Levenslang een Hammer, ook voorbij de dood

Al direct bij de ingangspoort van Upton Park, het stadion van West Ham United, wordt de clubliefde van de Engelse fan je duidelijk. Bij een boom staan naambordjes met sterfdata van diehard-supporters. Er liggen bloemen en knuffelbeestjes in clubtenue bij de namen van mensen die een leven lang, ‘van jongen tot man’ zoals een bordje vermeldt, aanhanger van The Hammers zijn geweest.

Tribunes zijn vernoemd naar Bobby Moore en Trevor Brooking, clubiconen die tevens worden geëerd met levensgrote banieren waarop zij te zien zijn in tenues, waarop de reclame ontbreekt. Tijdens de wedstrijd wordt hartstochtelijk gezongen, prachtige liederen die van elke tribune even hard weerklinken. Voor de neutrale bezoeker, voor 't eerst aanwezig op de zogeheten Boleyn ground, zijn het in het oog springende zaken rond het duel West Ham United - Tottenham Hotspur (1-0).

Ons bezoek staat vooral in het teken van Rafael van der Vaart, de laatste aanwinst in de ploeg van manager Harry Redknapp die woensdag FC Twente zal ontvangen op White Hart Lane als de poulefase van de Champions League zijn tweede wedstrijddag ingaat. Na zijn op het allerlaatste moment rondgekomen transfer van Real Madrid is hij in de Engelse pers al getypeerd als ‘koopje van het zomerse transferseizoen’.

In een team dat duidelijk gebukt gaat onder de afwezigheid van bepalende verdedigers als King, Dawson en Gallas, is de international van Oranje met afstand de beste. Soms krijgt hij assistentie van Modric, maar vaker zijn de Spurs wat betreft inventiviteit aangewezen op Van der Vaart. Hij is de enige die voorin blijft hangen bij een hoekschop tegen. Hij is ook de enige die doelman Robert Green herhaaldelijk onder vuur neemt. En hij is de enige die zich met regelmaat tot scheidsrechter Atkinson wendt als een beslissing hem niet bevalt.

Na afloop zal hij zeggen dat het hem nog even moeite kost zich aan te passen. Overtredingen die in Spanje direct werden bestraft, worden hier gewoon getolereerd. Volgens Zjelko Petrovic, sinds twee maanden de assistent van manager Avram Grant bij West Ham United, gaat Van der Vaart ‘ontploffen’ bij de Spurs. Hij beheerst het spel tussen de linies, iets waarop veel tegenstanders geen antwoord zullen hebben, vermoedt de Montenegrijn.

Ook Redknapp is vol lof over zijn nieuwe bruggenbouwe tussen middenveld en aanval. Hij is ook zuinig met hem, vandaar die wissel na 78 minuten. Van der Vaart heeft een tik op zijn enkel gehad en helemaal fit vond zijn coach hem toch al niet. Bovendien wacht nog een drukke week, ‘en ik wilde hem niet meteen vermoorden’, zegt Redknapp. Dat gebeurt dus ook niet. Wel verliest Tottenham met 1-0 van West Ham, dat voor het eerst dit seizoen een competitiezege boekt.

De man die achter mij een wedstrijd lang het hevigst heeft gezongen, geapplaudisseerd en gevloekt, dat vooral, excuseert zich bij het verlaten van de tribune. ‘Ik ben gewoon te blij’, zegt hij verontschuldigend. Ik zeg dat dit nergens voor nodig is. Eén ding weet ik wel: nadat hij zijn laatste adem heeft uitgeblazen, zal ook zijn naambordje worden bijgezet naast de boom bij de toegangspoorten van Upton Park. Voor een knuffelbeertje in lichtblauw-paars tenue lijkt hij mij het type niet. Dat hij ‘van jongen tot man’ fan is geweest, dat zal er wel komen te staan.

Charles Bromet

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden