NBA's droomfinale dreigt als een nachtkaars uit te gaan

Ongemeen spannend is de NBA-finale tussen Houston Rockets en Orlando Magic. Elk duel tussen de basketbalgiganten Hakeem Olajuwon (Houston) en Shaquille O'Neal (Orlando) is er een om de vingers bij af te likken, en de spanning is steeds tot de laatste seconde te snijden....

TIM OVERDIEK

Van onze medewerker

Tim Overdiek

NEW YORK

Maar na drie wedstrijden staat het wel 3-0 voor de Rockets en dreigt de droomfinale als een nachtkaars uit te gaan.

Vanavond kan Houston Rockets met een overwinning volstaan om het kampioenschap te prolongeren. Het lijkt er niet op dat de gevloerde maar net niet uitgetelde Magic-spelers de kracht bezitten om overeind te kunnen komen en met vier opeenvolgende mokerslagen voor een wel zeer onverwachte knock-out in het Amerikaanse basketbal zullen zorgen.

De op handen zijnde blow out wordt naar verwachting hooguit nog uitgesteld met een enkele tegensputterende zege voor de jonge ploeg uit Florida, hetgeen voor sceptische volgers automatisch aanleiding zal zijn om de in marketing-opzicht strak regulerende National Basketball Association te betichten van doorgestoken kaart. Want na drie duels is bovenal duidelijk dat Houston Rockets een maatje te groot is voor de Magic, na een uitstekend seizoen dus toch niet meer dan de belofte voor de komende jaren.

Op weg naar de eindstrijd rekende Orlando Magic, zes jaar geleden pas toegetreden tot de NBA, honend af met de kritiek dat het gebrek aan ervaring een struikelblok zou vormen. Chicago Bulls en vervolgens Indiana Pacers de ploeg van Rik Smits, werden in de play-offs dank zij hard werken verdiend aan de kant gezet.

Maar tegen het collectief van de nu 32-jarige Hakeem 'Dream' Olajuwon blijkt geen kruid gewassen. O'Neal doet, ondanks schrijnende missers bij vrije worpen, zijn werk naar behoren, maar zijn ploeg schiet net een fractie te kort.

Houston Rockets kende een merkwaardige Western Conference-finale tegen San Antonio Spurs. Twee thuiswedstrijden werden verloren, maar de drie confrontaties in de arena van de opponent werden gewonnen. Waarna het werk thuis met een diepe zucht van verlichting werd afgemaakt.

Dat opmerkelijke uit-resultaat kreeg vorige week een vervolg met twee zeges in de O-rena van Orlando Magic, waarmee alle theorieën over het vermeende thuisvoordeel onderuit werden gehaald.

Sportliefhebbers in de Verenigde Staten klampen zich het liefst vast aan de statistieken, nuchtere cijfers waarmee niet te manipuleren valt, en ze raken hopeloos in de war als de getallen een andere uitkomst opleveren dan de logica doet vermoeden. Gelukkig viel met de opgetelde driepunters niet te marchanderen, en het verschil tussen Houston Rockets en Orlando Magic is dan ook in hoofdzaak terug te voeren op deze wijze van scoren.

Al gedurende het reguliere seizoen was Houston Rockets van alle clubs het meest produktief geweest vanaf de driepuntslijn, ter vergroting van de attractiewaarde aan het begin van deze competitie dichter naar het netje verschoven. Vanaf een afstand van 6.70 meter realiseerden de Rockets een percentage van 38,6, tegen 37 procent voor Orlando Magic, dat in de eerste drie play-off-ronden weliswaar succesvoller was maar het momenteel kansloos aflegt: Houston veertig procent tegen Magic 31 procent, een gemiddelde van respectievelijk 26 punten uit 65 pogingen en 27 uit 87.

Niet alleen dienen Magic's afstandsschutters nauwkeuriger te werk te gaan, maar ook moet een antwoord worden gevonden op de tweeslachtige aanpak waarmee de tegenstander wordt bestreden. Het is een frustrerende strategie. Uit alle macht moet worden geprobeerd de welhaast niet te stoppen Olajuwon (gemiddelde play-off score: 32,9 punten) te bedwingen. Maar zodra de center twee verdedigers naar zich toetrekt, staat er telkens een medespeler vrij die vanaf die vermaledijde driepuntslijn succesvol is.

Hoe de uitkomst van de best-of-seven serie ook zal zijn, alle profbasketballers hangt momenteel een officiële uitsluiting door de bond boven het hoofd. Een arbeidsconflict, dat eerder tot het afgelasten van het honkbalseizoen en de vertraagde start van de ijshockeycompetitie leidde, heeft nu ook het basketbal in zijn greep.

De zogeheten lock out, een juridische uitsluiting, zal geen invloed hebben op de huidige NBA-finale, maar kan mogelijk de transfermarkt die komende maand op gang komt danig in de war brengen. Deze week vergaderen vertegenwoordigers van de bond en de spelers over de kwestie.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden