Met groter racket hervindt Federer zijn betere ik

AMSTERDAM - Het is vaak tegen hem gezegd, maar de gevallen koning liet zich pas overtuigen door zijn jeugdidool. Met Stefan Edberg als coach én een groter racketblad laat Roger Federer zijn betere ik zien, de te lang verborgen gebleven specialist aan het net. Noem hem Federer 2.0 of de maestro die op 32-jarige leeftijd het licht heeft gezien: na een masterclass van aanvallend tennis heeft hij zich maandag geplaatst voor de kwartfinales van de Australian Open.


Jo-Wilfried Tsonga wist niet wat hem overkwam. In drie sets (6-3, 7-5, 6-4) verscheen Federer 41 keer aan het net, 34 maal was het punt voor hem. Het matchpoint leek een laatste ode aan zijn nieuwe bron van inspiratie: een coach die met zijn befaamde service-volleyspel zes grandslamtitels won.


Federer scoorde dus met een volley, zoals hij vanaf de eerste rally tegen Tsonga voor de aanval had gekozen. Na de vroege break in de eerste set drukte Federer meteen door met drie dropshots in één game. De 28-jarige Fransman had Federer bij hun laatste ontmoeting op Roland Garros nog verpletterd vanaf de baseline, op Melbourne Park zag hij de Zwitser als een arend op het net duiken.


Hardnekkig bleef Federer zijn concurrenten vorig seizoen bestoken vanuit het achterveld. Met die strategie kon hij de topdrie (Nadal, Djokovic en Murray) of powerhitters als Tsonga en Del Potro niet meer verslaan. Voor het eerst in zijn illustere carrière speelde Federer een bijrol op de grandslamtoernooien. Op Wimbledon vloog hij er zelfs al in de tweede ronde uit.


Fijntjes constateerde Djokovic dat Federer langzamer was dan in zijn gloriejaren. Een aanpassing bleek noodzakelijk en Federer gaf zijn racketsponsor Wilson de opdracht een nieuw racket met een groter blad voor hem te ontwerpen. Hij moest mee met de jongere rivalen die spelen met een blad van tussen de 98 en 100 square inch.


De voordelen van een groter racketblad? Zoals de tennisprofs het omschrijven: een groter racketblad is meer vergevingsgezind dan het 85 square inch racket waarmee Pete Sampras veertien grandslamtitels won. De Amerikaan vond precisie belangrijker dan kracht. Achteraf zei Sampras het te betreuren dat hij geen groter racket had geprobeerd.


Als erkende hardhitter zocht de vorig jaar gestopte Andy Roddick zijn heil bij een groter racketblad. 'Het was een drastisch verschil', vertelde de Amerikaanse oud-prof Justin Gimelstob aan de The New York Times. 'Als Roddick tegenover Sampras stond leek het alsof hij met een elektrische gitaar speelde en Pete met een akoestische.'


Een groter racketblad leidt niet automatisch tot meer controle. En een prof verandert niet zomaar van racket. Wie zijn racket vernielt, zoals Andy Murray maandag deed nadat hij de derde set had verloren van Stephane Robert, slaat gevoelsmatig zijn hond.


Na zijn zege op Tsonga benoemde Federer de voordelen van zijn nieuwe racket. Hij scoorde 88 procent van de punten op zijn eerste service en 69 procent op zijn tweede. 'Ik kan met dit racket gemakkelijker kracht ontwikkelen met de service.'


De nummer 6 van de wereld was vooral tevreden over zijn backhandreturn, meestal zijn achilleshiel. 'Het racket lijkt me op dat onderdeel te helpen.'


Federer had geen keuze, meent Gimelstob. 'Het was aanpassen of afvallen.' Federers manager Tony Godsick: 'Zo extreem is het niet, maar Roger laat zien dat hij nog enkele jaren mee wil.'


Een nieuw racket vergt vooral een mentale aanpassing, aldus de Australische coach Darren Cahill in de The New York Times. 'Stel dat Roger straks drie forehands mist. Bezorgt het nieuwe racket hem dan een slapeloze nacht?'


Het materiaal mag een cruciale factor zijn, de grootste omschakeling vond plaats in het hoofd van Federer. In zijn jeugd durfde Federer niet te volleren, vertelde zijn voormalige coach Peter Lundgren. 'Dan leek het of Roger in een bassin met haaien was gegooid.'


De geschiedenis bewijst het tegendeel, vertelde Federer maandag in Melbourne. Hij onttroonde Sampras in 2001 op Wimbledon met service-volley en hield dat speltype vol tot 2003. 'Ik moest wel, omdat ik niet op kon tegen de backhands van Ferrero, Hewitt, Nalbandian, Safin en Agassi. Na mijn eerste titel op Wimbledon werden de banen langzamer en speelde ik veel beter vanaf de baseline. Ik wist dat ik ook van achteruit partijen kon winnen.'


Elf jaar later is variatie zeker noodzakelijk om zijn moordende speelschema op de Australian Open te overleven. Voor een vijfde titel in Melbourne zal Federer na Murray vermoedelijk ook Nadal en Djokovic moeten verslaan. Daarvoor is meer nodig dan een coach die hem naar het net dirigeert. Federer moet spelen met een leeuwenhart en - in de terminologie van Gimelstob - rocken op zijn nieuwe, elektrische gitaar.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden