Levensgevaarlijk, dat Atletico

Atletico speelt vanavond in de Champions League tegen Barcelona. De ploeg die zomaar kampioen van Spanje kan worden, boezemt velen angst in.

AMSTERDAM - Pokdalige boeventronie. Grimmige blik. Haar strak achterover gekamd. Altijd volledig in het zwart gekleed. Immer klaar voor de strijd, op welk podium dan ook. Diego Simeone, de 43-jarige Argentijnse coach van vechtmachine Atletico Madrid, is het gezicht dat past bij de huidige nummer één van Spanje.


Want dat is zijn elftal, vanavond tegenstander van Barcelona in de kwartfinales van de Champions League. Met liefst 76 punten uit 31 wedstrijden laat de tweede club van Madrid zowel het grote Barcelona als het grote Real nog altijd achter zich in de Primera Division.


Dat is niet alleen knap, het is bijna schokkend. Niet voor niets spraken Mark van Bommel en Willem van Hanegem deze week met bewondering over de prestatie van Atletico. Ze roemden de teamgeest en strijdlust.


Met nog zeven speelronden te gaan lonkt de eerste landstitel sinds het seizoen 1995-1996. Maar zover denken Simeone en zijn elftal, ook wel omschreven als roversbende, niet. Zij leven in de realiteit. En die leert hun dat het allemaal nog heel goed mis kan lopen. En wat heb je dan aan al die mooie vooruitzichten? Niets dus.


Dat Barcelona vanavond in Camp Nou de opponent treft die het liever had ontlopen, blijkt wel uit de teksten van Xavi, sinds jaar en dag de architect op het middenveld van de Catalanen. 'Ze geven je nauwelijks een kans', zei de 34-jarige international van Spanje. 'Defensief zijn ze erg solide en als ze omschakelen zijn ze levensgevaarlijk. En ze hebben topspelers als Koke, Arda Turan en Diego Costa. Het zal een gelijkwaardig gevecht zijn, dat op details wordt beslist.'


In Koke, die zaterdagavond in de lastige uitwedstrijd tegen Athletic Bilbao het winnende doelpunt maakte (1-2), ziet Xavi op termijn zijn natuurlijke opvolger in de nationale ploeg. De pas 22-jarige middenvelder, die een soortgelijke rol heeft in het team van Simeone, moet dat verlegen hebben aangehoord.


Maar verlegen is Atletico zeker niet. Dat bleek wel uit de goede resultaten in de topduels, waarin Los Rojiblancos keurig overeind bleven. Tegen Real Madrid werden dit seizoen 4 punten gepakt, waaronder de overwinning op 28 september in Bernabéu (0-1).


Barcelona, dat op de slotdag van de competitie (op 18 mei) de laatste tegenstander is in Camp Nou, kon dit seizoen nog niet van Atletico winnen. 'We hebben ons nooit minder gevoeld dan wie ook', zei verdediger Godin over het zelfvertrouwen van het team. 'Natuurlijk is Barcelona favoriet. Maar wij kennen onze kracht en weten hoe we onze sterke punten in de topduels het best kunnen benutten.'


Een steunpilaar van het elftal is de Belgische doelman Thibaut Courtois, pas 21 jaar, een naam die niet mag ontbreken als het aankomt op het duiden van de kracht van dit team. Zaterdag, in de 80ste minuut van de uitwedstrijd tegen Athletic Bilbao had hij weer zo'n onwaarschijnlijke redding, nu na een kopbal van Aritz Aduriz. In stadion San Mames dachten ze al aan een doelpunt, maar Courtois ranselde de bal uit de kruising.


Topspitsen

Een topkeeper dus, die het qua aandacht nog even moet afleggen tegen topspits Diego Costa. Tussen de wereldsterren Cristiano Ronaldo (28 goals in de Primera Division) en Lionel Messi (23 goals) staat de tot Spanjaard genaturaliseerde Braziliaan keurig op de tweede plaats van de topscorerslijst, met 25 doelpunten. Hij is de minst gepolijste van de drie, maar daarom niet minder dodelijk.


Costa past in een mooie traditie van topspitsen die Atletico de laatste jaren dienden: Diego Forlan, Sergio Agüero, Falcao. Zal hij de volgende zijn die in navolging van Agüero (voor 43 miljoen euro naar Manchester City in 2011) en Falcao (voor 60 miljoen naar AS Monaco in 2013) een recordtransfer maakt? Zeer waarschijnlijk wel. Want de clubs met het grote geld hebben hem in het vizier. En Atletico mag nu dan wel een topploeg hebben, dat is weer wat anders dan een topclub zijn.


Costa was er verantwoordelijk voor dat Atletico in de Champions League overtuigend door een poule met Zenit Sint-Petersburg, FC Porto en Austria Wien rolde. Zestien van de achttien punten werden bemachtigd. Alleen de uitwedstrijd tegen Zenit leverde een gelijkspel op. Vervolgens liet de ploeg van Simeone niets heel van het AC Milan van coach Clarence Seedorf. In San Siro werd al met 1-0 gewonnen, waarna Atletico ook met 4-1 zegevierde in het eigen stadion Vicente Calderon.


De resultaten van dit seizoen komen niet uit het niets voor de club die in 1996 voor het laatst landskampioen werd. Destijds was Ajax in het daarop volgende jaar in de Champions League te sterk voor Atletico, mede dankzij een droomdoelpunt van de Portugees Dani in Madrid.


Recentelijk was Atletico twee keer winnaar van de Europa League. In 2010 werd in Hamburg in de finale met 2-1 gewonnen van Fulham, dankzij twee doelpunten van Forlan. In 2012 werd Athletic Bilbao in de finale in Boekarest soeverein met 3-0 verslagen, onder meer dankzij twee doelpunten van Falcao.


Of Atletico Madrid dit seizoen de landstitel kan grijpen of zelfs de Champions League kan winnen? Xavi wilde het niet uitsluiten. Dat zegt al heel wat.


PROGRAMMA CHAMPIONS LEAGUE

Kwartfinales: dinsdag 1 april: Barcelona - Atletico Madrid, Manchester United - Bayern München


woensdag 2 april: Real Madrid-Dortmund, Paris Saint-Germain - Chelsea. Returns: op 8 en 9 april.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden