'Mercurius was ooit bedekt met een oceaan van magma'

De droge, rotsachtige oppervlakte van Mercurius is mogelijk ooit een oceaan van magma geweest. Dat blijkt uit observaties van NASA's ruimtevaartuig Messenger. Deze oceaan zou vlak na het ontstaan van de planeet - 4,5 miljard jaar geleden - kort hebben bestaan.

Nasa's bewerkte foto van Mercurius.Beeld afp

Mercurius is de kleinste planeet in ons zonnestelsel. De planeet staat daarnaast het dichtst bij de zon, en is daardoor moeilijk bereikbaar voor ruimtesondes en slecht waar te nemen vanaf de aarde.

De Messenger heeft bijna twee jaar rond Mercurius gedraaid en heeft al meer dan 168.000 foto's van de planeet gemaakt. Met die beelden heeft NASA 99 procent van Mercurius in beeld kunnen brengen.

Tijdens de missie heeft de Messenger twee verschillende soorten stenen geïdentificeerd die het oppervlakte van de planeet samenstellen. Voorheen was deze samenstelling nog een raadsel voor wetenschappers, maar een onderzoeksteam van het Massachusetts Institute of Technology, een van de meest prestigieuze technische universiteiten ter wereld, denkt het raadsel te hebben opgelost.

Na analyse lijkt de oorsprong van de twee steensoorten duidelijk. Een zee van magma creëerde twee lagen van kristallen, deze lagen stolden en smolten daarna opnieuw tot magma. Dat magma brak daarna uit over het oppervlak van Mercurius.

'Wat echt geweldig is, is dat dit niet gewoon gisteren gebeurde', zegt Timothy Grove, professor geologie aan het Massachusetts Institute of Technology. 'De korst van de planeet is waarschijnlijk meer dan 4 miljard jaar oud, dus deze magma-oceaan is echt een eeuwenoud kenmerk.'

Lava.Beeld Thinkstock
Radarbeeld van de noordpool van Mercurius.Beeld Reuters
De kraters op Mercurius.Beeld AP
Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden