Kinderen vergiftigd na goudkoorts in Nigeria

Tal van kinderen in het noorden van Nigeria kunnen blijvende neurologische schade overhouden aan loodvergiftiging als gevolg van illegale goudmijnen. Zeker 170 kinderen, de meesten onder de vijf jaar, zijn al gestorven aan de gevolgen van loodvergiftiging.

De kinderen werden het slachtoffer van een goudkoorts die onder de verpauperde boerenbevolking uitbrak, toen er goud in het gebied werd ontdekt. De inwoners van het gebied in de noordelijke staat Zamfara groeven de gouderts met blote handen op, zonder te weten dat de brokken ook gevaarlijk hoge concentraties lood bevatten.

Zeker zes dorpen zijn besmet met hoge concentraties lood in stof dat vanuit de open mijnen is komen aanwaaien. Een probleem is ook dat vrouwen thuis geprobeerd hebben goud uit de erts te winnen.

Volgens het Blacksmith Institute, een Amerikaanse adviesbureau dat gespecialiseerd is in het opruimen van giftige stoffen, zijn de afgelopen maand zeker 170 kinderen gestorven. Van de 133 kinderen die het heeft getest op loodvergiftiging vertoonden er 130 zulke hoge concentraties dat die zelfs buiten de schaal van de gebruikelijke meetapparatuur vielen.

‘Wij verwachten dat de komende maanden honderden kinderen behandeld zullen moeten worden’, zegt Richard Fuller, de directeur van het Blacksmith Institute. ‘Tenzij de huizen volledig worden ontsmet en al het lood uit de omgeving wordt verwijderd, blijft het gevaar van vergiftiging en sterfgevallen bestaan.’

Artsen zonder Grenzen heeft een noodkliniek opgezet in het dorp Bukkuyum, waar vijftig kinderen worden behandeld. Eind deze week wil AzG het dubbele aantal kinderen kunnen behandelen en hoopt de organisatie een tweede kliniek te kunnen openen.

‘Bij de ernstigste gevallen zien we neurologische symptomen die zo ernstig zijn, dat ze het bewustzijn aantasten of stuipen veroorzaken, soms met de dood als gevolg’, zegt AzG-coördinator Lauren Cooney. Volgen haar waren vrijwel alle kinderen die gestorven zijn onder de vijf jaar. Eén dorp verloor binnen een paar weken eenderde van alle kinderen onder de vijf.

Volgens Cooney beginnen sommige kinderen die behandeld worden nu al tekenen van vooruitgang te laten zien. ‘Maar ik wil niet overdrijven. We hebben nog steeds kinderen die er erg aan toe zijn. Het valt nog te bezien hoe zij het zonder behandeling zullen doen. Jammer genoeg zullen sommige kinderen er waarschijnlijk blijvende schade aan overhouden.’

Slechts weinig bewoners van Dareta, Sunke, Tungar Magaji en de andere dorpjes met uit modder opgetrokken huisjes in deze doodarme regio in de Sahel hebben onderwijs genoten. Ze geloven ook eigenlijk niet dat hun kinderen het slachtoffer zijn geworden van de goudkoorts. ‘Dit probleem is niet in Dareta of de omliggende dorpen begonnen. Het moet ergens anders vandaan komen’, zegt Yakubu Ibrahim, een 43-jarige inwoner van Dareta. ‘Zo leef ik nu eenmaal. Als goudzoeken niet meer mogelijk is, wat moet ik dan doen?’ Andere dorpelingen waarschuwen dat de jeugd aan het stelen zal slaan als de goudmijnen gesloten worden.

Aan de rand van het dorp is een stukje grond dat met bamboe is afgezet. ‘Hier begraven we de kinderen die we verloren hebben. Het is Gods wil’, zegt Idriss Yahaya (55). Het is iets dat je steeds hoort onder de islamitische dorpelingen, die proberen om te gaan met het verlies van zo veel kinderen.

De noodmaatregelen zijn er voorlopig op gericht het gebied te ontsmetten en de zieken te behandelen. Maar er wordt ook gewerkt aan folders in de Hausa-taal om de bevolking te wijzen op de gevaren. ‘We moeten hen onderrichten, zodat ze hun levensonderhoud niet verliezen, maar hun werk kunnen doen op een manier die veilig is voor hun kinderen’, zegt directeur Fuller van Blacksmith.

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright@volkskrant.nl.