Leven zoals we het niet kennen

Een vreemd boek, maar dat past goed bij het onderwerp.

David Toomey: Weird life

Norton; 268 pagina's; euro 22,95.


Vreemd leven. Mensen fantaseren er sinds de oudheid over. In de 17de eeuw ontdekten microscopisten de voor die tijd huiveringwekkende details van een vlo, almede minuscule 'dierkens' in slootwater. De sciencefiction wemelt van wezens als de blauwe Na'vi uit de film Avatar of meneer Spock uit Star Trek. Vreemd, vanwege hun puntoren of hun staart, maar niet zo vreemd.


Over echt vreemd leven gaat Weird Life. David Toomey, docent Engels aan een Amerikaanse universiteit en auteur van meerdere populair-wetenschappelijke boeken, neemt de lezer mee op ontdekkingsreis. Naar bestaande vreemde levensvormen, dan wel naar levensvormen die theoretisch mogelijk zijn - op aarde en daarbuiten. Hoe verder in het boek, des te vreemder het wordt.


Toomeys speurtocht begint in de biologie. Hij vertelt hoe leven kan zijn ontstaan, en wat leven eigenlijk is. Hij bevraagt onderzoekers van recentelijk ontdekte, zonder licht levende diepzee-levensgemeenschappen, en die van de 'extremofiele' bacteriën die bestand zijn tegen extreme hitte, druk of zuurgraad.


Vreemder wordt het met zijstappen naar mogelijk leven op basis van silicium in plaats van koolstof, arsenicum in plaats van fosfor, en iets ander dan water als universeel oplosmiddel. En voort gaat het, als in een achtbaan, met de zoektocht naar buitenaards leven in het SETI-project. Toomeys wilde rit eindigt in de deeltjesfysica en kosmologie, met denkende wolken en de mogelijkheid van parallelle universa. Zelfs de vraag of het zichtbare leven geen computersimulatie is, ontbreekt niet.


Hinkend op evenveel poten als het buitenissigste, nog onontdekte zeedier of een rare alien is Weird Life een wat vreemd boek. Maar, naar de frisdrankreclame: wél lekker.

undefined

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden