Ned Kelly, de populairste moordenaar van Australië

Ned Kelly, de bendeleider die in 1880 werd opgehangen en gedumpt in een massagraf, blijft in Australië tot de verbeelding spreken. Kelly vermoordde drie agenten, maar is vooral bekend gebleven als romantische verzetsheld tegen het Victoriaanse regime van die dagen in Australië. Zijn stoffelijk overschot wordt nu na 132 jaar door de staat aan zijn familie teruggegeven. Of, zoals de Australische pers het verwoordt, 'Ned is finally coming home'. Kelly is nog onverminderd populair. Maar waarom?

Het stoffelijk overschot van Ned Kelly, zonder hoofd.Beeld afp

Wie in het huidige Australië zich op een feestje neerbuigend uitlaat over Ned Kelly, zal met verbazing behandeld worden. Kelly heeft voor veel Australiërs een status vergelijkbaar met die van Robin Hood. Hij heeft heus wel wat mispeuterd, maar was toch vooral de man die het met zijn broers opnam tegen het gehate Victoriaanse regime. Bovendien was hij goed voor de 'gewone' bevolking, die hem en zijn bende dan ook verborgen hield in hun dorpen.

Volgens Barbara Winters, oud-correspondent in Australië voor de Volkskrant, hebben Australiërs een voornamelijk geromantiseerd idee van Kelly's daden. Het feit dat Kelly zich verzette tegen de wet en de regels aan zijn laars lapte, valt in goede aarde bij Australiërs die zichzelf nog altijd als een 'ruig' volk zien. Weinig inwoners van het land zullen het epische beeld niet kennen dat in talloze films die over Kelly gemaakt zijn, zijn laatste uur verbeeldt: Kelly met een geïmproviseerde helm op het hoofd waarmee hij zich doodvecht tegen zijn achtervolgers, de politie. Kelly, een man die niet opgaf, niet bang was en al helemaal niet aan vluchten dacht. Een beeld waar Austaliërs zich graag in herkennen.

Ned Kelly, met geïmproviseerde helm, in zijn laatste levensuur.Beeld AP
Kelly's gevechtsuitrusting.Beeld AP

Dunbevolkt
Dat juist Kelly, die toch 'maar' drie agenten doodde, tot op vandaag nog wereldberoemd in Australië is, valt voor een deel ook te verklaren uit de immense uitgestrektheid van het land en de aard van de blanke bevolking in die dagen. Zeker in de negentiende eeuw was Australië een dunbevolkt land, waar een handjevol blanke nederzettingen zichzelf in leven trachtte te houden. Bovendien werd een aanzienlijk deel van de bevolking door het Victoriaanse regime recht vanuit de gevangenis in Engeland verscheept naar Australië. Mensen die weinig ophadden met de wet, kortom.

Een man als Kelly, die zich openlijk en zonder vrees verzette tegen de gehate staat, ging al snel over de (weinige) tongen en groeide zo uit tot een volksheld. Dat Kelly dat nog altijd is, is onder meer af te lezen aan het aanbod dat men op de meeste lokale markten en winkeltjes nog aantreft van Kelly-parafernalia: 'zijn' geweer en helm die in oude kisten worden aangeboden voor de liefhebber.

Vandaag werd bekend dat het stoffelijk overschot van Ned Kelly, nu nog begraven achter de Pentridgegevangenis in Melbourne, na 132 jaar aan zijn nabestaanden wordt teruggegeven. Het lichaam werd door wetenschappers in 2011 geïdentificeerd als dat van Kelly, hoewel het hoofd ontbreekt. Dat werd eerder ontvreemd uit het graf. De familie heeft laten weten Ned een herbegrafenis te zullen geven (en vragen met klem de dief van het hoofd zijn buit terug te geven).

Voor veel Australiërs is hun held daarmee 'finally coming home'. RIP Ned Kelly.

Met medewerking van Barbara Winters, oud-correspondent in Australië voor de Volkskrant.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden