Karsten Tenten maakt maattenten uit de losse pols

Geen gehannes met stokken - dat is de basis van het succes van Karsten Tenten. De fabrikant van opblaasbare tenten levert aan particuliere vakantiegangers, maar ook aan KLM en de politie.

Marie-José en Maarten Takken bij een van hun opblaasbare tenten. Beeld Raymond Rutting / de Volkskrant

In de showroom van tentenfabrikant Karsten Tenten in Zwaag trapt directeur Maarten Takken (56) op een voetpomp. De pomp is via een ventiel verbonden met twee rubberen slangen, die weer zijn verwerkt in een plat op de grond liggende tent. Met iedere trapbeweging jaagt hij een stoot lucht in het buizenstelsel.

Als een pasgeboren kalf komt de tent even later hakkelend uit zichzelf overeind en neemt dan de gedaante aan van een kampeertent. Takken rukt aan de punt en 'plop': die staat. 'Mooi hè. Je hebt niet dat gehannes met stokken. Gewoon vier haringen erin en pompen maar.'

Karsten Tenten bracht in de jaren tachtig de oppompbare tent naar Nederland en heeft daar sindsdien zijn handelsmerk van gemaakt. Daarbij teert het Noord-Hollandse familiebedrijf op zijn cultstatus als de uitvinder van de oppompbare tent. Aan de muur hangen foto's van klanten met hun tent op vakantie, als de getuigenissen vanaf het vakantiefront. Een ervan toont hoe een tent door de regen onder water dreigt te lopen. Takken: 'Ze vinden het stoer om te laten zien dat de tent toch droog bleef.'

Maar het bedrijf heeft tevens een probleem. Volgens brancheorganisatie Kampeer en Caravan Industrie (KCI) zijn er dan nog wel een kleine 4 miljoen actieve kampeerders in Nederland, waarvan de helft erop uit trekt met een tent. Toch vergrijst het kampeerpubliek in rap tempo en stappen Nederlanders steeds vaker over op luxe caravans en vakantiehuisjes. De jongeren die nog kamperen doen dat vooral op festivals in 'wegwerptentjes'.

Bedrijf Karsten Tenten
Waar Zwaag
Sinds 1981
Aantal werknemers 40
Jaaromzet Blijft geheim

De concurrentie verhevigt. Met een productie van slechts enkele duizenden kampeertenten per jaar, moet Karsten Tenten opboksen tegen grootschalige outdoorketens. Die kampeerketens hebben inmiddels hun eigen tentontwerpers in dienst en laten (oppompbare) tenten maken in China, voor minder dan de twee tot drieduizend euro die klanten neertellen voor een gemiddelde gezinstent. Takken: 'De markt raakt verzadigd.'

Takken was 15 jaar toen hij ging werken bij de voorloper van de huidige zaak: Eurodump. Dit toen op dezelfde locatie gevestigde bedrijfje verkocht destijds nog alles wat los en vast zat: luchtbuksen, legerkisten, kleding, hout en vanaf een bepaald moment eveneens caravans en tenten. Eurodump werd in 1974 opgericht door de vader en oom van zijn vrouw. 'Maarten kwam uit een groot gezin, vond hier een tweede thuis. Ik was jong, bracht hem koffie. 's Avonds kwam hij dan nog even een biertje drinken bij mijn vader, maar ik wist: hij komt eigenlijk voor mij', zegt Marie José Takken-Karsten (50), die later met hem de zaak zou overnemen. Zij regelt de financiën.

Aanvankelijk repareerde Takken alleen tenten, waarvoor hij een cursus zeilmaken volgde bij de marine in Den Helder. Op een dag kreeg hij een tentje ter reparatie uit Engeland, dat werd gebruikt in de bouw voor het afdekken van putten. Dat was een oppompbare tent. Helemaal zelf uitgevonden heeft hij hem dus niet. 'Ik heb hem nagemaakt en aangeboden aan de consument.'

Met een oude naaimachine en een pingpongtafel om het doek op te spannen, fabriceerde hij zijn eerste exemplaren. De naam Eurodump maakte plaats voor het chiquere Karsten Tenten en op de Caravan en Camping RAI in 1981 presenteerde hij zijn kampeercuriositeit. Ook de toenmalige minister van Landbouw en Visserij, Gerrit Braks, wilde met de ondernemers uit Zwaag op de foto.

Specialisatie

Van 'oudsher' heb je eigenlijk maar twee Nederlandse namen in de tentenbranche die ertoe doen: Karsten Tenten en De Waard Tenten uit Heerde (Gelderland). Die laatste bestaat veel langer en maakt bij kampeerders geliefde, normale bungalowtenten. Dat bedrijf is begin deze eeuw overgenomen door de Drentse outdoorgigant De Vrijbuiter, dat weer een slok private-equitygeld ontving van textielfamilie Zeeman. De Waard Tenten kreeg de ene na de andere 'shop-in-shop' in de verscheidene vestigingen van de Vrijbuiter. Voor het openen van winkels buiten Zwaag is er geen geld; Karsten Tenten moet het doen met zijn showroom en webwinkel. 'Wij hebben eveneens het aanbod gehad met het grote geld in zee te gaan, maar wij blijven liever zelfstandig. Want zo'n deal betekent een onherroepelijke verplaatsing van productie naar het buitenland.'

Takken ontwikkelt alle tenten zelf, niet via ontwerpsoftware achter een computer, maar het liefst via het maken van schetsen of gewoon vanuit zijn hoofd. Daarna gaat hij in de weer met een stuk katoen en zijn schaar. In de werkplaats schuift een werknemer van hem met een houten lat en potlood over het katoen en snijdt er rondjes uit. Even verderop naaien vrouwen de verschillende lappen stof aan elkaar.

De productiehal in Zwaag. Beeld Raymond Rutting / de Volkskrant

Als antwoord op de toenemende concurrentie wil Karsten Tenten meer tenten gaan verkopen buiten Nederland. Takken heeft al tentendealers gevonden in onder meer Duitsland, het verenigd Koninkrijk, Zweden en in enkele Aziatische landen. De oppompbare tent is op tv geweest in Zuid-Korea, zegt hij. Ook struint hij beurzen af in China. Takken: 'Daar slaat de middenklasse massaal aan het kamperen.'

Daarnaast specialiseert hij zich in bijzondere opdrachten die extra geld opleveren. In het magazijn werkt hij aan een kampeertent voor een legertruck. Buiten staat een vintagecaravan. Daar gaat Takken een voortent voor maken. Van weer een andere klant kreeg hij het verzoek om drie van zijn oppompbare gezinstenten in een cirkel aan elkaar te maken, verbonden door een tunnel. Die tent ging voor 8.000 euro de deur uit. 'Al wil iemand de deur op het dak, ik maak het.'

Ook voor KLM heeft Takken een tent gefabriceerd. De vliegtuigmaatschappij gebruikt de metershoge tent om de motor van een Boeing mee te bedekken tijdens reparaties. De tent houdt in de hangar ronddwarrelend stof buiten. Tevens maakt hij de witte tentjes die de politie gebruikt om een lichaam mee af te schermen op een plaats delict. De grootste vis die hij recent heeft binnengehaald is netbeheerder Liander in Noord-Holland, die zeshonderd zogeheten werktentjes wil. Deze tentjes zijn niet oppompbaar, maar hebben een ander inklapsysteem.

Takken kijkt naar zijn zojuist aangeschafte automatische tentendoeksnijmachine. Dit is zijn eerste, voorzichtige stap naar meer automatisering en grotere productieaantallen. Het is de bedoeling dat hij de ontwerpen in zijn hoofd voortaan vertaalt naar productiemallen en daarmee vastlegt voor de toekomst. De tentenmaker gaat wel met de tijd mee. Alleen op een ander tempo. Takken: 'Zolang ik maar tenten maken kan.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden