'Klapwieker' Smits onderuit in laatste duel met Magic

Het begon als een reeks confrontaties waarbij minieme verschillen bepalend zouden zijn, maar in de laatste twee duels tussen de Indiana Pacers en Orlando Magic was van een subtiel onderscheid geen enkele sprake meer....

Van onze medewerker

Tim Overdiek

NEW YORK

Het werd zondagavond in Orlando's O-rena 105-81 in het voordeel van Magic, dat in zijn pas zesjarig bestaan voor het eerst toegang tot de World Series heeft gerealiseerd, de ontmoeting tussen de winnaars van de oostelijke en westelijke competitie. Tegenstander in deze laatste best-of-seven-serie, die morgen in Orlando van start gaat, is titelverdediger Houston Rockets.

Enkele honderden Pacers-fans bereidden hun idolen maandagochtend op het vliegveld van Indianapolis een warm onthaal, maar dat kon bij de spelers en de staf de pijn niet verzachten, laat staan wegnemen, dat voor het tweede opeenvolgende seizoen in de laatste wedstrijd van de Eastern Conference-finale de weg naar de NBA-eindstrijd was gedwarsboomd.

Vorig jaar waren het de New York Knicks die, zij het op nippertje, de Indiana Pacers van zich hadden afgeschud. Een ronde eerder was Orlando Magic indertijd een eenvoudig te nemen hindernis gebleken voor Smits en consorten. Maar de razendsnelle ontwikkeling die het jeugdige team, versterkt door routinier Horace Grant van drievoudig landskampioen Chicago Bulls, inmiddels heeft doorgemaakt, zorgde voor een ongekende gretigheid waarmee de Pacers in de beslissende fase geen raad meer wisten.

De vooruitzichten waren na vrijdagavond nog zo veelbelovend geweest voor de ploeg van Larry Brown, de man die de Brabantse center-speler Rik Smits mede naar een nieuw niveau in diens carrière heeft getild. Nadat de vijf voorgaande wedstrijden met een marge van hooguit vijf punten waren beslist, oogde Orlando Magic vrijdagavond na een strafexpeditie in de Market Square Arena te zeer aangeslagen om twee dagen later succesvol terug te kunnen slaan.

Indiana had de stand in de series met een imponerende 123-96 zege gelijk getrokken, en de aanwezige routine en klasse leken toereikend om de vijf succesievelijke nederlagen op Orlando's grondgebied te beëindigen. De overwinning in de zesde wedstrijd was ronduit verpletterend geweest. Reggie Miller was de grote man door in het eerste kwart voor liefst twintig punten aan te tekenen. Smits haalde voor het eerst in zijn loopbaan de dubbele cijfers met 22 punten en 10 rebounds.

Maar de Pacers leken twee dagen later in niets op de hechte groep harde werkers uit de Mid-West, wier voorbeeldige samenwerking werd ontregeld door de hypergemotiveerde spelers uit Florida. Shaquille O'Neal, het kolossale supertalent dat het komend decennium het (marketing)gezicht moet vormen van de National Basketball Association, liet zich niet langer van de wijs brengen door te agressief de strijd aan te gaan en deklasseerde zijn directe tegenstander Smits.

Tussen dit tweetal was vorige week een heftige polemiek ontstaan, waarbij vermeend toneelspel van de lange Smits centraal stond. Smits, volgens O'Neal 'de grootste flopper ('klapwieker') van de NBA', zou te zeer uit zijn op het aansmeren van persoonlijke fouten. Maar de 28-jarige Nederlander verklaarde dat daar geen sprake van was, en wist zich gesteund door coach Brown die op zijn beurt de arbitrage hekelde.

Opmerkelijk was inderdaad op zondagavond de scheidsrechterlijke voordeeltjes waarmee Orlando Magic werd bedeeld. Smits werd in zijn vrijheid beperkt door twee snelle straffen, maar het lamleggen van Pacers' sterspeler Reggie Miller was de werkelijke oorzaak voor het uiteindelijke verlies.

PLAY-OFFS NBA: Finale Eastern Conference (best-of-seven), zesde wedstrijd: Indiana Pacers - Orlando Magic 123-96. Stand: 3-3. Zevende wedstrijd: Orlando Magic - Indiana Pacers 105-81.

Orlando wint best-of-seven serie met 4-3 en speelt in de finale tegen titelverdediger Houston Rockets.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2019 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden