'Mijn ouders gaven me mee om niet te denken vanuit een slachtofferrol'

Welke rol speelt afkomst in Nederland? Dat onderzoekt de Volkskrant in een reeks interviews. SBS6-presentatrice Airen Mylène (31): 'Ik denk in mensen, niet in kleuren.'

Beeld Robin De Puy

Airen Mylène vergeet het zelf vaak. 'Dan hoor ik mensen praten over een bepaalde groep. Dat ze zoiets zeggen als: die zijn altijd zo - en dan volgt er een vooroordeel. Of: ze eten altijd zo kruidig. Negen van de tien keer vergeet ik dat ik zelf ook een kleurtje heb.'

Wat zeg je als je ze zo hoort praten?

'Niets. Ik representeer niet alle mensen met ongeveer dezelfde kleur als ik. Op die manier denk ik niet. Het is geen goede situatie als er wordt gedacht: die donkere mensen zijn er niet bij, dus nu gaan we lekker allemaal dingen over ze zeggen. Het zegt meer over degene die het zegt dan over die donkere mensen. Ik hou niet van onrechtvaardigheid. Dat staat voor mij los van de vraag of de mensen die slecht worden behandeld, misschien dezelfde afkomst hebben als ik.

'De tv-redacties waar ik werk zijn weinig divers, maar dat is niet hoe ik ernaar kijk. Ik ben opgegroeid in Leusden, bij Utrecht, daar woonden bijna geen donkere mensen. Dat is wat ik gewend ben. Ik weet dat het er is, het onderwerp bestaat, alleen houdt het me totaal niet bezig. Vroeger las ik de Yes, een meisjesblad. Dan zat ik niet te tellen: waarom staan hier geen donkere vrouwen in?

'Er zijn twee termen die ik lastig vind. Mensen zwart en wit noemen. Ik zeg liever blank en donker. Zwart en wit zijn twee uitersten, het suggereert een tegenstelling. In het leven is niets zwart en wit. Hoezo wij en zij? Dat is al een verkeerd uitgangspunt. Ik denk in mensen, niet in kleuren.'

Beeld Robin de Puy

Ken je andere Nederlandse tv-presentatoren die niet hun eigen achternaam gebruiken?

'Ik weet zeker dat ik niet de enige ben. Voorbeelden kan ik nu niet oplepelen. Victoria Koblenko, is dat haar echte naam? Het is niet een vraag die ik vaak stel: heten ze echt zo?'

Waarom koos je ervoor om je achternaam niet te gebruiken?

'Op de televisie is mijn titelbalkje een paar seconden in beeld. Bij de naam Airen Tjon-A-Tsien zie je allemaal streepjes. Het is een lastige naam. Als mensen hem horen, maken ze er iets van als: Ching Chang Chong. Ik dacht: laten we het makkelijker maken. Mijn tweede naam is Mylène, zo voelt het nog steeds als iets van mezelf. Nu ben ik er zo aan gewend dat ik soms vergeet wat mijn achternaam ook weer was. Als ik die thuis op een envelop zie staan, is het van: o ja, zo heet ik.'

Wanneer besloot je je naam te veranderen?

'Toen ik begon bij Shownieuws, op SBS6. Daarvoor werd ik meestal alleen Airen genoemd. Mijn achternaam erbij was onhandig, te veel gedoe.'

Mylène klinkt minder buitenlands dan Tjon-A-Tsien.

'Zo bewust heb ik er niet over nagedacht. Airen is al geen mainstreamnaam.'

Haar vader komt uit Aruba en werkt nu op de Hogeschool van Amsterdam. De moeder van Airen Mylène kwam uit Suriname naar Nederland om te studeren en werkt op de Hogeschool Utrecht. Zelf studeerde ze bestuurs- en organisatiewetenschappen aan de Universiteit Utrecht. 'Mijn scriptie ging over vrouwen in de top van het bedrijfsleven en de overheid.'

Waarom wilde je bij de televisie werken?

'Als kind speelde ik dat ik presentatrice was. Wanneer mijn vriendinnen op bezoek kwamen, deed ik alsof ze te gast waren in mijn talkshow. Aan het eind van mijn studie moest ik van mezelf een keuze maken. Het voelde als iets definitiefs. Wat wil ik doen? Wat is mijn echte passie? Ik heb mezelf een jaar de tijd gegeven om te kijken of het zou lukken bij de tv.'

Zag je veel kleur op de televisie?

'Nee. Ik zag dat de andere meiden op tv blond waren met blauwe ogen. Ik ben dat niet. Daar had ik geen gedachten over. Ik dacht meer: er zijn zoveel andere leuke meisjes, gaat het mij lukken ertussen te komen? Mijn kleur is iets wat bij mijn pakketje hoort, wat mij Airen maakt. Het is wel onderscheidend. In gesprekken met programmabazen is het nog nooit ter sprake gekomen.

'Mijn ouders keken met een open blik naar Nederland. Ze gaven me mee om niet te denken vanuit een slachtofferrol. Ik denk in kansen, niet in problemen. Op de basisschool zaten twee andere donkere meisjes. Iedereen vroeg of wij zusjes waren. Ze hadden niet dezelfde achternaam als ik en we zagen er ook compleet anders uit. Ik had geen duidelijk besef van kleur, ik verbaasde me alleen over die vraag.

'Mijn achtergrond stelt me in staat makkelijk met verschillende mensen om te gaan. Ik kan me ook beter dan collega's verplaatsen in iemand anders.'

Nederlands: 'Als ik in het buitenland behoefte heb aan Nederlandse producten, zoals kaas. Ik mis ook onze nuchterheid.'
Surinaams: 'Ik weet het niet zo goed, ook niet van de Arubaanse kant. De muziek die we draaien op familiefeesten?'
Eten: 'Telo. En krokante bami in Kantonese stijl.
Partner: 'Taeke Taekema, de oud-hockeyer. Ik geloof dat zijn familie uit Friesland komt.'
Dubbel paspoort: 'Het is dwangmatig om te zeggen: jij moet je zo voelen. Dat gevoel zit niet in een paspoort.'

Airen Mylène werd geboren als Airen Tjon-A-Tsien (Nederland, 1985). Voor SBS 6 presenteert ze de programma's Hart in aktie en Shownieuws.

Ben je de eerste donkere presentatrice bij SBS6?

'Ik weet dat Maureen du Toit er eerder was. De eerste ben ik dus niet en vast ook niet de laatste. Ik zie geen beperkingen. Je hebt zo veel talentvolle mensen, daar zitten ook mensen tussen met een multiculturele achtergrond. Ik stel mezelf nooit de vraag: waarom zit ik hier wel en zij niet? Mijn gevoel zegt dat ze eraan zitten te komen.'

In gesprek

Schrijver Robert Vuijsje (Alleen maar nette mensen, Beste vriend) interviewt voor de Volkskrant Nederlanders over de rol die afkomst speelt in hun leven. Mede gebaseerd op deze serie verscheen vorig jaar zijn boek Kaaskoppen. Hij spreekt onder andere nog met: luitenant kolonel Mostafa Hilali (Marokkaans) en schlagerzanger Dennie Christian (Duits).

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden