Mooi dorp met slimme inwoners

Het is verkozen tot mooiste dorp van Vlaanderen. Wil Thijssen en fotograaf Marcel van den Bergh testen de terrassen van ‘een parel aan de Maas’....

Het is een gevleugelde uitspraak in Vlaanderen: ‘Gij komt zeker uit Rekem?’Wat zoveel betekent als: ‘Je bent niet goed snik, imbeciel.’ Want Rekem, daar komen brikkebakkers (baksteenfabrikanten) en zotten vandaan – in het kasteel werden tot de jaren tachtig meer dan achthonderd psychiatrisch patiënten verpleegd.

De negatieve uitspraak refereert aan de tijd waarin Oud-Rekem nog een achterbuurt van Rekem was, een Belgisch dorpje aan de Maas dat door de provinciale weg wordt gespleten.

‘Het was hier smerig en vervuild’, zegt Louis Brans, die in 1929 in het kleinste huisje van de grootste straat werd geboren. ‘Tot midden jaren zeventig was dit een onooglijke plek vol achterstallig onderhoud.’ Maar een historicus legde de rijke geschiedenis van het dorp vast, met het kasteel, gerechtshof, poortgebouw en talloze oude, statige renteniershuizen. De psychiatrische inrichting trok veel personeelsleden van buiten, die de panden op waarde wisten te schatten en die de boel opknapten. Sinds hun komst zijn de terrasjes voor de cafés weer drukbevolkt.

‘Ik hoef alleen de weg over te steken om een biertje te bestellen’, zegt herborist Patrick Donders, die het voormalige doktershuis annex apotheek tot kruidenwinkel heeft omgetoverd. ‘Dit is Zuid-Frankrijk in België. Het is hier gemoedelijk, iedereen kent iedereen en de terrasstoelen staan altijd buiten, want hier wordt niets gestolen.’

Van de ruim 91 duizend stemmen die Toerisme Vlaanderen binnenkreeg na de oproep welk het mooiste dorp van Vlaanderen is, kreeg Oud-Rekem, in Belgisch Limburg aan de Maas, eenderde van de stemmen; meer dan alle andere dorpen bij elkaar.

Donders is dan ook blij met de grote bloembakken die midden op de Patersstraat zijn geplaatst, want sinds de uitverkiezing reden automobilisten in lange files langs zijn huis.

Nu de Patersstraat is afgesloten, is het poortgebouw – de statige boog langs de Zuid-Willemsvaart – de voornaamste toegang tot het dorp. Naast het poortgebouw ligt D’n Oude God, een ‘grand café & petit restaurant’ uit 1650 dat in de sfeer van die tijd is ingericht. Erachter ligt wat gerust een van de mooiste terrassen van heel België mag worden genoemd: in de tuin, tussen vijvers en rietkragen, staan tafeltjes en rotanstoelen op verschillende vlonders en niveaus, met uitzicht op de uitgestrekte weilanden.

‘Die weilanden daarachter zijn allemaal van ons’, zegt André Weckers trots, de eigenaar van het grote, witte, gezichtsbepalende renteniershuis op de hoek van het pleintje. Weckers is in dit huis geboren, volgend jaar wordt hij tachtig. Samen met zijn vrouw bestierde hij hier tientallen jaren een melkveehouderij. Dat zijn dorp het mooiste is van heel Vlaanderen kan hij niet bevestigen: ‘Ik ben nooit ergens anders geweest. En dat vind ik ook niet nodig, want hier is het leven goed.’

Oud-Rekem heeft charme, zeker op een prachtige, zonovergoten dag waarop alle planten uitbundig bloeien. Maar of dit nou het mooiste dorp van heel Vlaanderen is?

Wij hebben ze, eerlijk gezegd, wel eens mooier gezien. De verkiezingsuitslag is dan ook vooral te danken aan de duizenden mails en sms’jes van een handvol Rekemers die alle Limburgers bestookten met het verzoek op hun dorp te stemmen.

‘Ik heb persoonlijk 7700 sms’jes en evenzoveel mail rondgestuurd’, zegt Alice Bloemen trots, de ‘onthaalhostess’ die in de barokke museumkerk de rondleidingen door het dorp administreert. Tel daar de gele T-shirts met het stadslogo bij op, die de Rekemers droegen naar alle grote Belgische tv-evenementen, en de kettingbrief die de gouverneur van Limburg in duizendvoud met de gezamenlijke burgemeesters van zijn provincie onder de Limburgers heeft verstuurd. Dan is het een koud kunstje om meer dan eenderde van alle stemmen te bemachtigen, geeft Bloemen grinnikend toe.

Reden te meer om Oud-Rekem te bezoeken: je ontmoet hier geen zotten, maar de slimste Vlamingen in al hun hartelijkheid.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden