Miljardenspel rond virtueel vermaak

Makers van onlinegames als FarmVille en SimCity trekken zich terug van Facebook.

DOOR PETER VAN AMMELROOY

Elke dag trekken 8 miljoen virtuele boeren op Facebook naar een akker waar ze dagelijks zo'n 350 miljoen digitale gewassen oogsten. Dat doen ze in Farm- Ville 2, de nieuwe editie van de boerenbedrijfsimulator waarmee het Amerikaanse bedrijf Zynga vier jaar geleden een wereldmerk werd. Het onlinespel is beschikbaar in zestien talen. Weliswaar niet in het Latijn, maar desondanks wordt FarmVille 2 regelmatig aangeklikt op zeventien computers in Vaticaanstad.

De statistieken bieden reden genoeg voor Zynga om de innige band met Facebook te koesteren. Toch heeft de spellenmaker de navelstreng doorgeknipt met het vriendennetwerk met zijn miljard gebruikers.

Bezoekers van Zynga's website hoeven sinds deze maand niet meer in te loggen met hun Facebook-naam en wachtwoord. Omdat Facebook niet langer de sleutel levert tot zijn spelennetwerk, hoeft Zynga niet langer 30 procent af te dragen van de omzet die het draait met de verkoop van virtuele goederen in titels als FarmVille, CastleVille, CityVille, ChefVille en CoasterVille. De spelletjesmaker is evenwel zijn prominente status op het vriendennetwerk kwijt.

Het lijkt een fikse gok. Tot nu toe haalde Zynga 80 procent van zijn jaaromzet van bijna 1 miljard euro bij Facebook vandaan, terwijl het netwerk maar voor 10 procent van zijn inkomsten op zijn gamesleverancier rekende. Toch verwacht algemeen manager Tim Caitlin dat de breuk met Facebook een voordeel oplevert. 'Spelers willen met een unieke spelersnaam kunnen inloggen', zegt hij, 'in plaats van met hun echte namen zoals Facebook eist.'

Zynga's vertrek is niet de enige aderlating voor Facebook. Electronic Arts, een van de grootste gamesuitgevers ter wereld, kondigde vorige week de sluiting aan van drie grote games op het sociale netwerk. Op 14 juni valt het doek voor SimCity Social, Pet Society en The Sims Social. Dat laatste spel trok eind 2011 nog ruim 11 miljoen dagelijkse bezoekers, maar dat aantal is geslonken tot een half miljoen.

'Hoewel aanvankelijk miljoenen inhaakten om deze spellen te spelen, is het aantal deelnemers en de mate van activiteit ingezakt', zegt Electronic Arts. 'Voor mensen die de laatste tijd meer sociale games hebben zien sneuvelen, is dit besluit misschien geen een verrassing.'

Als ze zich bij Facebook wel overvallen voelen door de exodus, dan weet het bedrijf het goed te verbergen. 'We hebben een solide en groeiend platform', zei gamesdirecteur Sean Ryan vorige maand op de Game Developer's Conference in San Francisco. 'Gebruikers zijn blij met een breder aanbod aan games van een grotere diversiteit aan ontwikkelaars. En wij zijn ook blij.'

Stevige cijfers moet die tevredenheid onderstrepen. Volgens Facebook is het aantal spelende leden in een half jaar gestegen van 235 miljoen naar 250 miljoen. Het aantal spellen dat gebruikers installeren, is gestegen met 75 procent. Facebook keerde vorig jaar 1,5 miljard euro aan gamesmakers uit. Meer dan honderd van hen verdiende 750.000 euro of meer. Het aantal spelers dat voor virtuele goederen betaalt, is in een jaar gestegen met 24 procent.

Niet iedereen is van die getallenwaterval onder de indruk. De Amerikaanse investeerder en gamesspecialist Andrew Chen ziet de belangstelling van ontwikkelaars voor Facebook-games verschrompelen. Op het weblog Gamasutra constateert Chen dat het netwerk die stijgende impopulariteit aan zichzelf te danken heeft. Zo plaagt het studio's voortdurend met wijzigingen van de technische voorwaarden voor spellen. Daardoor lopen de onderhoudskosten van games op.

Maar de concurrentie komt toch vooral van de mobiele telefoons en tablets. De gamesmarkt daarvoor is sexyer, stelt Chen. Niet alleen in de ogen van ontwikkelaars, maar ook in die van geldschieters. Dat ook Apple en Google, net als Facebook, commissie rekenen voor elke verkochte app, doet daar niks aan af.

Ook Zynga richt zich meer op mobiele spellen. Wat niet wil zeggen dat het bedrijf zijn webgames verslonst. FarmVille 2 heeft nog altijd een schare trouwe fans, zegt producent Mike Perry, vooral onder vrouwen van 40 tot 60 jaar die in een jaar voor een 750 miljoen euro aan hun akkers spenderen. 'Zij beschouwen FarmVille als een hobby, niet als een spel.' De virtuele boer, hij ploegt vrolijk voort.

Onlinegokken

Zynga, de Amerikaanse gamesmaker, heeft deze week een onlinecasino en -pokerspel geïntroduceerd, waarin spelers met echt geld kunnen gokken. Dat laatste was tot nu toe niet mogelijk vanwege wettelijke hindernissen. Die zijn in Europa grotendeels geslecht, maar in de VS niet. Zynga heeft hoge verwachtingen van onlinegokken, net als analisten die het bedrijf volgen. Als 10 procent van de huidige pokeraars en casinospelers gaat gokken met echt geld, brengt dat Zynga naar schatting 230 miljoen euro extra in het laatje.

undefined

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden