Jolly Good Fellow

Chade-Meng Tan, werknemer 107 van Google, poseerde met sterren en werd er zelf één. Hoe kreeg hij dat voor elkaar?

Alle beroemdheden die het hoofdkwartier van Google in Mountain View (Californië) bezoeken, gaan met hem op de foto. Van Gwyneth Paltrow tot Barack Obama tot Mikhail Gorbatsjov. Wie is die man die Bill mag zeggen tegen mijnheer Clinton en Natalie tegen mevrouw Portman? Googletopman Larry Page? Eric Schmidt, Larry's voorganger en thans voorzitter van de raad van commissarissen? Nee. De breed lachende metgezel van de celebrities heet Chade-Meng Tan. Geboren in Singapore, veertiger, werknemer nr. 107 bij het Californische webbedrijf sinds 2000, systeemanalist, boeddhist, mindfullnesstherapeut en schrijver van een boek dat succes, geluk én de wereldvrede belooft. 'Meng', zoals hij zich laat noemen, is het perfecte voorbeeld van hoe een carrière kan verkeren.


Eerst maar eens die foto's met al die grote filmsterren en machtige politici. Het begon als een grap, legt Meng uit in een telefoongesprek vanuit Mountain View. 'Op een dag in 2004 zag ik allerlei politieauto's op de campus van Google en mannen in zwarte pakken met zonnebrillen die zwijgend door de gangen liepen. Ik besloot in de lobby te kijken welke beroemdheid langskwam.'


Dat bleek Jimmy Carter te zijn, pindaboer en president van de Verenigde Staten tussen 1977 en 1981. Meng gaf zijn camera aan een collega en die schoot een foto van een Beroemde Amerikaan met een Bekende Amerikaan in wording.


Toen Meng later dat jaar in de wandelgangen van Google Al Gore tegen het lijf liep en ook met de voormalige vicepresident op de foto ging, was een gewoonte geboren. 'Sindsdien krijg ik telefoontjes als mijn collega's een beroemdheid zien', zegt Meng. 'Ik krijg op een dag soms wel vier mailtjes over dezelfde bezoeker.'


Er prijken nu ongeveer honderd Mengportretten aan de muur. Geen president of popster verlaat het pand zonder zijn handdruk. Van de man voor wie software schrijven allang niet meer de belangrijkste bezigheid is. De man wiens visitekaartje vermeldt: 'Jolly Good Fellow' ('which nobody can deny').


Meng besloot in 2007 dat het de hoogste tijd werd dat iemand zich over het geestelijk welzijn van de Googlepopulatie ontfermde. Hij ontwikkelde in die 'vrije' tijd een mentaal trainingsprogramma. Dat nam zo'n vlucht dat er inmiddels honderden medewerkers op de wachtlijst staan en Meng op de loonlijst van personeelszaken. Bijzonder, als enige ingenieur: 'Vroeger verbeterde ik software. Nu upgrade ik mensen.'


De methode-Meng, legt de naamgever uit, 'bevordert productiviteit, creativiteit en geluk. We leren je beter om te gaan met je emoties en compassie te hebben met anderen. Als je anderen gelukkig maakt, ben je zelf ook succesvoller.'


De volledige training bij Google duurt zeven weken, 'dat geeft mensen ook de tijd om te oefenen.' Maar hij geeft ook al stoomcursussen van een of twee dagen. Mengs mentale lessen slaan aan: 'In anonieme peilingen scoor ik 4,7 van de 5 punten.' Een cursist bezwoer dat Meng hem aan een promotie had geholpen. 'Hij zei dat het zonder de cursus nooit was gelukt.'


Doorzoek jezelf - een onverwachte manier om succes en geluk te bereiken (en wereldvrede) heet Mengs boek dat deze maand ook in een Nederlandse vertaling is verschenen. Hij is niet de eerste of enige die de zegeningen van mindfullness aanprijst. Wat is het verschil met andere zelfhelpboeken? 'Bij andere methoden leren ze je dingen aan of af. Je mag dat niet. Je moet dit wel. Wij leren je geen ander gedrag aan, wij brengen je vaardigheden bij waarmee je innerlijke rust kunt bereiken.'


Hoe reageert werknemer 107 op sceptici die geluk en persoonlijk welbevinden moeilijk te rijmen vinden met een concern als Google, waar omzet en winst tot het hoogste goed behoren? 'Google staat voor innovatie. Ook dat kun je zien als een middel om de wereld te verbeteren', zegt Meng, die nu op persoonlijke titel spreekt - want het nastreven van de wereldvrede staat niet in de bedrijfsfilosofie van Google.


Is Eric Schmidt al mediterend op een kussentje gespot? 'Nee'. Sergey ? 'Nee.' Larry ? 'Nee.' We hoeven ons geen zorgen te maken: aan de overige 54.601 werknemers heeft Meng voorlopig zijn handen vol.


Mindfullness met Meng


Meng bevordert de wereldvrede door mensen een upgrade te geven. Hij besloot in 2007 dat het de hoogste tijd werd dat iemand zich over het geestelijk welzijn van de Google-populatie ontfermde. Werknemers bij Google mogen 20 procent van hun tijd besteden aan een project dat buiten de taken ligt waarvoor ze zijn aangenomen. Meng ontwikkelde in die 'vrije' tijd een mentaal trainingsprogramma.


Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden