Met z’n tweeën onder water

Je kunt je natuurlijk in een duikpak hijsen om onder water een kijkje te nemen. Maar het kan ook anders....

Hypermoderne helikopters, snelle sportwagens of vliegtuigjes voorzien van futuristische gadgets. Normaal gesproken kom je ze alleen tegen in James-Bondfilms, maar sinds kort is er in Nederland ook zo’n ‘speeltje’ op de markt. Niet voor op land of in de lucht, maar voor in zee.

Het Brabantse bedrijfje U-Boat Worx ontwikkelde een mini-onderzeeboot voor de consumentenmarkt. Daarmee kun je droog, dieper, langer, sneller én op de gewenste temperatuur de onderwaterwereld verkennen.

Econoom en ondernemer Bert Houtman (55), de directeur van U-Boat Worx, liep al in de jaren tachtig met het idee rond voor een onderzeeboot voor consumenten. Tot een prototype kwamen zijn fantasieën niet, omdat de techniek zich indertijd nog niet leende voor het bouwen van zo’n boot. Tot Houtman rond de eeuwwisseling op internet stuitte op het ontwerp van een onderzeeboot, die enigszins leek op zijn eigen fantasie. Hij nam contact op met de Canadese ontwerper en begon samen met hem de ontwikkeling van een nieuw model.

Met de hulp van twee ingenieurs ontwikkelden ze in Thailand een prototype onderzeeboot. Toch bracht Houtman het bedrijf weer terug naar Nederland. Thailand had weliswaar een mooie onderwaterwereld, maar het ontbrak er aan technisch materiaal en aan experts om de C-Quester, zoals Houtman zijn boot doopte, verder te ontwikkelen.

De uiteindelijke C-Quester is speciaal gemaakt voor één of twee personen. Sales en marketing manager Erik Hasselman (24) laat op de werkplaats in Breda de verschillende prototypes zien. Hij tikt op een glazen koepel waardoor de bestuurder naar buiten kan kijken. ‘Acrylglas’, zegt hij. ‘Dat is erg kostbaar materiaal en maar bij drie leveranciers ter wereld te krijgen.’

U-boat maakt de onderdelen voor de duikboot niet zelf, maar haalt ze wereldwijd bij specialisten. ‘Onze ingenieurs monteren de verschillende onderdelen hier tot de C-Quester.’

In de ruime werkplaats staat een grote, diepe watertank – voor het testen van de prototypes – tussen bootframes, gereedschapswanden en onderdelenbakken. Er zijn meestal tien mensen op de werkvloer bezig met de bouw en ontwikkeling van de duikboten, vertelt Hasselman.

In 2006 presenteerde U-Boat Worx zijn eerste eenpersoonsduikboot op de Miljonairsfair, dé plek waar de potentiële klant (‘duikbootfanaten met een bovengemiddeld inkomen’) te vinden is.

Ondertussen zijn er tientallen bootjes verkocht, en werkt het bedrijf aan een consumentvriendelijke tweepersoonsboot. De constructie-eisen hiervoor liggen hoger dan voor de éénpersoonsversie. U-Boat volgt de richtlijnen die gesteld worden door zogeheten classificatiebureaus. Dat zijn bureaus die zich bezighouden met het inspecteren van de veiligheid van schepen. ‘Het zijn standaarden die de experts op dit gebied aanbevelen’, vertelt Hasselman.

Om een onderzeeboot goed te keuren worden zware tests verricht, legt hij uit. ‘De druk, zuurstoftoevoer, batterijen en noodsystemen moeten allemaal optimaal werken.’

Duiken met de C-Quester is volgens Hasselman mede daardoor uitermate veilig. ‘De boot heeft meerdere back-upsystemen voor noodgevallen.’

In principe is de besturing volledig elektrisch. De batterijen zijn oplaadbaar en gaan 2,5 tot 4 uur mee. Mochten de batterijen het toch af laten weten, dan kan de bestuurder de boot ook omhoog krijgen door lucht in de ballasttanks te laten lopen. Dat gebeurt met een onafhankelijk mechanisch systeem. Als dit niet lukt zijn er ook nog afwerpbare gewichten. Eenmaal hiervan ontdaan zal de boot ook naar het wateroppervlak stijgen.

‘Het is als vliegen onderwater’, een tochtje met de C-Quester. Hasselman, die net als alle andere U-Boat -medewerkers al eens een onderwatertocht maakte, omschrijft de duikervaring als ‘een vrij en machtig gevoel’: ‘Je wordt gewichtloos’.

Omdat je alleen uit de koepel aan de bovenzijde naar buiten kunt kijken moet je wel afstand houden als je bijvoorbeeld een schipwrak van dichtbij wilt bekijken.

De duikboot van U-boat Worx heeft veel voordelen boven het ‘ouderwetse’ duiken, met een duikpak. Een duiker kan – veilig – maximaal tot 40 meter diep duiken, en dat maar voor 10 minuten. Bovendien moet een duiker bij het omhooggaan rekening houden met de veranderende druk. ‘De C-Quester kan tot 50 meter diep gaan en vanwege de constante luchtdruk van 1 atmosfeer heb je geen last van decompressie zoals bij duiken’, zegt Hasselman.

De nieuwste tweepersoonsmodellen (‘mensen willen zo’n onderwaterervaring toch graag met iemand delen’) halen een snelheid van 4 knopen, zo’n 8 km per uur. Volgens Hasselman is de boot makkelijk te besturen, ‘maar als je niet weet waar je aan begint kunnen er ongelukken gebeuren’. Daarom verkoopt U-boat Worx de boten niet zonder training. Officieel zijn er geen vaarrestricties voor recreationele duikboten, maar U-Boat vraagt meestal eerst toestemming aan lokale autoriteiten voordat ze gaan varen. Hasselman: ‘Die wordt doorgaans ook gegeven.’

De C-Quester is nog niet voor iedereen weggelegd. Voorlopig kosten de tweepersoonsmodellen rond de twee ton. Maar dan heb je ook wat: ze zijn zelfs custom-made te verkrijgen. Een soort ‘Pimp my submarine’. Van roze laklagen tot Maserati-leren bekleding, alles is mogelijk. ‘De afnemers zijn tot nu toe vaak mensen die nog een speeltje nodig hebben om op hun jacht mee te pronken’, zegt Hasselman.

De toekomstplannen? De ontwikkeling van een vierpersoonsboot en de verhuur van C-Questers. Hasselman: ‘En we hopen de duikboten ook wat goedkoper aan te kunnen bieden, natuurlijk.’ *

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden