Luchtig tweelingzusje aarde ontdekt

Sterrenkundigen hebben een 'luchtig' tweelingzusje van de aarde ontdekt: ongeveer even licht als onze thuisplaneet, maar 60 procent groter. De planeet (KOI-314c geheten) heeft een heel laag soortelijk gewicht, en het kan haast niet anders of hij bestaat voor een groot deel uit waterstof en helium - de twee lichtste gassen in de natuur.

WAHINGTON - Volgens onderzoeksleider David Kipping van de Harvard-universiteit was KOI-314c misschien ooit een miniversie van de gasplaneet Neptunus in ons eigen zonnestelsel. Doordat hij dicht bij zijn moederster staat, heeft hij echter een temperatuur van ongeveer honderd graden. Een groot deel van de gasmantel zou daardoor in de loop van de tijd verdampt kunnen zijn.


De ontdekking is maandag bekendgemaakt op de 223ste bijeenkomst van de American Astronomical Society in Washington. NASA-onderzoekers presenteerden daar ook de ontdekking van vijf planeten die in grootte vergelijkbaar zijn met KOI-314c, maar wél uit zware elementen bestaan. Twee ervan, Kepler-99b en Kepler-406b, hebben zelfs het soortelijk gewicht van lood.


Alle nieuwe exoplaneten zijn gevonden met de Amerikaanse ruimtetelescoop Kepler. Die kan alleen de middellijn van een planeet vaststellen, door te meten hoeveel licht hij onderschept wanneer hij voor zijn moederster langs beweegt. Wil je iets over de samenstelling kunnen zeggen, dan moet je ook berekenen hoe zwaar de planeet is.


Om een planeet te 'wegen' onderzoeken astronomen welke invloed hij uitoefent op zijn moederster - die wordt een beetje aan het wiebelen gebracht - of op de baanbeweging van andere planeten. Zo is van steeds meer exoplaneten middellijn en massa bekend.


Volgens NASA-planetenjager Geoff Marcy van de Universiteit van Californië in Berkeley is ruim driekwart van alle exoplaneten die door Kepler zijn ontdekt minder dan vier keer zo groot als de aarde. Maar de nieuwe metingen wijzen uit dat lang niet al die kleine planeten een rotsachtige samenstelling hebben. Over hun ontstaan is weinig met zekerheid bekend. 'Het ziet er naar uit dat er geen scherp onderscheid bestaat tussen aardeachtige planeten en gasplaneten,' aldus Kipping.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.