Japanse autocoureurs doen gooi naar Masters-titel

Het is verre van uitgesloten dat tijdens de huldiging van de elfde Marlboro Masters of Formula 3, morgen op het Circuit Park Zandvoort, voor het eerst de Japanse hymne klinkt....

In tegenstelling tot vorig jaar geven bij deze editie ook de topcoureurs uit de Duitse Formule 3 acte de presence, onder aanvoering van de Japanner Toshihiro Kaneishi. Maar noch Kaneishi, noch de leider uit het Franse kampioenschap Ryo Fukuda wordt beschouwd als het grootste talent uit de kolonie Japanse coureurs die de laatste jaren in Europa is neergestreken.

Die eer is voorbehouden aan Takuma Sato, de 24-jarige coureur uit de Honda-school, die in de Britse Formule 3 een grote voorsprong heeft op zijn concurrenten en reeds in het bezit is van een testcontract bij Formule 1-team BAR.

In het autosportgekke Japan is Sato binnen korte tijd uitgegroeid tot de hoop van de natie. Zijn fanclub, bestaande uit aanhangers van het 'Takumaisme', telt duizenden leden en elke beweging op de transfermarkt in de Formule 1 wordt op dit moment met hem in verband gebracht.

Opmerkelijk voor een coureur die tot zijn negentiende jaar nooit in een racewagen heeft gezeten en voordien bij de junioren naam maakte als wielrenner. Bijna had Sato zich met zijn lot verzoend en zijn vizier naar de Olympische Spelen en de Tour de France verlegd, maar een racecursus bij Honda bracht daar verandering in.

Nu, vijf jaar na zijn eerste kennismaking met de autosport, is hij het middelpunt van de geruchten als gevolg van het ontslag van Heinz-Harald Frentzen bij Formule 1-renstal Jordan, die net als BAR met Honda-motoren rijdt. 'Mijn inschatting is dat Honda deze keer zelf wil bepalen wanneer er een plekje in de Formule 1 vrijkomt', zegt Jan Lammers, in het verleden zelf als coureur actief in Japan. 'Dat het in het verleden nooit zo gelukt is met de Japanse coureurs, is toeval. Een kwestie van vraag en aanbod.'

Met de bonte stoet Japanners die de Formule 1 de laatste jaren heeft zien passeren, heeft het nooit zo willen vlotten. Satoru Nakajima, die in 1987 zijn debuut maakte, was misschien nog wel de beste. Daarna was de meest opvallende kwaliteit van de Japanse Formule 1-coureurs dat zij een flinke berg sponsorgeld meebrachten.

Alleen van Toranosuke Takagi, die eind jaren negentig voor Tyrrell en Arrows reed, geeft Lammers hoog op. 'Tora hoort in de Formule 1 thuis', vindt ook Tom Coronel, die vier jaar in Japan heeft gereden en daar bijna alles won wat er te winnen viel. 'Maar omdat hij na twee jaar nog geen Engels sprak, vond het team hem niet gemotiveerd genoeg.'

Maar de coureurs zijn nu in aantocht. 'Net als in de motorsport, zullen ze ook in de Formue I doorbreken', is de overtuiging van Lammers. 'De nieuwe generatie leert snel', zegt Coronel, zelf winnaar van de Masters in 1997. 'Ze leren de taal steeds beter en zorgen dat ze op jonge leeftijd al naar Europa komen om hier de racecultuur te leren.

'Je moet je niet vergissen, op deze leeftijd zijn het echte kemphanen en dat strekt zich ook uit tot buiten de baan. De race begint in het rennerskwartier. Wie heeft het mooiste scootertje? Wie heeft de mooiste meid achterop? Daarmee proberen ze elkaar te intimideren. Het respect dat ze daarmee afdwingen kunnen ze op de baan gebruiken.

'Uiteindelijk wordt op het circuit van Zandvoort wel beslist welke Formule 3-titel straks het meeste waard is.'

Meer over

Wilt u belangrijke informatie delen met de Volkskrant?

Tip hier onze journalisten


Op alle verhalen van de Volkskrant rust uiteraard copyright. Linken kan altijd, eventueel met de intro van het stuk erboven.
Wil je tekst overnemen of een video(fragment), foto of illustratie gebruiken, mail dan naar copyright @volkskrant.nl.
© 2020 DPG Media B.V. - alle rechten voorbehouden