Kinderen Waregem zingen Obama toch niet toe

BRUSSEL - De inwoners van Waregem konden hun oren niet geloven. De Amerikaanse president Obama zou niet alleen de wereldleiders in Den Haag en Brussel opzoeken, maar ook hun eigen bescheiden stadje. Ze hadden een prachtige ontvangst in gedachten, met traditioneel kindergezang en vlaggetjes. Die plannen kunnen ze opbergen: niemand krijgt Obama te zien.


Vandaag vertoeft de Amerikaanse president een uur in Waregem, een stad van twintigduizend inwoners in West-Vlaanderen. Hij komt er naar het Flanders Fields American Cemetery, het enige kerkhof in België waar Amerikaanse gesneuvelden uit de Eerste Wereldoorlog rusten. De grasvlakte met 368 witte kruisjes is officieel Amerikaans grondgebied.


Toen het nieuws bekend werd, reageerden de Waregemnaars dolenthousiast. Een bedrijf vlak bij het kerkhof hing Amerikaanse vlaggen op, en spandoeken met 'Yes I can'. Inwoners kochten cadeautjes om de president te overhandigen. Vooral de kinderen van drie Waregemse basisscholen waren trots: zij zouden voor Obama het Amerikaanse volkslied zingen.


In Waregem is het al 91 jaar traditie dat scholieren op Memorial Day, als Amerika zijn soldaten herdenkt, op het kerkhof het volkslied zingen. 'Het is het aangrijpendste moment die dag', zegt Koen Demey, leraar op basisschool Torenhof. 'Ambassadeurs en generaals: ze worden er allemaal door geraakt. Ik denk dat ook Obama ermee gediend zou zijn.'


Zodra het nieuws van Obama's komst was bevestigd, werd de drie scholen dan ook gevraagd zich beschikbaar te houden. De televisie toonde beelden van zingende kinderen, zwaaiend met Amerikaanse en Belgische vlaggetjes. Ze kenden de tekst van The Star-Spangled Banner al uit het hoofd.


Maar alle moeite is voor niets, want om veiligheidsredenen blijft Obama in Waregem volkomen afgeschermd. Hij gaat per helikopter naar de regionale luchthaven, en vandaar met zijn gepantserde limousine naar de begraafplaats. De wegen worden afgezet, het kerkhof hermetisch afgesloten. Alleen de Belgische premier Elio Di Rupo en koning Filip mogen erbij zijn, de kinderen niet.


De teleurstelling in Waregem is groot, niet het minst bij burgemeester Kurt Vanryckeghem. 'Ik heb zelf als kind gezongen op Memorial Day', zegt hij. 'De juf schreef het volkslied fonetisch op het bord. Wij moesten dat dan nazingen. Een fantastische belevenis. Maar we hebben ons erbij neer te leggen. Het is hun stukje grondgebied.'


De Waregemnaars zijn trots op het hoge bezoek, ook al krijgen ze het niet te zien. 'Voor de kinderen is het jammer', zegt schoolmeester Koen Demey. 'Voor hen zou het een enorme beloning zijn. Dat maak je maar één keer mee.' In plaats van voor de president te zingen, krijgen ze nu gewoon les.

undefined

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2021 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden