Op ongeveer drie kwartier rijden van het kasteel ligt dit lieflijke plaatsje. Hier zijn de scènes opgenomen die spelen in het ziekenhuis, de kerk, de pubs en op het dorpsplein. Alleen voor echte Downton-groupies, anders is het te veel moeite om er helemaal naar toe te rijden.

VENIJNIG OUDERWETS

De beste rol van de serie is weggelegd voor de actrice Maggie Smith. Zij speelt de moeder van de graaf, een zelfs voor die tijd ouderwetse aristocrate. Zonder haar venijnige uitspraken over barbaarse Amerikanen, ongeschikte echtgenoten en duivelse elektriciteit zou het op Dowton Abbey maar een duffe boel zijn. Favoriete uitspraak van de douairière: 'What is a weekend?'

undefined

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden