Leden van Trump-clan wisten al sinds juni 2016 dat de Russen hen wilden helpen

De zoon van de Amerikaanse president Donald Trump gaf, gedwongen door ophanden zijnde publicatie, een e-mailwisseling vrij die nieuw licht werpt op de contacten met Moskou.

Demonstranten voor het Witte Huis in Washington. Beeld getty

Leden van de kring rond Donald Trump wisten sinds juni vorig jaar dat de Russische regering hen wilde helpen met de verkiezing van Donald Trump tot president van Amerika. Dat blijkt uit een e-mailwisseling van Donald Trump jr. met een tussenpersoon die de Kremlinsteun aanbood. Als hij er nu op terugkijkt, had hij de zaken 'anders aangepakt', aldus Trump jr. in een interview met Fox News. In een reactie daarop, een dag later op Twitter, noemt president Trump zijn zoon 'open, transparant en onschuldig'.

De cruciale zinnen in de correspondentie zijn wonderlijk expliciet. De Russen bieden 'officiële documenten en informatie aan die schadelijk zijn voor Hillary', schrijft Rob Goldstone op 3 juni aan Trump jr. Goldstone is een Trump-vertrouweling met stevige Russische banden. Dan schrijft hij: 'Dit is onderdeel van de steun van Rusland en zijn regering aan Mr. Trump.'

'Als het is wat je zegt dat het is, ben ik er dolblij mee, zeker later deze zomer', antwoordt Trump jr.

De mails vormden de uitnodiging voor een onderhoud met de Russische advocate Natalia Veselnitskaja, waarover The New York Times dit weekend berichtte. De bijeenkomst vond plaats in Trump Tower in New York; ook campagnemanager Paul Manafort en Trumps schoonzoon Jared Kushner waren erbij aanwezig.

Trump jr. gaf de e-mails dinsdag zelf prijs, onder druk van een nieuwe onthulling in de Times. De krant had met de e-mails opnieuw een concreet puzzelstuk gekregen van bronnen uit het Witte Huis, en had Trump om een reactie gevraagd. Die gaf hij niet, maar hij besloot via Twitter de hele mailwisseling over de heg te gooien.

Trumpfilter: Dit nieuws scharen wij onder belangrijk nieuws

Nieuws over Donald Trump: soms vermakelijk, soms verontrustend en soms gewoon heel raar.

We kunnen ons voorstellen dat al dat nieuws nogal overdadig overkomt. Daarom verdelen we het in verschillende categorieën. Wat is echt belangrijk, wat is eigenlijk gewoon business as usual en wat is vooral afleiding?

Lees hier alle berichten in het Trumpfilter.

Door de mand

Daarmee is het Trump-Rusland-verhaal in een nieuwe fase terechtgekomen. De mails maken duidelijk dat leden uit de harde kern van de Trump-campagne sinds de zomer op de hoogte waren van de Russische bemoeienis met de Amerikaanse verkiezingen. Al hun uitlatingen sindsdien kunnen opnieuw tegen dat licht worden gehouden: maandenlang hebben ze de Russische bemoeienis afgedaan als een broodje aap. Die leugen, of onwetendheid, is nu niet meer vol te houden.

Ook legt de mailwisseling een keten van schakels bloot tussen het Kremlin en de Trump Tower, die tot nu toe onbekend was. De eerste aanzet voor de mails (en voor de afspraak) werd gegeven door de procureur-generaal in Moskou, schrijft Goldstone, die daarvoor de Moskouse vastgoedbaas Araz Agalarov had uitgenodigd - een vriend van Trump senior, sinds een gezamenlijk bouwproject en de Miss Universe verkiezing van 2013. Agalarov schakelde op zijn beurt zijn zoon Emin in (een Russische popzanger), die vervolgens zijn agent Goldstone vroeg - een Brit met een verleden als tabloid- en entertainmentjournalist, die sinds de Miss Universe-verkiezing Trump jr. tot zijn vrienden mag rekenen.

Russische gekte

Tegelijkertijd is dit nog niet de 'smoking gun' die de samenwerking tussen de Trump-entourage en de Russen bewijst. Ja, Trump jr. ging gretig in op het aanbod van de Russen. Maar onduidelijk is wat er toen precies is aangeboden, en of die hulp is geaccepteerd. Trump jr. zegt dat de advocate alleen met vage informatie kwam, en dat ze na twintig minuten vertrok zonder dat er zaken waren gedaan. Ook blijkt dat de verklaring van Trump jr. van afgelopen zondag (nadat hij het zaterdag had verzwegen) klopt.

De schadelijke informatie die de Russen over Clinton in de aanbieding hadden betrof financiële Russische steun aan Clinton, zo staat in de mails. In de correspondentie wordt geen melding gemaakt van de door de Russen gehackte e-mails van de Democraten. Die waren destijds wel al in bezit van de Russen, maar zouden pas een maand later via Wikileaks naar buiten komen.

In zijn eigen commentaar op de mails wijst Trump jr. met nadruk op dat verschil, kennelijk om zijn onschuld te benadrukken. 'Om dit in context te plaatsen: dit alles was voordat de huidige Russische gekte helemaal in de mode was.' Hij had het anders moeten aanpakken, zegt hij nu. Over de ontmoeting: 'Ik wilde horen wat ze te zeggen hadden en kijken wat er gebeurde'. Hij had het, achteraf gezien, 'anders moeten aanpakken'. Hoe wordt uit zijn verklaring niet duidelijk.

De e-mailwisseling van Trump jr. met Rob Goldstone tonen duidelijk aan dat Goldstone hem heeft verteld dat de Russische regering over informatie over Hillary Clinton beschikte. Beeld epa

Wat is waar?

De mails die Trump jr. vrijgaf, pleiten hem en andere betrokkenen niet vrij. Nu de wereld weet wat zij toen wisten, is duidelijk dat Trump jr. en Kushner tot afgelopen weekend hebben gelogen over de ontmoeting. Zo staat in de mails dat Veselnitskaja een 'regeringsadvocate' is, en dat zij en een ander (een vertaler, zei Goldstone tegen de Times) met naam zijn aangemeld bij de bewakingsdienst van de Trump Tower. Trump jr. meldt in de mails dat hij zijn zwager Kushner voor de vergadering heeft gevraagd. Kushner zei zondag nog dat hij niet wist met wie hij ging spreken.

Trump jr. zelf heeft altijd volgehouden dat de Trump-campagne geen enkel contact had gehad met de Russen. In een interview met CNN in juli 2016, een paar weken na de ontmoeting, zei hij dat de Democraten daarover 'leugen na leugen' vertelden, wat bewees dat zij hun 'morele kompas' waren kwijtgeraakt.

De vraag is nu of andere leden van de Trump-campagne van het overleg wisten. Trump senior werd, zo blijkt uit een mailtje van Goldstone, in eerste instantie bewust overgeslagen, omdat het zulke 'zeer gevoelige' informatie betrof. Is hij daarna wel op de hoogte gesteld?

Vicepresident Mike Pence, die de beschuldigingen van een Russische connectie altijd een 'afleidingsmanoeuvre' heeft genoemd, waste dinsdag alvast zijn handen in onschuld. De mails stamden uit de tijd voor hij zich bij Trump aansloot, verklaarde zijn woordvoerder. 'Hij wist niet van deze bijeenkomst.' Verscheidene onderzoekscommissies van het Congres hebben verklaard dat ze over deze kwestie het naadje van de kous willen weten.

Lees meer over Trump en de Russen

Russische advocate ontkent Trump jr. belastende informatie over Clinton te hebben beloofd
Natalia Veselnitskaja ontkent woensdag tegenover NBC News dat ze Donald Trump jr. voorafgaand aan een ontmoeting belastende informatie over Hillary Clinton had beloofd. Ook beweert ze geen banden te hebben met het Kremlin. De ontmoeting tussen de twee was de eerste aanwijzing dat het kamp-Trump wel oren had naar Russische hulp in de verkiezingscampagne.

Hoe stevig zijn de 'directe banden met het Kremlin' van deze Russische advocate?

Sinds de verkiezing van Donald Trump wemelt het in de Amerikaanse pers van 'Russen met banden met het Kremlin'. Advocaat Natalja Veselnitskaja is de meest recente Rus die wordt gekoppeld aan het team van president Poetin. Hoe dicht staat ze bij het vuur? (+)

Rusland op G20: 'Trump accepteerde uitleg Poetin dat Moskou niet achter hack zat'
Tijdens de eerste ontmoeting van president Trump met de Russische president Poetin is de mogelijke hack op de uitslag van de Amerikaanse presidentsverkiezingen besproken. Rusland ontkent, Trump zou de verklaring van de Russen geaccepteerd hebben.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.