Miljonair die zijn geld liever door anderen liet uitgeven

Maandag stapte de schatrijke filantroop Robert W. Wilson uit het leven.

Als het zijn tijd was, zou hij er klaar voor zijn, zo had Wall-streetmiljonair Robert W. Wilson tegen een vriend gezegd. Vorige week was het zover. De 87-jarige New Yorker had een goed leven gehad, zijn 800 miljoen dollar had hij bijna helemaal weggegeven, nu kon hij met een gerust hart vanuit zijn appartement op de zestiende verdieping aan Central Park West zijn zelf verkozen dood tegemoet springen. Alles was van tevoren tot in de puntjes geregeld. Zijn afscheidsbrief eindigde met een lijstje afspraken die moesten worden afgezegd.


Wilson werd rijk met zijn in 1969 opgerichte risicobeleggingsfirma Wilson & Associates. In 1986 ging hij met pensioen, waarna hij geleidelijk aan zijn op de beurs verdiende miljoenen begon te doneren aan goede doelen. 'Zijn plan was om het allemaal weg te geven', zei Stephen Viscusi, een goede vriend. Dat lukte niet helemaal: er is nog 100 miljoen over - waarschijnlijk geld dat vastzit in investeringen.


In juni werd Wilson getroffen door een beroerte. Dat moet het moment zijn geweest dat hij over zelfmoord begon na te denken. Viscusi: 'Hij zei altijd dat hij niet wilde lijden.' Hij heeft geen kinderen. Hij was getrouwd, maar bijna veertig jaar geleden scheidde hij van zijn vrouw. Daarna maakte hij er geen geheim van dat hij homo was. Hij hield van openheid.


De inhoud van zijn afscheidsbrief mocht worden bekendgemaakt, zei Richard Schneidman, de testamentair executeur. 'De strekking was dat hij een geweldig leven heeft gehad en alle dingen heeft kunnen doen die hij wilde.' Ook vond Wilson dat de manier waarop hij verkoos te sterven niet iets was om je voor te schamen.


Wilson had een luxeappartement in het San Remo-gebouw aan de sjieke westkant van Central Park. Van daaruit sprong hij. Zijn lichaam werd gevonden op de binnenhof van het complex. Hoewel hijzelf kennelijk vrij nuchter en stoïcijns dacht over zijn laatste daad, moet het voor de overige bewoners wel even schrikken zijn geweest toen ze vlak voor Kerst ineens uitkeken op het lijk van de buurman dat van zestien hoog in de tuin was geploft. Het is niet zomaar een gebouw: er wonen en woonden beroemdheden als Steven Spielberg, Demi Moore, Glenn Close, Dustin Hoffman, Bono, Steve Martin, Bruce Willis en Steve Jobs.


Het is overigens niet ongebruikelijk dat Amerikaanse miljonairs en miljardairs veel geld schenken aan liefdadigheidsinstellingen en andere goede doelen. Er is de afgelopen decennia zo ontiegelijk veel geld verdiend, op Wall Street en daarbuiten, dat ze het onmogelijk in hun eentje kunnen opmaken en hun familie ook niet - achterneven en -nichten meegerekend. Ook de vertrekkende New Yorkse burgemeester Michael Bloomberg - goed voor vele miljarden - heeft gezegd dat hij het meeste daarvan voor zijn dood zal weggeven.


Wilson heeft zijn miljoenen geschonken aan milieuorganisaties, de Amerikaanse burgerrechtenbeweging ACLU, monumentenzorg en katholieke scholen. Dat laatste is pikant. Want hij was niet alleen openlijk homoseksueel, maar ook athëist. Zijn belangrijkste overweging om katholieke scholen te financieren was dat die overal werden gesloten terwijl ze volgens hem beter waren dan de openbare.


Toen hij geld begon te geven in 2007, vond Wilson het wel zo netjes om tegen de voormalige New Yorkse aartsbisschop, kardinaal Edward Egan, te vertellen dat hij niet geloofde in God. De prelaat antwoordde dat hij zou moeten proberen Wilson te bekeren, nu deze zoveel geld gaf. Waarop Wilson zei dat het ook andersom zou kunnen en hij de kardinaal zou bekeren. 'Het enige probleem is dat jij dan wel je baan verliest.'


De risicobelegger was ondanks zijn miljoenen een zuinig man. Hij nam zelden de taxi in New York, altijd de metro. En als hij een keer een taxi nam, liet hij een eventuele medepassagier meebetalen. 'Een van de domste dingen die je met geld kunt doen is het uitgeven', zei hij ooit.


Velen profiteren nu van Wilsons spaarzaamheid. Waaronder organisaties die strijden voor maatregelen tegen de klimaatverandering - een zaak die hij omarmde nadat hij er eerst sceptisch over was.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden