Interview

Meulens komt het verst met hecht collectief

Hensley Meulens Hij hoopt de eerste Curaçaose hoofdcoach in de Major League te worden. Maar eerst wacht de bondscoach het nieuwe toernooi Premier 12.

Hensley Meulens op een training van Nederland in Taiwan. Beeld KNBSB
Hensley Meulens op een training van Nederland in Taiwan.Beeld KNBSB

Een zware stem echoot over het trainingscomplex bij het honkbalstadion in Hoofddorp. Bondscoach Hensley Meulens staat met een knuppel klaar een aantal ballen het veld in te slaan. 'Nog een sessie. Het is de tweede helft van de negende inning.'

Meulens heeft zijn veteraan Andruw Jones (434 homeruns in de Major League) op het eerste honk geposteerd en in die richting slaat hij ook de bal. Tot hilariteit van zijn teamgenoten laat Jones de bal door zijn handen glippen. 'Nu hebben we verloren', zegt Meulens met een glimlach, terwijl hij Jones op zijn schouder slaat en hem in het Papiaments nog wat dingen toefluistert.

Het gebeurt op een herfstdag onder de rook van Schiphol, waar het Nederlands team zich opwarmt voor de eerste editie van honkbaltoernooi Premier 12. Inmiddels zit dat team in Taiwan. Maandag speelt Nederland de eerste wedstrijd van het toernooi tegen datzelfde land. En op de training was het al duidelijk: als Hensley Meulens zich met een honkbalploeg bemoeit, telt er één ding: winnen.

Dat was op de World Baseball Classic in 2013 ook het geval, toen Meulens voor de laatste keer bondscoach van Nederland was. Hij loodste zijn ploeg naar een knappe vierde plek met onder meer twee zeges op honkbalgrootmacht Cuba. Daarna verhinderde zijn werk als slagcoach bij San Francisco Giants in de Amerikaanse Major League hem aan het roer te staan bij Nederland.

Nieuw toernooi mogelijk kwalificatie voor Spelen

Aan de eerste editie van de Premier 12 doen de beste twaalf honkballanden van de wereld mee. Het toernooi staat onder auspiciën van de internationale honkbalbond WBSC. Nederland zit in een groep met Cuba, Taiwan, Canada, Puerto Rico en Italië. De WBSC noemt de Premier 12 graag het officieuze WK en ziet het als opvolger van het in 2011 door Nederland gewonnen WK in Panama. De echte wereldtitel wordt echter vergeven tijdens de World Baseball Classic, die eens in de vier jaar wordt gehouden. Dat maakt de Premier 12 niet minder belangrijk. De WBSC wil de tweede editie van het toernooi in 2019 namelijk gebruiken als kwalificatietoernooi voor de Spelen van Tokio in 2020, waar honkbal op het olympisch programma staat. Deelname aan die Premier 12 is afhankelijk van de plek op de internationale ranglijst. Tijdens de eerste editie van de Premier 12 zijn veel punten voor die ranking te verdienen.

Armoe

Dat de Curaçaoënaar er nu wel bij is, komt omdat het jaar in de Major League voor Meulens ruim een maand geleden al eindigde. Zijn club plaatste zich niet voor de play-offs. Gezien de historie is dat niet vreemd: in de oneven jaren is het armoe bij de ploeg uit San Francisco, om in de even jaren sinds 2010 liefst drie keer de World Series te winnen.

Wat dat betreft is het dus een geluk dat de eerste editie van de Premier 12 in een oneven jaar valt, vinden ze bij de honkbalbond, want met Meulens en zijn drie World Series-ringen aan boord is het Nederlands honkbalteam een stuk sterker.

Meulens hoefde weinig moeite te doen om verlof te krijgen bij de Giants. In januari had hij het al geregeld. 'De Giants zijn aan het globaliseren', legt hij uit. 'Ze vinden het geweldig als ze kunnen zeggen: mijn slagcoach is bondscoach van zijn land.'

De 48-jarige Meulens was in 1989 de eerste Curaçaoënaar die het als honkballer schopte tot het hoogste Amerikaanse niveau in zijn sport. Spelers beschouwen het als een eer om met hem te werken.

Hensley Meulens op een training van Nederland in Taiwan. Beeld anp
Hensley Meulens op een training van Nederland in Taiwan.Beeld anp

Natuurlijke leider

Meulens geniet op zijn beurt van het bondscoachschap. 'Als ik het moederland mag verdedigen, zeg ik nooit nee'. Tegelijkertijd koestert hij de ervaring die hij opdoet als hoofdcoach, want Meulens maakt er geen geheim van de wens te hebben om naast eerste speler ook de eerste Curaçaose hoofdcoach in de Major League te worden.

Met zijn 1 meter 90, basstem en kalme uitstraling is Meulens een natuurlijke leider. Dominant is hij niet. Een goed team is vooral hecht en niet hiërarchisch, drukte hij zijn spelers al op het hart bij de start van het trainingskamp op Curaçao in oktober. De Giants-teams waarmee hij kampioen werd, waren op papier misschien niet de beste van de competitie, zei hij, maar wel de hechtste.

'Het moeten broers van elkaar worden', benadrukt Meulens. Met plezier zag hij dat zijn spelers elkaar de afgelopen weken opzochten voor potjes domino, kaartspellen of diners. Zelf sluit hij daar ook graag bij aan. Alleen als het moet, staat hij boven de groep. 'Want ik ben wel de autoriteit. Als ik iets zeg, luisteren ze allemaal.'

Aziatische concurrentie

Meulens kan voor de Premier 12 niet beschikken over de topspelers uit de Verenigde Staten. Bondscoaches mochten van de Amerikaanse honkbalcompetitie MLB niet putten uit de veertigkoppige selecties van Major Leagueploegen. De Aziatische landen ziet hij als grootste concurrenten, want zij mochten wel de beste spelers uit de sterke Japanse en Zuid-Koreaanse competities oproepen.

Het verandert niets aan zijn missie, want over een kleine twee weken wil Meulens in het Tokyo Dome met de beker in zijn handen staan. 'De tijd dat we alleen maar naar toernooien gingen om deel te nemen, is voorbij.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden