Knegt klaar voor strijd met Russisch-Koreaanse magiër

VAN ONZE VERSLAGGEVER MARK VAN DRIEL

SOTJSI - Tot het uiterste hoefden de Nederlandse shorttrackers niet te gaan om zich voor het eerst te plaatsen voor de olympische finale van het koningsnummer: de 5.000 meter aflossing. Door een valpartij van een Koreaan, die een Amerikaan meesleurde, kon het Nederlandse viertal de laatste vier ronden van de halve finale gecontroleerd uitrijden, zonder te hoeven strijden voor de winst.

Volgende week vrijdagavond wacht de finale in het uitverkochte Iceberg-stadion. Sjinkie Knegt, Niels Kerstholt, Freek van der Wart en Daan Breeuwsma strijden dan tegen vier andere landenploegen: thuisfavoriet Rusland, China, Kazachstan en Amerika. Dat laatste team kreeg een plek in de finale toegewezen, omdat Korea de schuld kreeg van de valpartij.

Kwestie van geduld

In de finale ontbreekt behalve Korea ook titelverdediger Canada. Die ploeg werd in de tweede halve finale uitgeschakeld doordat de schaatser Charles Hamelin zonder duidelijke oorzaak onderuit ging.

'Ik denk dat we een heel goede kans hebben op een medaille', zei Niels Kerstholt. Nederland heeft Rusland, China Korea en Amerika de laatste twee jaar geregeld verslagen. Van de vijf ploegen is Kazachstan veruit de zwakste. Het drong alleen door tot de finale door het wegvallen van Korea en Amerika in de halve finale. Nederland veroverde zilver en brons bij de laatste twee WK's.

In de halve finale maakten de schaatsers indruk door kalm te blijven. Ze lieten Amerika en Korea veel kopwerk verrichten. Ze spaarden hun krachten voor het cruciale deel van de strijd over 45 rondjes. Die begint na ongeveer tweederde van de race.

Nederland kwam met zeventien ronden te gaan op kop te liggen. Dat was iets vroeger dan gepland. Ze bleven voorop schaatsen zonder extreem snelle rondetijden te noteren. Met negen ronden te gaan, passeerde Korea binnendoor. Kort daarop drukte een Amerikaan Sjinkie Knegt terug naar de derde plaats. Alleen de beste twee zouden de finale halen.

Knegt: 'Ik wist dat er nog genoeg ronden te gaan waren. Ik dacht: het komt nog wel.' Het was niet nodig. Net toen Freek van der Wart wilde aanzetten, ging Korea in een onbesuisde actie onderuit. Ho-Suk Lee raakte bij zijn val de rechterschaats van een Amerikaan J.R. Celski, die ook de kussens in schoot. De race was gelopen. Kerstholt en Knegt, de laatste twee rijders, hoefden alleen nog naar de streep te rijden.

Hadden ze de finale ook gehaald zonder de val van Korea? Kerstholt en Van der Wart waren in de voorronde van de individuele 1.000 meter, die voor de aflossing werd verreden, betrekkelijk eenvoudig uitgeschakeld. Alleen Knegt bereikte op overtuigende manier de kwartfinale.

Geen moment van twijfel

De Nederlanders twijfelden nauwelijks aan hun kwaliteiten op de relay. Knegt: 'De tweede plek was echt bereikbaar. Ik zat makkelijk op de derde plek. Ik had het gevoel dat ik sowieso iemand kon pakken, maar dat ze vielen was helemaal ideaal. Toen hoefde ik er niets meer voor te doen.'

Een afgedwongen fout noemen de shorttrackers de valpartij van de Koreanen. Ze zijn door de wereldbeker bekend met hoge niveau van Nederland. Het maakte ze nerveus, waardoor ze zich waagden aan riskante inhaalacties. Kerstholt: 'Ze raakten in paniek en gingen te vroeg volle bak rijden. Het was al alles of niets toen ik werd ingehaald. Daaraan kon je zien dat ze wisten dat we ze konden verslaan.'

Ongrijpbare artiest

Nederland heeft leren vertrouwen op Knegt. De Friese virtuoos weet haast altijd in de laatste twee ronden toe te slaan, mits hij voldoende kracht heeft weten te sparen. In de finale, volgende week, zal de prestatie van Knegt cruciaal zijn. Het is de vraag wat hij kan uitrichten tegen de genaturaliseerde Rus Viktor An, een ongrijpbare artiest die voor Korea in 2006 drie gouden medailles won. Ook de Amerikaan Celski is in de slotfase gewaagd aan Knegt.

Bij de EK shorttrack, vorige maand in Dresden, wist Nederland Rusland bijna te verslaan. Maar in de laatste rondes maakte An een fikse achterstand goed, waarna hij Knegt met een slinkse manoeuvre passeerde. An is zo behendig dat hij soms dwars door zijn tegenstanders lijkt te rijden, als een spook dat door de rug binnenkomt en er via de buik uitglipt.

Op de 1.000 en 1.500 meter zal de komende dagen blijken of Knegt sterk genoeg is om de magiër bij te blijven, of misschien zelfs te verslaan. Maar het liefst zou hij volgende week vrijdag als eerste over de finish komen, in een stadion dat tot de nok vol zal zitten met enthousiaste, chauvinistische Russen.

Een tactiek heeft hij al paraat: 'Je moet gewoon vol gas geven.'

undefined

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2022 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden