Nederlander moet DAT en Virgin samensmeden

De Nederlander Rob Kuijpers wordt eerste man bij de Belgische lucht vaartmaatschappij DAT, en mogelijk ook bij de combinatie DAT-Virgin Express....

Hoewel Robert M. Kuijpers vrijdag voor het eerst in zijn leven is benoemd tot hoogste baas van een luchtvaartmaatschappij, zal de Nederlander waarschijnlijk nooit meer zoveel vliegtuigen bestellen als op 5 oktober 1999. Als topman van koeriersbedrijf DHL Worldwide Express kocht hij toen voor meer dan 1 miljard euro 44 Boeings 757. Ze moesten de verouderde, luidruchtige vloot deels vervangen. De nieuwe Belgische luchtvaartmaatschappij DAT bezit slechts 32 vliegtuigen, afkomstig uit de failliete boedel van Sabena.

Maar mogelijk groeit Kuijpers' onderneming dit jaar nog flink verder. Vandaag voert hij al besprekingen met Virgin Express (18 vliegtuigen), zo gaf de Britse prijsstunter zondag toe. DAT en Virgin zouden moeten samensmelten tot een Brits-Belgische maatschappij met de 'neutrale' Nederlander aan het hoofd.

Zijn ervaring met de vliegwereld (DHL is een luchtvaartmaatschappij voor pakjes, DAT voor passagiers) én zijn bekendheid in Brussel verklaart Kuijpers' benoeming bij DAT. DHL staat bekend als een Amerikaanse koerier, maar bestaat feitelijk uit een Amerikaans en en Belgisch deel. Daardoor is de 63-jarige bekender in Brussel dan in zijn moederland.

Vanaf 1972 werkte hij als marketing-manager bij ketchupfabrikant Heinz. In 1988 vertrok hij naar DHL, waar hij zich opwerkte via directeur Europa & Afrika tot bestuursvoorzitter van DHL International. Het pakketvervoer over de hele wereld resorteerde sinds 1997 onder hem, behalve dat in de Verenigde Staten. Zijn standplaats was België.

Het lag voor de hand dat de liefhebber van golf, tennis en squash DHL-baas zou blijven tot 2004, het jaar waarin hij 65 wordt. Maar toen Deutsche Post in maart dit jaar haar belang in DHL verhoogde van 25 naar 51 procent, was voor Kuijpers de lol eraf. 'We zijn eigendom van Deutsche Post. Dat is iets anders dan een onafhankelijke onderneming zijn', legde hij uit.

Hij stapte over naar Regus, het Britse concern dat in vijftig landen 387 flexibel te huren kantoren uitbaat met 84 duizend werkplekken. Saillant detail is dat oprichter Mark Dixon zijn eerste flexkantoor in 1989 opende te Brussel.

Maar kennelijk ligt de luchtvaartbranche Kuijpers meer dan de kantorenmarkt, en denkt hij meer zijn eigen gang te kunnen gaan bij DAT.

De investeerders in de nieuwe maatschappij weten dat Kuijpers zowel de Belgische vakbonden als de politiek kan bespelen. In januari 2000 dreigde Kuijpers met sluiting van DHL's 'superhub' (sorteercentrum) op de Brusselse luchthaven Zaventem. De regering had aangekondigd vanaf 2003 nachtvluchten te verbieden tussen één en vijf uur. Het vliegverbod zou bij het expresbedrijf en andere firma's zesduizend banen kosten: 'Dit is geen chantage, dit is de realiteit van onze business.' Hij suggereerde dat de overheid de belasting op nachtvluchten moest benutten om woningen beter te isoleren of desnoods te onteigenen: 'Het is minder een probleem van milieu, dan wel van ruimtelijke ordening.'

Een maand later, in februari 2000, kreeg Kuijpers het aan de stok met zijn eigen personeel. Onder druk van een staking zag DHL zich genoodzaakt garanties af te geven voor de werkzekerheid tot 2004, mits de nachtvluchten konden doorgaan. Daarmee zette hij de politiek andermaal onder druk.

Ook bij DAT kan hij te maken krijgen met kritiek op nachtvluchten, en zal hij zeker sociale onrust verwachten. De oud-Sabeniens hebben wel vaker een straat of startbaan geblokkeerd voor hun toekomst, en de (financiële) vooruitzichten voor de nieuwe Belgische flag carrier zijn nog allerminst gunstig. Misschien is samengaan met Virgin de oplossing.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden