Mentaal top als het echt moet

AMSTERDAM - Twee punten was Serena Williams zondagnacht in de finale van de US Open verwijderd van een pijnlijke nederlaag tegen de nummer 1 van de wereld, die haar repertoire nagenoeg had ontmanteld. Victoria Azarenka droomde op 5-3, 30-30 in de derde set al van een tweede grandslamtitel, toen de 30-jarige Amerikaanse haar mentale kracht toonde. 'Ik geef nooit op, ik loop nooit weg', zei Williams, na haar ontsnapping in drie hoogstaande sets (6-2, 2-6, 7-5).

Grote kampioenen staan juist op als ze afgeschreven lijken en Williams deed het tegen Azarenka in grootse stijl. De 23-jarige Wit-Russin was er bijna in geslaagd om Williams te ontwapenen. De eerste service van Serena draaide niet, ondanks 13 aces met als hoogtepunt een opslag van 200 kilometer per uur. En gretig pakte Azarenka de mindere, tweede opslag van Williams aan, zoals ze dat nog niet eerder had gedaan.

Het krachtmens dat Azarenka alleen al dit jaar drie keer had verpulverd oogde in de beslissende set kwetsbaarder dan ooit. Met 45 onnodige fouten poetste Williams haar 44 winners weg. De Girl Power van de vrouw die nog harder kreunt in de rally dan haar Russische rivale Sjarapova, dwong Williams de hele baan te bestrijken. Niemand kan zo log en onbeholpen overkomen als een Serena die de controle over haar slagen verliest.

Ze zag Azarenka uitlopen tot 5-3 en aarzelde toen ze op 30-30 tot een tweede service werd gedwongen. Matchpoint Azarenka of gamepoint en de enige weg naar de uitgang? Williams besefte dat ze nog één wapen had waarmee ze Azarenka kon overtreffen. Was ze door vader en coach Richard Williams niet opgevoed met de gedachte dat opgeven geen optie was?

Vorig jaar had Williams zich in de opwindende finale tegen Stosur niet weten te beheersen. Ze schold umpire Eva Asderaki de huid vol na een strafpunt. Nu gaf Williams geen krimp en straalde ze een serene rust uit. 'Ik dacht al dat ik de speech van de verliezer zou moeten voorlezen. Maar ik hield mezelf voor dat ik al vaak ben teruggekomen van een achterstand.'

Azarenka roemde de mentale weerbaarheid van de superatlete. 'Niemand is mentaal zo sterk als Serena', aldus de Wit-Russin, die verzuimde om haar eerste plaats op de wereldranglijst te rechtvaardigen. Tegen Stosur en Sjarapova was Azarenka mentaal onverwoestbaar geweest. Nu was ze op 5-4 haar zenuwen niet de baas en produceerde drie afzwaaiers.

Twee games later zat 'Vika' huilend in haar stoel. Op de wereldranglijst is de nieuwe hiërarchie in het vrouwentennis gedeeltelijk bevestigd. De grandslamwinnaars van 2012 (Azarenka op de Australian Open, Sjarapova op Roland Garros en Williams op Wimbledon en de US Open) staan in de top-4. Maar Williams en niet Azarenka is de ware nummer 1.

Na een vlotte aftocht op Roland Garros heerste Williams als vanouds op het gras van Wimbledon. Na haar veertiende grandslamtitel voltooide ze tijdens het olympische tennistoernooi de 'Serena Super Slam' met een gouden medaille in het enkelspel.

Deze zomer liet Serena Williams het beest in haar weer los. Met haar welhaast griezelige fysiek imponeerde ze elke tegenstander. Typerend was de tweet van de onttroonde Wimbledon-kampioene Petra Kvitova na grandslamzege nummer 15 voor Williams. 'Jij blijft de lat maar hoger leggen en dwingt ons om harder te trainen.'

Over twee weken wordt Williams 31 jaar en nog altijd is ze trendsetter. Als meisje van 17 behaalde ze in 1999 op de US Open haar eerste grandslamtitel en de honger is nog niet gestild. Azarenka berustte in alweer haar tiende nederlaag tegen Williams, die ze 'de beste tennisster aller tijden' noemde.

De Wit-Russin had immers een voornaam aandeel gehad in een klassieker - de eerste driesetter in een US Openfinale sinds 1995 - die de soms controversiële familie Williams innig met Amerika verbond. Serena had zich geregeld afgevraagd of ze als Afro-Amerikaanse kampioene wel werd geaccepteerd in een blanke sport. De ontroerende bijval tijdens de thuiswedstrijd in een kolkend Arthur Ashe Stadium in New York had haar definitief overtuigd.

undefined

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden