Li Na opent Chinese grens voor het tennis

Li Na heeft de tennisfederatie een goede dienst bewezen. De WTA kan zich nu ook commercieel op China richten.

AMSTERDAM - Wanneer de Chinese Li Na stopt met tennis kan ze moeiteloos verder als stand-up comedian. Nadat ze in haar derde finale op de Australian Open eindelijk de jackpot had gewonnen door een zege in twee sets (7-6, 6-0) op Dominika Cibulkova strooide ze met grappen tijdens haar dankwoord. De directie van de Women's Tennis Association (WTA) lachte vooral in de wetenschap dat Li Na een nieuwe markt heeft geopend.


Al na haar eerste grandslamtitel op Roland Garros in 2011 presenteerde Li zich als comédienne. In die rol vermaakte de nieuwe kampioene in Melbourne tevens het Australische publiek. Tegen haar manager Max Eisenbud, die tevens Maria Sjarapova in zijn stal heeft: 'Bedankt Max, je hebt me rijk gemaakt.'


Daar is niets aan gelogen, want Eisenbud heeft namens IMG diverse miljoenencontracten voor Li geregeld. De Chinese is het gezicht geworden van Babolat, Nike, Samsung, Mercedes, Rolex en vele Chinese merken. Op de lijst van best betaalde tennissters moet Li met een geschat jaarinkomen van 15 miljoen euro alleen Sjarapova en Williams voor zich dulden.


We kenden de sneren aan het adres van echtgenoot Jiang Shan al van Roland Garros, waar de Franse tennisfans smakelijk lachten om de opmerking van Li dat ze haar snurkende man naar de badkamer had verbannen. Zaterdag dankte ze hem voor zijn opofferingen voor haar carrière. Om er schalks aan toe te voegen, in haar grappige, gebroken Engels: 'You are also lucky guy, found me.'


Of het lijdend voorwerp van haar grollen nooit eens had gevraagd of het wat minder kon? Li, lachend: 'Als hij zegt dat ik genoeg grappen over hem heb gemaakt, gaan we scheiden.'


Ze praat te veel, zei Li, al tegen het publiek in de Rod Laver Arena. En te vaak worden haar dingen in de mond gelegd, vertelde de 31-jarige Chinese, vorige week in Melbourne. De triomftocht op Roland Garros in 2011 had haar verlamd. Ze wist zich geen raad met haar status en verloor vorig jaar in Parijs al in de tweede ronde van de Amerikaanse Mattek-Sands. Het kwam haar op helse kritiek in de Chinese media te staan.


Li bekende dat ze voor Wimbledon zelfs had overwogen om haar carrière te beëindigen. 'Sommige kranten publiceerden uitspraken die ik nooit had gedaan. Ze wilden scoren over mijn rug. Ik kon geen goed meer doen. Als ik op een feestje iets had gedronken, moest ik lezen dat ik altijd alcohol gebruikte. Dan drink ik maar water, wel zo gezond. Ik ben een rolmodel voor Chinese kinderen, ik kan die negatieve publiciteit niet gebruiken.'


Li Na zal in China ongetwijfeld weer op het schild worden gehesen, al roeide ze opzichtig tegen de stroom in door vanaf 2008 het strikte, Chinese sportsysteem te negeren. Li Na is allesbehalve een volgzame atlete, die indirect poseert voor het communistische regime. Zo heeft ze een tattoo van een roos laten aanbrengen op haar borst. Ze bloeide pas echt op als tennisster, toen ze op eigen benen ging staan.


Uitgerekend die openhartige Chinese zou wel eens de reddingsboei voor het internationale tennis kunnen zijn. De WTA lonkt al enige jaren naar China met zijn reusachtige achterban van 1,3 miljard potentiële tv-kijkers. In dat opzicht is Li Na belangrijker voor het vrouwentennis dan Williams of Sjarapova.


Tafeltennis is nog steeds religie in China en tennis staat tevens in de schaduw van badminton, de sport waarin de vader van Li Na uitblonk. Als grandslamwinnares sloeg Li Na definitief de brug naar Azië. De WTA organiseert dit jaar al zes toernooien in China - voor het eerst in Wuhan, de woonplaats van Li Na - en de WTA Championships verhuisde van Istanbul naar Singapore.


Ook de Australian Open pronkt met de Chinese kampioene. 'Ook al is de Chinese middenklasse nog klein, het gaat om miljoenen mensen die wij voor de tennissport willen interesseren', vertelde David Roberts, financieel directeur in Melbourne, aan NRC Handelsblad. Tennis groeit vooral in Azië en ruim 80 miljoen mensen zagen Li zaterdag in Melbourne een barrière overwinnen.


In 2011 verloor Li in de finale van Kim Clijsters, bij de herkansing in 2013 boog ze voor Viktoria Azarenka. Beide keren had ze een set voorgestaan. Cibulkova, vanwege haar geringe lengte 'Pocket Rocket' genoemd, stond voor het eerst op het hoogste podium van een grandslamtoernooi. De favorietenrol leek Li te verlammen, want ze won de eerste set zonder service en forehand. Toen Li al haar wapens kon inzetten, werd Cibulkova onder de voet gelopen: 6-0.


Vijf centimeters waren het verschil tussen een geslaagde campagne in Australië en een nieuwe deceptie, want in de derde ronde overleefde Li een matchpoint tegen Safarova. 'De bal viel vijf centimeter achter de baseline, anders had ik allang op het vliegveld gestaan.' Coach Carlos Rodriguez wees tijdens die partij bezwerend naar het hoofd, zoals hij dat ook deed na de eerste set van de finale.


In 2004 leidde de Argentijnse trainer Justine Henin naar de titel in Melbourne, tien jaar later dwong hij Li Na de baseline vaker te verlaten en aanvallender te spelen. Over haar coach maakte Li Na wijselijk geen grappen, al voelde Rodriguez zich zaterdag net zo'n 'lucky guy' als de echtgenoot van zijn pupil.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden