Koko wil een hond

De vraag kwam van een onbekende plek op deze planeet en werd aan Koko doorgespeeld. Wat de gorilla van haar kameraad Ndume vond?...

Koko had duidelijk een slechte maandag achter de rug. Wat er precies was gebeurd, werd niet duidelijk. Maar Koko, de beroemde gorilla uit San Francisco, had verschrikkelijk de pest in. Het gebaar 'toilet' betekent namelijk 'slecht'. Vriend Ndume kon wat haar betreft het dak op.

Meer dan twintigduizend Internet-gebruikers volgden maandagavond 'de eerste virtuele discussie tussen mens en dier' in de geschiedenis. Helemaal conform de realiteit was dat niet, maar aardig was de chat met Koko zonder meer. De 26-jarige Koko kan immers niet typen, en praten evenmin. Maar ze heeft de afgelopen decennia wel gebarentaal geleerd. Liefst tweeduizend (Engelse) woorden, situaties en gevoelens kan ze met haar handen duidelijk maken.

Haar IQ ligt naar schatting ergens tussen de 70 en 95, waar het quotiënt 100 op de menselijke schaal als normaal wordt beschouwd. Een beetje aap heeft tegenwoordig een website (www.gorilla.org), en op Koko's pagina's is onder meer haar schilderkunst te bewonderen (en te kopen).

Penny Patterson is al een kwart eeuw Koko's steun en toeverlaat. Het tweetal communiceert dagelijks met elkaar, en maandagavond fungeerde Patterson als intermediair met de nieuwsgierigen die haar met vragen bestookten. Wat wil Koko bijvoorbeeld voor haar verjaardag?

'Food and smokes', was het antwoord, dat door een derde persoon werd ingetikt en onmiddellijk te lezen was op het beeldscherm. Eten en rookwaren? Patterson haastte zich te verklaren dat 'Smokey' de naam is van haar kat, een van haar huisgenoten in San Francisco.

Na een kwartier was Koko de conversatie beu en tuurde ze minutenlang naar de vogels die buiten langsvlogen. Toen iemand wilde weten wat haar favoriete eten was, besloot Koko het interieur van de woonkamer te verbouwen.

Koko 'spreekt' niet in volzinnen. De reacties zijn enkele woorden per keer. Aanvankelijk ratelde ze er ongevraagd op los.

'Listen.' (Luister)

'Koko Loves Eat.' (Koko houdt van eten.)

'Dog.' (Hond.) Koko wil een hond als vriendje.

'Fine Nipple.' (Heerlijke tepel). Patterson legde uit dat het woord nipple gepaard ging met het gebaar 'klinkt als. . .'. Wat ze dus bedoelde te zeggen, was people - mensen. Vriendelijke mensen.

Dat ze haar klauwen voor het gezicht hield, maakte zichtbaar dat Koko erg verdrietig was over het feit dat ze nog steeds geen baby heeft gebaard. In 1985 overleed een van haar poezenvrienden, en voor het eerst merkte Patterson toen dat gorilla's emoties uiten zoals mensen dat doen.

Sindsdien onderstreept Koko haar vurige moederwens. Het wil echter niet zo lukken met haar partner Ndume. En zoals maandagavond in de chatbox duidelijk werd, zijn er wat spanningen.

Misschien zaterdagavond maar weer eens proberen. Als er tenminste niks op televisie is.

Tim Overdiek

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden