Kroon op opmerkelijke rentree

De carrière van Rafael Nadal leek vorig jaar abrupt te eindigen vanwege een slepende knieblessure. Toch is de Spanjaard nu weer de nummer één van de wereld.

AMSTERDAM - Rafael Nadal hoefde bij het tennistoernooi van Peking niet van Novak Djokovic te winnen om hem vandaag op te volgen als nummer één van de wereld. Een plaats in de finale was voldoende om voor de derde maal in zijn loopbaan de wereldranglijst aan te voeren.


Misschien speelde die wetenschap Nadal zondag parten, want hij verloor de 38ste ontmoeting van de Serviër in twee sets: 6-3, 6-4. Hij had dit jaar nog niet verloren op hardcourt. Djokovic bezwoer na het veroveren van zijn vierde Chinese titel op rij dat hij alles zal doen om Nadal voor het eind van het jaar weer te verstoten van de koppositie.


De wisseling van de wacht is op een pikant moment gekomen. Als Djokovic (26) de eerste plaats een week langer had vastgehouden, had hij de ranglijst net zo veel weken aangevoerd als Nadal (27). Nu is hij blijven steken op 101 weken, Nadal is vandaag zijn 103de week ingegaan. Het record is in handen van Roger Federer, met 302 weken.


Een derde periode als nummer één maakt Nadal allerminst uniek. John McEnroe maakte maar liefst veertien wisselingen van de wacht mee. Pete Sampras elf, Jimmy Connors negen en Ivan Lendl acht. Zij hebben de ranglijst allemaal langer aangevoerd dan Nadal, die met 103 weken zes spelers voor zich moet dulden. Alleen Björn Borg, met 109 weken, kan hij snel passeren. De volgende is McEnroe, met 170 weken.


De vraag is hoe lang de hegemonie van de 27-jarige Spanjaard zal duren. Hij is Federer kwijt als rivaal. Andy Murray is te wisselvallig om een bedreiging te vormen. Alleen Djokovic lijkt in staat hem op alle baansoorten te kunnen bijhouden, of bedreigen.


Voor Nadal is 2013 ongekend succesvol verlopen. Vorig jaar leek zijn loopbaan in gevaar door hardnekkige knieproblemen. Hij deed bijna acht maanden niet mee aan toernooien. Sinds zijn rentree speelde hij veertien toernooien, waaronder Roland Garros en de US Open. Hij bereikte dertien maal de finale en won tien keer. Tweemaal was Djokovic in een finale te sterk, in Peking en in Monte Carlo.


Slechts tweemaal kende Nadal momenten van zwakte. In zijn eerste toernooi sinds zijn lange revalidatieperiode, in februari, verloor hij onverwacht van de onbekende Argentijn Horacio Zeballos, de nummer 73 van de wereld. Op Wimbledon werd hij in de eerste ronde uitgeschakeld door de Belg Steve Darcis, de nummer 135 van de ranglijst.


Hoe kan het, zo veel succes na een lange periode van afwezigheid? Het is minder ongewoon dan het lijkt. Er zijn tal van topsporters die beter uit een ernstige blessureperiode zijn gekomen. In Nederland geldt dat bijvoorbeeld voor Ruud van Nistelrooij, Pieter van den Hoogenband en Sven Kramer.


Toch circuleren er rond de Spanjaard, een jaar na de ontmaskering van Lance Armstrong, ook dopinggeruchten. Ook al omdat de controle in het tennis relatief licht is en er in het dopingnetwerk rond de Spaanse arts Fuentes toptennissers zouden hebben gezeten. Topspelers als Roger Federer en Andy Murray hebben eerder dit jaar gevraagd om strengere controles.


Nadal was volgens de internationale tennisfederatie ITF in 2012 buiten competitie de meest gecontroleerde speler. Hij onderging 'meer dan zeven' tests. Bij toernooien werd hij een- tot driemaal gecontroleerd. In totaal werden er in 2012 bij de mannen 977 urinecontroles tijdens wedstrijden verricht, plus 81 buiten competitie. Er waren 143 bloedcontroles bij wedstrijden en 34 buiten competitie.


Toch beschuldigde de Oostenrijkse oud-speler David Köllerer, die wegens matchfixing voor het leven is geschorst, Nadal afgelopen week van doping in het Oostenrijkse tijdschrift Sportwoche. 'Niemand gelooft dat hij niets gebruikt. Hij is zeven maanden afwezig, komt in februari terug en wint tien van de twaalf toernooien. Dat is onmogelijk. Onmogelijk.'


De Belgische oud-prof Oliver Rochus opperde in februari dat Nadal tijdens zijn lange afwezigheid een dopingschorsing had uitgezeten die niet openbaar zou zijn gemaakt om de schade voor het tennis te beperken.


Nadal heeft alle aantijgingen weersproken. Hij vindt dat de tennisfederatie en het WADA alle positieve tests openbaar moeten maken, zodat hij zich niet hoeft te verdedigen tegen 'idiote' geruchten, waarvoor 'geen enkel bewijs' is. Als nummer één van de wereld kan hij dat wellicht voor elkaar krijgen.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.