Langdurig arbeidsconflict strijkt toeschouwers tegen de haren in Amerikanen mijden honkbalstadions

De vergevingsgezindheid van de Amerikaanse honkbalfan kent grenzen. Een maand na de door een langdurige staking vertraagde start van de competitie blijken de toeschouwersaantallen dramatisch te zijn teruggelopen....

TIM OVERDIEK

Van onze medewerker

Tim Overdiek

HOBOKEN

Het arbeidsconflict tussen clubeigenaren en profspelers, dat vorig seizoen resulteerde in een werkonderbreking van 234 dagen die pas werd opgeheven na interventie van de rechter, heeft diepe sporen nagelaten bij de teleurgestelde fans. Maar in plaats van openlijk schuld te bekennen en daarvoor hun oprechte excuses aan te bieden, doen de tot elkaar veroordeelde partijen alsof hun neus bloedt en wordt het stille protest van de supporters hautain genegeerd.

'Hun arrogante houding zit me nog het meeste dwars', zegt Pete Powell uit Queens, die het Memorial Day-weekeinde heeft aangegrepen om met zijn kinderen Elysian Fields in Hoboken te bezoeken. In het stadje onder de rook van New York City werd op 19 juni 1846 de eerste georganiseerde honkbalwedstrijd georganiseerd, en het educatieve tripje vormt voor Powells kroost de opmaat naar een leven met honkbal als national pastime.

Liever had Powell in Shea Stadium gezeten om zijn favoriete club New York Mets aan te moedigen. Maar hij had het na de openingsdag wel gezien. Op een ludiek protest van verbolgen fans die dollarbiljetten op het veld rondstrooiden werd stoïcijns gereageerd door de Mets-spelers. 'Alsof wij als fans niet eens meetellen', zegt Powell. 'Mij zien ze er dit seizoen niet meer.'

In het eerste weekeinde bezochten ruim honderdduizend mensen de thuishaven van de New York Mets. Massaal werden de liefhebbers verleid door de toegangsprijs van slechts één dollar, bedoeld als goedmakertje voor de honkballoze periode. Mede daardoor is de New York Mets een van de slechts vier clubs in de 28 organisaties tellende Major League, die op een stijging van het aantal toeschouwers kunnen bogen.

De San Francisco Giants leden het meest verlies met een terugloop van liefst 46,8 procent, 210.788 minder bezoekers. Bij de Cleveland Indians bleef de schade beperkt tot één procent. Gemiddeld daalde het toeschouwersaantal per wedstrijd met 5900 fans. Titelverdediger van twee seizoenen geleden Toronto Blue Jays beleeft eveneens een erbarmelijk jaar met een negatief percentage van 24.

'Het inschattingsvermogen van het publiek wordt schromelijk onderschat', zei Adam Kolton, voorzitter van de overkoepelende supportersorganisatie Sports Fans United. 'Honkbalfans blijven weg omdat ze zich vervreemd voelen van hun favoriete sport. Ze hebben er genoeg van, en willen er niet langer deel van uitmaken.'

Geconfronteerd met de cijfers zal elke clubeigenaar en iedere profhonkballer erkennen dat het nog altijd niet opgeloste meningsverschil over salarissen en revenuen de voedingsbodem vormt voor het ongenoegen op de tribunes. Maar geforceerd wordt gezocht naar mogelijke andere verklaringen. Het weer zou zijn tegengevallen. En de scholen zijn nog niet afgelopen. Maar dat zijn drogredenen, aangezien dat vorig jaar evenzeer gold.

Meer steekhoudend is de constatering dat het huidige seizoen drie weken later dan normaal is begonnen. En door het geruzie over de dollars plus de langdurige dreiging dat indien nodig met vervangende spelers zou worden gestart, is de traditionele warming-up van de supporters met lente-trainingen en demonstratiewedstrijden ditmaal achterwege gebleven.

Vanuit de honkbalbond is de clubs te verstaan gegeven dat meer initiatieven moeten worden ontplooid om de fans weer naar de stadions te lokken. Acties met gratis hotdogs en goedkope toegangskaarten in de eerste maand moeten een vervolg krijgen. Dat de national pastime een gevoelige deuk heeft opgelopen, is duidelijk en wordt geaccepteerd, maar blijvende schade is uit den boze. Dat kost immers geld, een doodzonde in de Major League.

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden