Met nieuwe startplaats Antwerpen breidt Ronde haar territorium uit

Ronde van Vlaanderen begint niet langer in Brugge

De fans wilden het niet. Maar organisator Flanders Classics laat de Ronde de komende jaren beginnen in een ander deel van Vlaanderen.

De Ronde op de Oude Kwaremont, in Oost-Vlaanderen. Foto Klaas Jan van der Weij / de Volkskrant

Ook voor Renaat Landuyt was het telkens een magische gebeurtenis. Hij is de burgemeester van Brugge en had de afgelopen jaren het voorrecht bij de start van de Ronde van Vlaanderen op het podium voor het belfort te staan. Dan keek hij uit over de volgepakte Markt, waar in het lage lentelicht van de ochtend de fietsen stonden te blikkeren en de zindering van de komende koers tastbaar was. 'De massa liefhebbers op het plein kwam uit de ganse wielerwereld.' Zo ging het op één jaar na twee decennia lang, hoewel er ook edities waren waarin het smerig regende of koud was, of allebei.

Het is verleden tijd. Koersorganisatie Flanders Classics heeft de aftrap van Vlaanderens Mooiste voor zeker vijf jaar verplaatst naar de Grote Markt van Antwerpen, een plein afgezoomd door gildehuizen en het stadhuis. Het peloton zal zich zondag voor de 260 kilometer naar Oudenaarde voor het eerst in gang trekken op de kaaien langs de Schelde.

De Muur is terug

Er was een min of meer toevallige ontmoeting aan voorafgegaan. De baas van Flanders Classics, Wouter Vandenhaute, liep sportwethouder Ludo Van Campenhout van de Sinjorenstad tegen het lijf bij de Scheldeprijs, die in Antwerpen begint en eindigt in Schoten. De schepen liet weten dat hij wel eens een monument van een Vlaamse koers in huis wilde halen.

Vandenhaute was al een tijdje aan het piekeren over een alternatief: met koersen onder zijn vlag als de Omloop Het Nieuwsblad, Dwars door Vlaanderen, de E3 Harelbeke en Gent-Wevelgem waren de provincies West- en Oost-Vlaanderen in zijn ogen al wel rijkelijk bediend. Met de keus voor Antwerpen als startplaats diende zich uitbreiding van het territorium in noordwestelijke richting aan.

Complimenten

Het was een beslissing die pijn die deed in West-Vlaanderen. Burgemeester Landuyt was onaangenaam verrast. Flanders Classics had hem herhaaldelijk laten weten dat verlenging van het contract geen probleem was.

Elk jaar was er goedgeluimd overleg. Brugge was de ideale startplaats, kreeg hij te horen. De stad kreeg complimenten voor de organisatie. Landuyt: 'De dag dat de mogelijkheid van een andere stad uitlekte, werd ik gebeld door de organisatie met de boodschap dat er nog niets beslist was, dat er wel denkoefeningen bezig waren. Het was niet de bedoeling steden tegen elkaar te doen opbieden.'

De kosten waren sowieso al aan het oplopen. Brugge betaalde in 2016 242 duizend euro voor de komst van de Ronde. In 2012 was dat nog de helft. Antwerpen heeft er nu 4 ton voor over. Landuyt: 'Dat bedrag waren wij ook bereid om te betalen. We hebben nog geprobeerd de organisator op het juiste pad te houden. Helaas, de gesprekken bleven beleefd en vriendelijk, maar de organisator was overtuigd van zijn nieuwe concept.'

Koersdirecteur Wim Van Herreweghe van Flanders Classics beklemtoont dat er geen onvrede bestond over het onthaal in Brugge. 'Maar het kan geen kwaad de boel af en toe op te frissen. Er is weleens meer van startplaats gewisseld, de Ronde startte vroeger in Sint Niklaas.' Dat de kosten zo gestegen zijn, hangt volgens hem met het grotere spektakel, met vier grote schermen in de stad en dj's om ook jongeren te trekken.

Open blik op de wereld

Bijkomend voordeel van het nieuwe traject: zonder te tornen aan de slotfase met de traditionele beklimmingen van de Oude Kwaremont, de Paterberg en de Koppenberg, kan onderweg ook die andere legendarische kasseienbult weer worden aangedaan, de Muur van Geraardsbergen. 'Die komt vrij vroeg, maar we geloven wel dat de Muur de koers nog meer zal kleuren.'

De directeur twijfelt niet aan de potentie van Antwerpen. 'Net als Brugge vertrekken we vanuit een hart vol historie. Het is de grootste stad van Vlaanderen, met de havens is het een stad met een open blik op de wereld.'

Hotels volgeboekt

Niet iedereen is overtuigd. Een peiling op de sportzender van de VRT leverde dertigduizend reacties op, waarvan driekwart de voorkeur gaf aan Brugge. Van Herreweghe: 'Mensen houden van tradities. De eerste reflex bij verandering is: waarom moet dit, wat gaat dat nu weer geven?' Hij maakt zich geen illusies. 'Het gaat even duren. Je bereikt niet in één jaar wat je de afgelopen twintig jaar hebt opgebouwd.'

Volgens adviseur Tom Beers van wethouder Van Campenhout heeft de gemeente intussen veel positieve reacties ontvangen en is de aanpassing al ingezet. Uit de hotelsector kwam het bericht dat voor de komende vijf jaar op de dagen van de Ronde nagenoeg alle 4.500 kamers al zijn volgeboekt.

Druk

De schade voor Brugge is volgens de burgemeester lastig te schatten. Landuyt: 'Het is hier altijd druk. Het vrijgekomen weekend wordt al vlug door andere activiteiten overgenomen.'

Het zijn de cafés langs de lange aanlooproute door West-Vlaanderen die volgens hem het vertrek van de Ronde het meest zullen voelen. De gemeente wil bewijzen dat de racefiets niet uit beeld is: op 18 juni strijkt het peloton weer neer op de Markt voor de Elfstedenronde, een West-Vlaamse wedstrijd die in de jaren zeventig van de kalender verdween.

Maar zondag zal Landuyt de start aan zich voorbij laten gaan. Hij gaat in de ochtend nu zelf een rondje fietsen.

De ronde ook in slow tv-uitzending

Tv-kijkende wielerliefhebbers die nieuwsgierig zijn naar het nieuwe parcours van de Ronde van Vlaanderen hoeven niet te wachten tot zondag, als het profpeloton van Antwerpen naar Oudenaarde rijdt. Sporza-journalist Ruben Van Gucht stapt vrijdag al op de fiets om het volledige traject af te leggen. Zijn tocht is rechtstreeks te volgen op tv-zender Canvas. Er zijn commentatoren ingeschakeld en beelden beschikbaar vanuit de helikopter en vanaf de motor. Wie wil, mag aansluiten. De uitzending begint om 8 uur. Van Gucht zal er naar verwachting twaalf uur over doen. 'Voor de Ronde is de allereerste slow tv-uitzending in Vlaanderen', meldt de zender.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.