Litmanen bemint maar één voetbalclub: Liverpool

Vraag Jari Litmanen naar de spelers die in 1984 met Liverpool de Europa Cup I wonnen ten koste van AS Roma en hij dreunt zonder dralen de namen op: van Grobbelaar tot Hansen, van Souness tot Dalglish....

Litmanen liet zich op trainingscomplex Melwood fotograferen in een tenue met rugnummer 37. Het was een bewuste keuze. De mond van verslaggevers viel open van verbazing toen de 29-jarige Fin uitleg verschafte: 3 plus 7 is 10, het nummer dat hij droeg in zeven seizoenen bij Ajax, anderhalf jaar bij Barcelona en in de nationale ploeg van Finland.

'En ik wilde per se een 7 op mijn shirt. Dat was het nummer van mijn favoriete spelers bij Liverpool, Kevin Keegan en Kenny Dalglish.' De Britse pennen dansten over het papier.

Ze zijn niet te tellen, de voetballers die een contract tekenden bij Liverpool en zeiden dat ze altijd al supporter van The Reds waren. Liverpool is immers de succesvolste Engelse club aller tijden (vier keer winst EC 1); met zijn legendarische stadion Anfield; met de supportersrampen in de stadions Heizel en Hillsborough.

Het is ook de club met de beroemdste voetbalslogan: You'll never walk alone, verankerd op de toegangspoort van het stadion en in het embleem.

Litmanen, een kenner van sportfeiten bij uitstek, heeft recht van spreken als hij zijn liefde voor Liverpool betuigt. In de tweede helft van de jaren zeventig begon hij zich voor voetbal te interesseren. Het liep parallel met de opkomst van de club.

'In Finland zagen we alleen Engels voetbal op tv en Liverpool behaalde het ene na het andere succes. Ik heb gewonnen en verloren finales om de FA Cup en de Europa Cup gezien, plus tientallen competitiewedstrijden. Anfield heeft een prachtig veld en supporters die ongelooflijk veel lawaai kunnen maken. Rood is een mooie kleur voor een shirt, de club heeft altijd goede spelers voortgebracht en het snelle combinatiespel sprak me aan. Nee, het is niet bepaald om één reden dat ik al die jaren Liverpool-fan ben.'

Engelse, Finse en een Nederlandse verslaggever luisterden gisteren naar zijn verhaal. Veelzeggend was dat geen enkele Spanjaard bij de presentatie aanwezig was. Over zijn deels mislukte verblijf bij Barcelona hoefden blijkbaar geen woorden meer te worden vuilgemaakt.

Vorig seizoen kon Litmanen de successen die hij met trainer Van Gaal bij Ajax behaalde (mede door blessures) niet herhalen, toen de twee samenwerkten in Catalonië. Deze jaargang, onder Serra Ferrer, speelde hij zelfs geen enkele wedstrijd.

Litmanen is echter de man niet om na te trappen naar zijn werkgever, die hem transfervrij liet vertrekken. 'Je moet de zaken goed kunnen scheiden. Ik stond elke ochtend met een gelukkig gevoel op en ik ging graag naar de training. We hadden een leuke groep. Als mens heb ik een fijne tijd gehad en als voetballer heb ik veel gezien.

'Maar natuurlijk dacht ik ook veel na over mijn toekomst. Ik speelde niet. Verder kon ik alleen maar respect tonen voor de beweegredenen van de trainer.'

In de woorden van trainer Gérard Houllier klonk enige kritiek door op Barca: 'Wij zullen alles doen wat we kunnen, opdat Litmanen meer invloed op ons spel zal hebben dan op dat van Barcelona. Daar hebben ze hem in de kou laten staan, om redenen die ik verder niet ken. Deze club wil succes en daarvoor hebben we goede voetballers nodig.'

Litmanen debuteerde maandag voor Liverpool, met een helft in het tweede elftal dat van de reserves van Sunderland won. Gisteren vloog hij na de presentatie mee naar Londen, waar Liverpool vandaag in de eerste halve finale om de League Cup speelt tegen Crystal Palace.

Grappig was de reactie van Houllier op een vraag aan Litmanen wanneer hij denkt in het eerste elftal te kunnen spelen. De Franse trainer: 'Dit is een vraag die Litmanen niet kan beantwoorden. Ik ben de manager en ík bepaal wanneer Jari voetbalt.'

Litmanen, die zijn landgenoot Hyypia treft, is na Owen, Fowler en Heskey de vierde aanvaller van Liverpool, een aantal dat Houllier als minimaal vereist beschouwt om op topniveau mee te kunnen. Litmanen, middenvelder én aanvaller tegelijk, kan ook achter Owen en Heskey spelen.

Fowler is tijdelijk niet van de partij, omdat hij vorige week weer eens slaags raakte in een café. Houllier: 'Hij was op het verkeerde moment op een voor een profvoetballer verkeerde plek.'

Houllier over de noodzaak van een vierde aanvaller in een club die doorgaans met twee spitsen voetbalt: 'Bedenk hoe Frankrijk de Europese titel pakte; door de invallers Pires, Wiltord en Trezeguet. En vergeet niet hoe belangrijk voor Manchester United de afwisseling tussen de spitsen Cole, Yorke, Sheringham en Solskjaer is.'

Litmanen: 'Liverpool heeft veel jonge talenten. Met mijn ervaring denk ik van veel waarde te kunnen zijn. Bovendien spelen we veel wedstrijden en hebben we daarom veel goede voetballers nodig.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.