Mississippi staakt onderzoek naar vermoorde burgerrechtenactivisten

Het onderzoek naar de moorden in 1964 op drie burgerrechtenactivisten in Missisippi is stopgezet. De officier van justitie van Mississippi verwacht na 52 jaar onderzoek niet dat in de zaak, die 'Mississippi Burning' is gaan heten, nog meer verdachten veroordeeld zullen worden.

Officier van justitie van Mississippi Jim Hood tijdens de persconferentie.Beeld AP

'Het bewijs is afgebrokkeld door het geheugen na al die jaren, en daarom zijn er op dit moment geen individuen die in leven zijn waartegen we een zaak hebben', zei Jim Hood, officier van justitie van Mississippi. 'Ik ben ervan overtuigd dat de afgelopen 52 jaar onderzoekers binnen de wet al het mogelijke hebben gedaan om de daders op te sporen. Bij het ontbreken van nieuwe informatie is deze zaak gesloten.'

Michael Schwerner, James Chaney en Andrew Goodman werden, vandaag precies 52 jaar geleden, langs een verlaten weg in Mississippi vermoord. Namens de burgerrechtenbeweging Freedom Summer waren de drie - twee blanke en een zwarte man - actief in het aansporen van Afro-Amerikanen te gaan stemmen in het zuiden van de Verenigde Staten. Op de terugweg van een bijeenkomst in Oxford (Ohio) raken de mannen vermist, en blijken later vermoord.

Moorden verdoezeld

De moorden worden door de samenleving, politie en getuigen aanvankelijk verdoezeld. Uiteindelijk bemoeit president Lyndon B. Johnson zich ermee als hij de FBI aanspoort de zaak op te lossen, waarna de FBI het eerste kantoor opent in Mississippi. Diverse keren wordt het onderzoek gesloten en heropend. In 2005 leidt dit tot de veroordeling van 60 jaar voor Edgar Ray Killen, een van de 'masterminds' van de moorden, zoals The New York Times hem noemt. Acht anderen zijn door jury's veroordeeld voor betrokkenheid bij de zaak.

In 2010 wordt voor de derde keer een poging gedaan om andere betrokkenen te veroordelen. Behalve Killen zijn vier andere verdachten dan nog in leven. Twee overlijden kort na de heropening van het onderzoek.

Het zoeken naar bewijslast tegen de laatste twee verdachten, waarvan wordt verondersteld dat ze niet aanwezig waren bij de moord maar wel betrokken waren bij de voorbereiding, wordt na het 'sluiten van dit hoofdstuk' door de officier van justitie gestaakt. Het besluit is ingegeven door diverse oudere getuigen die door geheugenverlies tegenstrijdige verklaringen begonnen af te leggen, getuigen die nog altijd niet wilden praten, of simpelweg zijn overleden.

Een rechter in gesprek met Edgar Ray.Beeld AP

De Britse filmregisseur Alan Parker verfilmde in 1988 Mississippi Burning met in de hoofdrollen Gene Hackman, William Dafoe en Frances McDormand. De filmklassieker die geldt als een van de meest aangrijpende over rassenhaat die in de VS eind vorig eeuw werden gemaakt, won diverse prijzen. Zo was er een Oscar voor beste cinematografie en vijf andere nominaties voor een gouden beeldje. Gene Hackman won er een Zilveren Beer mee op het filmfestival van Berlijn.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden