Met 'sorry' nemen Harvard-vrouwen geen genoegen

Lawrence H. Summers is sinds een jaar of vier bestuursvoorzitter van de Harvard University in Cambridge, Massachussetts. Daarvoor was hij minister van Financiën onder Bill Clinton....

Van onze correspondent Jan Tromp

Daar kwamen ze achter op Harvard. Hij had zich laten uitnodigen om op een economenconferentie aan de universiteit iets te zeggen over de vraag hoe het toch komt dat vrouwen achterblijven in exacte wetenschappen en wiskunde.

Het zijn aangeboren sekseverschillen, moet Summers hebben geroepen. Wat hij precies heeft gezegd is niet bekend; er liep wel een bandje mee, maar dat schijnt spoorloos te zijn verdwenen.

Dat bandje was ook niet nodig. De suggestie van Summers was voldoende om eerst op Harvard zelf, maar al spoedig door het hele land golven van schuimende woede te doen ontstaan.

Summers haastte zich excuses aan te bieden. Hij had het debat willen provoceren, zei hij. Dat had hij beter op een andere wijze kunnen doen, erkende hij. Hij bestreed dat hij gezegd zou hebben dat vrouwen intellectueel onder de maat zijn.

Het was te laat voor excuses. De Nationale Organisatie voor Vrouwen vroeg donderdag om Summers' aftreden. 'De vrouwen van Harvard verdienen meer dan een te laat en defensief ''sorry'', verklaarde Kim Gandy, voorzitter van de beweging.

Donderdagavond moest Summers door het stof in een urenlange vergadering van de economie-faculteit op Harvard. 'De discussie is nog gaande', verklaarde na afloop betrekkelijk afgemeten Caroline Hoxby, hoogleraar economie.

De discussie begint voorzichtig te verschuiven. Nog heel behoedzaam wordt de vraag gesteld of het alleen maar onzin was wat Summers beweerde. In The New York Times van zondag werd een voorzichtig lansje gebroken voor de geplaagde bestuursvoorzitter. 'Het is een schande als we zelfs de vraag niet kunnen opwerpen', schreef Olivia Judson, een Britse onderzoeker in de evolutieleer.

'Sekseverschillen zijn fascinerend. Er was een tijd, niet zo lang geleden, dat ik bezwaar had gemaakt. De idee dat er intrinsieke cognitieve verschillen bestaan tussen mannen en vrouwen vond ik beledigend. Nu ben ik scherp op wat mannen en vrouwen scheidt - en niet langer bevreesd voor wat we mogelijk aantreffen.'

De Washington Post stelde zaterdag de redactrice Ruth Marcus vast dat 'al een vluchtige blik op de statistieken laat zien dat er iets mis is' in de deelname van vrouwen aan exacte wetenschappen. En ze wierp de vraag op: 'Is het zo ketters, zo hopeloos onnozel je af te vragen of sekseverschillen misschien ook een rol zouden kunnen spelen?'

Het voorlopig nog overheersende antwoord stond gisteren in The New York Times. Elizabeth Spelke, hoogleraar psychologie aan Harvard, verklaarde: 'Ik vind het moeilijk me druk te moeten maken over kleine biologische verschillen als het bewijs er is dat vrouwen in de wetenschap op elke sport van de ladder nog steeds worden gediscrimineerd.'

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden